KHÉP MẮT BÌNH MINH-Ch1-13

  HỒ LINH

                        KHÉP MẮT BÌNH MINH       

     Đôi lời trần tình:

    Tác phm Khép Mt Bình Minh xut bn cách nay gn 15 năm (1998), không còn trên th trường sách báo. Vì thế, mt s rt đông người Vit ti nn ri khi Vit Nam sau này chưa đc tác phm. Chúng tôi thiết nghĩ, vn đ mà tác phm đưa ra t thi đó đến nay hu như vn còn đó. Mun tái bn, sách giy tn kém cho đc giả, vì ít ra, cũng phi bán ti 18, 20 M Kim mt cun. Tuy nhiên, chúng tôi mun tác phm có cơ may ti được đi chúng, nên không ngn ngi đưa lên mạng  nhà đ mi người đc không phi tn phí. Nhưng trước khi Chương Th Nht xut hin, xin mi quí đc gi đc trước bài góp ý ca bình lun gia lão thành Sao Bin dưới đây.

San Jose ngày 14/09/2013

Hồ Linh

CHƯƠNG I

      Trời mưa như trút nước.

    Dẫy hành lang nhà quàn vắng vẻ. Một nhạc khúc cổ điển Requiem của Beethoven từ những chiếc loa gắn trên tường nhè nhẹ vang lên trong thinh lặng. Gần cửa nhà nguyện một vài người đi lại. Thỉnh thoảng họ trao đổi với nhau vài câu khe khẽ. Bên trong, hai chiếc quan tài đặt nằm song song dưới bức tượng thánh giá lớn được treo trên tường mầu xanh đậm. Tượng Chúa Giê-su đội mão gai, mặt đẫm máu, thiểu não, gục nhìn xuống, như muốn chia xẻ nỗi đớn đau với hai xác người bất động.

Phía trước quan tài, một chiếc bàn thấp, trên bầy hai bức ảnh bán thân của hai thanh niên, mắt sáng long lanh. Ở giữa bàn, một bát nhang với ít chiếc chân nhang mầu đỏ, dăm cây còn cháy, khói bay nghi ngút. Sát hai bên tường, mấy vòng hoa phúng viếng đặt trên giá gỗ, xếp hàng ngang hai bên. Những chiếc băng mầu tím với hàng chữ nổi bật chạy ngang các vòng hoa. Hương hoa lẫn khói nhang tạo nên một mùi thơm đặc biệt bay khắp nhà nguyện rộng lớn với hai hàng ghế  gỗ nâu sậm chạy dài tới cửa ra vào. Người nhà hiếu, áo trắng khăn tang ngồi chưa hết băng ghế đầu cùng. Đầu ghế bên kia, một vị linh mục mặc lễ phục mầu trắng, giây stola tím quàng trên cổ, chạy hai hàng trước ngực. Trong vắng lặng, ngài đang đọc những trang sách được mở hững hờ trên tay.

Người đàn ông trung niên mặc bộ đồ mầu xám, đầu chít khăn tang trắng, đang lăng xăng quanh đấy. Từ ngoài, có tiếng nói khẽ, nhưng rõ ràng:

– Thầy tới.

Người đàn ông lật đật đi ra.

Cửa đàng trước mở, mưa gió tạt vào tới nửa hành lang làm ướt một khoảng thảm mầu vàng chết. Từ ngoài, một bóng áo vàng xuất hiện bên thềm. Chiếc ô sũng nước được gấp lại.

– Thầy!

Vị hòa thượng, đầu đội mũ lên nâu vừa dựng chiếc ô bên tường, vừa hớt hải nói:

– Mấy giờ động quan? Thầy đến có muộn không?

Người đàn ông hai tay nắm lấy tay phải lạnh ngắt của vị hòa thượng:

– Bạch thầy, đúng ngọ là giờ lành. Còn tới gần một tiếng nữa. Mời thầy vào trong này.

Người đàn ông hướng dẫn vị hòa thương vào nhà nguyện. Hai người tiến tới bên vị linh mục.

Người đàn ông đến bên, khẽ nói:

– Thưa cha…Thầy…

Chưa nói hết câu, linh mục đứng bật dậy, đưa tay bắt tay vị hòa thương:

– Chào thầy.

Vị hòa thượng cũng nắm chặt tay linh mục:

– Thưa cha.

Rồi ngài quay lại nhìn hai chiếc quan tài, khẽ nói:

– Xin phép cha…

Ngài tiến đến trước bàn thờ có di ảnh của hai người chết, đốt ba nén hương, đứng nghiêm trang vái ba vái, rồi cắm chúng vào chiếc bát nhang. Mỗi vái của khách, trong hàng ghế đầu, người trong nhà hiếu cũng vái trả lại. Trước khi rời gót,  hòa thượng hướng về phía nhà hiếu, vái thêm một vái dài. Sau đó, ngài tới ngồi xuống bên vị linh mục. Hai người thì thầm nói chuyện.

Mưa vẫn tầm tã rơi như không muốn dứt. Mới có vài người vào nhà nguyện. Họ đều lặng lẽ tới thắp hương lễ di ảnh hai người quá cố, rồi không đợi ai mời, tự tìm chỗ ngồi trong hai hàng ghế dài rộng thênh thang.

Gần đến giờ di quan, người dự tang lễ vẫn chưa ngồi hết hai băng ghế, khiến nhà nguyện đã rộng, càng trở nên trống vắng hơn. Không một tiếng khóc, nhưng sự thương tiếc hằn in trên mặt của từng người khách. Trong một lúc nào đó, một người thanh niên từ ngoài vào, trên tay một lá quốc kỳ mầu vàng, ba sọc đỏ, không lớn hơn mặt bàn, cán dài, tiến lên tận chỗ để quan tài, tìm nơi cắm để lá cờ có thể rủ xuống để ai cũng nhận ra.

Mười hai giờ đúng, vị linh mục và hòa thương rời chỗ ngồi. Có tiếng động ghế của tất cả khách trong nhà nguyện khi đều đứng lên.

Người làm của hãng chung sự từ ngoài vào. Họ đền mặc đồ đen có viền nẹp thắng, đầu đội mũ vành rộng, tiến lên vây quanh hai chếc quan tài. Linh mục và hòa thượng lại bên hai quan tài. Vị linh mục khẽ đọc một đoạn sách, rồi vẩy lên quan tài nước phép từ trong một chiếc lọ bằng ni-lông. Trong khi đó, vị hòa thượng miện hương, rồi xông khói lên trên quan tài.

Sau đó, hai vị lùi ra, nhường chỗ cho đám người lo chung sự. Bằng những động tác mau lẹ, họ đậy áo quan lại, gài khóa, đóng thêm mấy chiếc đinh nữa trên nắp quan tài. Tiếng búa nện vang trong không gian khiến những người hiện diện không khỏi rùng mình…

Cửa bên hông mở, mỗi quan tài có sáu người khiêng ra hai chiếc xe tang đã đậu bên đường.

Bầu trời xám ngắt, gió vẫn lồng lộng, mưa không ngớt.

Một xe chất lèo tèo mấy vòng hoa, đi đầu với lá cờ vàng ba sọc đỏ, tiếp theo là xe tang và hai vị tu hành.

Những người trong nhà nguyện lần lượt dời chỗ. Các xe lăn bánh, hướng về phía ngọn đồi thấp trước mặt. Số người đưa ma chầm chậm đi theo hai xe tang, không đủ để tạo thành một hàng, mà chỉ bám theo đuôi hai xe. Ba bốn cái dù chao chao, như muốn bứng đi theo từng cơn gió giật.

Mưa vẫn rơi, xe tang không thể không đi…vì đây là giờ lành. Vì thế, người đưa đám phải đội mưa, che gió đi theo quan tài dọc con đường dài chưa tới một mile, nhưng cảm thấy xa, tưởng  như không bao giờ tới.

CHƯƠNG II

  Hùng ngả lưng trên ghế, mắt nhìn vào màn ảnh TV nhưng chẳng biết trên đó chiếu chương trình gì, vì đầu óc ông đang đầy những câu hỏi về sự về nhà quá chậm trễ của đứa con gái lớn.

Lẽ ra, theo giờ giấc thông thường thì Thúy đã phải ở nhà vào khoảng mười giờ rưỡi tới mười một giờ đêm. Thúy làm việc trong văn phòng của một vị dân biểu tiểu bang. Sắp tới mùa bầu cử, nên đôi khi có những việc bất thường, nhân viên phải ở lại làm thêm giờ. Nhưng lúc mười giờ rưỡi, Hùng có gọi vào nơi Thúy làm việc, thì không ai bắt điện thoại nữa, văn phòng đã đóng cửa!

Hùng kiên nhẫn quay điện thoại một lần nữa. Vô ích.

Tuyết ngồi bên cạnh, thỉnh thoảng nhìn đồng hồ, rồi rít lên:

– Con đĩ, lê lết nhà đứa nào thì mười hai giờ, một giờ cũng phải về cho người ta nghỉ ngơi chứ.

Nghe những lời đay nghiến của vợ, Hùng không khỏi bất nhẫn trong lòng. Nhưng cũng không trách bà ấy được vì nỗi lo lắng thực sự đã làm cho hai vợ chồng không thể lên giường nhắm mắt.

Quá một giờ khuya, Tuyết đứng dậy, nói:

– Phải đến chỗ nó làm xem sao…

Hùng ngần ngại, nói:

– Gọi điện thoại vào, có còn ai ở đó đâu.

– Không, cứ đi thử xem sao.

Hùng uể oải đứng lên lấy chìa khóa xe. Tuyết gọi thằng con trai, em Thúy, dặn:

– Bố mẹ đến sở làm của con Thúy, mày ở nhà để ý điện thoại…có thể nó gọi về.

Suốt dọc đường, hai người chong mắt nhìn những chiếc xe chạy ngược chiều xem có cái nào giống xe của đứa con gái không.

Hùng nhắc nhở vợ, nhưng cũng như tự nói với mình:

– Để ý xem có cái xe nào chết đường không.

Phố đã vắng, khu downtown càng vắng vẻ hơn. Xe ngưng lại trước khung cửa sắt đóng kín. Hia người đúng ngoài nhìn vào cái hành lang tối om, lòng vô cùng thắc mắc.

Tuyết quay ra xe, vừa hỏi:

– Anh có biết nó thường đậu xe ở đâu không?

Hùng thấy Tuyết có lý. Biết đâu vì hư xe, Thúy phải về nhờ xe của người bạn nào đó, và còn ở lại chơi với người ta để đợi họ chở về. Hùng nói nhanh:

– Ở đàng này…

Hùng lên xe, lái quẹo vào phố có bãi đậu xe cách đó một ngã tư. Nhưng từ xa, hai người đã thất vọng vì ở đó đều vắng vẻ trống không.

“Bây giờ đi đâu?” Câu hỏi hình như xuất hiện cùng một lượt trong đầu óc của cả hai người khiến chân ga của Hùng hơi buông ra. Xe chạy chầm chậm như vô định hướng.

Một xe cảnh sát xuất hiện trong kính hậu, Hùng vội cho xe táp lề đường. Anh mở cửa xe, đưa tay vầy. Biết có người muốn nói gì, chiếc xe đen bóng loáng của hai người cảnh sát ngưng lại bên Hùng, một người nhìn qua cửa sổ xe, hỏi:

– Anh cần gì vậy?

Hùng cố gắng giải thích:

– Con gái tôi đi làm, đã không về nhà đúng giờ. Tôi có ghé qua sở của nó, nhưng không còn ai ở đó…

– Bao lâu rồi?

– Lẽ ra, nó về nhà chừng mười giờ ba mươi.

Người cảnh sát nói nhanh:

– Sau hai mươi bốn giờ, nếu không có tin tức gì…thì anh kêu số điện thoại này.

Vừa nói, anh ta vừa đưa cho Hùng một cái card mầu đỏ, lớn bằng bàn tay, rồi định rồ máy đi. Hùng gọi giật lại:

– Cho tôi hỏi…từ tối đến giờ…có tai nạn nào xảy ra ở vùng này không?

Tuy biết câu này hơi thừa…vì nếu Thúy bị nạn, chắc chắn cảnh sát đã báo về cho thân nhân rồi. Biết thế, nhưng Hùng vẫn hỏi. Người cảnh sát lắc đầu, trả lời ngắn gọi “Không” trước khi rồ máy đi thẳng.

Hùng trở vào xe, nói với Tuyết:

– Sau hai mươi bốn giờ mới được báo cáo với trung tâm tìm người mất tích. Tối nay…không có tai nạn nào ở vùng này…

Hùng khẽ lắc đầu nhìn theo hai đóm đỏ của đèn sau chiếc xe cảnh sát vừa khuất khi quẹo sang con đường khác nơi ngã tư trước mặt. Cảnh sát nào cũng thế, họ có cái lạnh lùng của một ông bác sĩ trước sự nguy kịch của con bệnh! Hùng nhớ tới vụ mà trước đây báo chí Mỹ gọi là A race against time. Trong vụ này, một cô gái giang hồ tên Lydia đang đêm là nạn nhân của một vụ hỏa hoạt của một tòa bulding, ôm đứa con gái nhỏ cùng cô em chạy tới xin lánh nạn tại một motel trong tỉnh. Vài hôm sau, tại một khu buôn bán trong xóm, cô này và thằng chồng lãng tử và một thằng bạn khác bắt cóc Sarah, cô con gái thứ ba của ông bà Porter, chủ motel mà cô ta vừa mới rời đi, và bắt cô gái dùng xe của mình đưa bộ ba này rời thành phố. Giữa đường, Sarah tìm cách bỏ xe, chạy trốn trong một khu xây cất. Hai tên lãng tử đuổi theo cướp lại chìa khóa xe và xô cô xuống vực thẳm. Ngày hôm sau, cha mẹ và hai chị của Sarah báo cho cảnh sát biết sự mất tích của cô. Nhưng, cảnh sát đã lạnh lùng cho họ biết là chưa đủ thời gian vắng mặt để họ mở cuộc điều tra. Qua ngày hôm sau, cảnh sát vẫn từ chối giúp đỡ, dù người cha đã cho biết là tìm được cái xe của Sarah. Người chị của Sarah cầu cứu tơi giới truyền thông, cũng bị thừ chối loan tin. Mãi cho tới ngày thứ ba, sau khi năn nỉ mãi, giám đốc đài mới bằng lòng loan tin. Tuy nhiên, gia đình Sarah đã không ngồi chờ trức sư lâm nguy của con mình, tự đi điều tra, tìm kiếm bằng những phương tiện riêng. Nhờ cô Danielle em của Lydia, là người lương thiện đã liên lạc với cha của Sarah nên sau một phen chiến đấu sinh tử với bọn bắt cóc, gia đình Sarah đã tìm thấy cô đang nằm bất tỉnh dưới vực sâu trước sự ngỡ ngàng của cảnh sát.

Tuyết thêm một cố gắng:

– Đi vòng vòng khu này…xem có xe nó không…rồi có về thì về theo xa lộ…biết đâu nó chết xe ở đấy.

Hùng biết nếu có chuyện đó thì…từ khúc đường xa lộ này tới nhà ông, đi bộ cũng không lâu quá một giờ…Tuy nhiên, ông không bác bỏ ý kiến của vợ. Xe lướt mau qua những khu phố vắng vẻ…Những chiếc xe mầu đỏ, loại nhỏ đều được hai người chú ý. Nhưng cuối cùng cũng không thấy xe của Thúy. Ngồi trên xe, nỗi thất vọng và niềm lo lắng tràn ngập trong lòng hai người. Ở đất nước này, không có sự gì mà không có thể xảy ra. Nạn nhân bị bắt cóc có thể là bất cứ ở lớp tuổi nào, và đa số là con nít…và các thiếu nữ! Với người như Thúy, không thuộc gia đình người bản xứ tiếng tăm hay giầu có…thì mục đích chúng bắt cóc chỉ là…để hiếp dâm. Nghĩ tới đó, lòng Hùng nhói đau…tâm thần trở nên hoang mang…

– Kia có cái xe đỏ…

Lời Tuyết la khẽ…làm tay chân Hùng luống cuống. ông lật đật đạp thắng khiến Tuyết nhồi người về phía trước. Bà ta la lớn hớn:

– Anh lái xe gì kỳ vậy…đàng kia kìa…đã tới đâu.

Hùng cầm trí cho xe đi vào đường trong cùng, rồi từ từ đậu lại sau chiếc xe đỗ bên lề cỏ. Pha đèn chiếu

sáng phần sau của cái xe đó…giúp cả hai nhận thấy không phải xe của con mình. Hùng lặng lẽ cho xe trở ra xa lộ để về nhà.

– May ra…trong thời gia mình đi, con nhỏ đã về nhà…

Một hy vọng mong manh Hùng chia xẻ với vợ. Tuyết vừa lo…lại vừa giận con gái, giọng hậm hực:

– Nó ở đâu…thì cũng phải liên lạc về nhà chứ…Đây là Mỹ chứ có phải là ở Ba-mê-thuật đâu…Nó coi mình không ra gì…Mặc mẹ con đĩ…

Nói thế, nhưng lòng Tuyết vẫn nóng như lửa đốt!

Trước cửa nhà trống trơn…Hùng thất vọng quá, thở dài:

– Thực không biết nó ở đâu đây…

Câu than quá thừa…

Thằng Duy ra mở cửa với cái ngáp dài.

– Nó có gọi về không?

Duy yên lặng lắc đầu. Hùng thở dài. Tuyết rít lên:

– Con khốn nạn…

Ba giờ sáng! Tuyết ngồi thừ. Hùng bật TV như một thói quen. Một đài nào đó đang chiếu một phim đen trắng cũ rích. Anh không cần biết phim hay hay dở…mà chỉ cần trong nhà…có tiếng động…để cho bầu không khí đỡ nặng nề.

– Em đi ngủ đi…để anh ngồi chờ nó.

– Hừ chờ…

Nói thế, nhưng Tuyết không đứng lên để vào phòng ngủ.

– Con gái thối thây…đi đêm đi hôm như vậy…người ngoài người ta biết…thì đẹp mặt cả lũ.

Hùng biết Tuyết đang cơn nóng giận…nhưng ông cũng cố gắng giải thích:

– Nó cũng hăm mấy rồi…biết đâu vì việc nọ, việc kia..nó không thể về được thì sao?

– Cái điện thoại ở đây dùng làm gì? Nó ngu lắm sao…chỉ là nó không muốn hoặc bị thằng nào nó kẹp cứng mất rồi…

– Em chỉ nói quá cho nó…Con mình cũng đâu đến nỗi nào.

– Hừ…để ễng bụng ra đó rồi mới hay sao…Cũng tại anh thôi…

Hùng thấy câu chuyện sắp sửa sang một chỗ rẽ…nên nén bụng ngồi yên, mắt thao láo nhìn lên màn ảnh TV.

Tuyết không thấy Hùng ra lời, nàng bồi thêm một câu:

– Cứ nghe lời…của nó…Giá anh cứng rắn ngay từ đầu thì đâu đến nỗ!

Từ đầu…là từ lúc nào đây. Ông cũng dạy dỗ con cái từ khi chúng còn nhỏ dại. Nhưng…càng lớn lên…ông càng cảm thấy có sự khác biệt rõ rệt trong lối suy nghĩ của các con. Những sinh hoạt trong trường hình như có những gì không đồng điệu với nếp sống của gia đình.

Thời mới sang Mỹ, làm trong một trung tâm lo việc cho người tỵ nạn, Hùng đã từng giúp những cha mẹ Việt nam…khi họ gặp những trở ngại không ngờ được vì không thấu hiểu luật pháp và nhất là văn hóa nơi này. Một ông đang đêm dựng anh dạy…vì đuổi đánh thằng con đi chơi tới hai ba giờ sáng mới về…bị thằng con phản pháo gọi 911 can thiệp…khiến ông bố bị lôi thôi. Lại một bà mẹ “dám” mở thư của một thằng con trai nào đó gửi cho con gái ra đọc, con nhỏ giận mang chuyện này phàn nàn với bà giáo…khiến bà mẹ bị nhà trường mời tới “làm việc” với một hội đồng kỷ luật nhà trường có cả sự tham dự của một cán sự xã hội. Một ông bố khác bị con tố cáo với nhà trường là khóa cửa không cho nó vào nhà…vì nó thường bỏ đi chơi sau mỗi buổi đi học về. Với vai trò một “cố vấn” cho người tỵ nạn, Hùng đã từng binh vực cho những người làm cha, làm mẹ Việt Nam bị rắc rối do sự khác biệt văn hóa quá sâu đậm giữa hai bên. Thời đó, con cái của anh còn quá nhỏ, anh nghĩ mình cố gắng giáo dục bọn chúng từ đầu…sẽ có thể tránh được những điều đó. Nhưng, càng về sau, Hùng càng nhận ra ảnh hưởng của học đường Mỹ, với một khoảng thời gian đáng kể trong ngày mà bọn trẻ sống, chúng đã tiêm nhiễm vào lúc nào không hay. Thời còn nhỏ, chúng không dám có những phản ứng tích cực, nhưng càng lớn lên, sự bày tỏ thái độ càng  trở nên rõ ràng và mãnh liệt. Những câu chống đối nhẹ nhàng như  “Chúng con lớn rồi…” “Mình ở đây chứ đâu phải ở Việt Nam…” để không thi hành những kỷ luật hay lề thói của một gia đình Việt Nam. Những ràng buộc đó, nhiều điều ở Việt Nam mình coi là một phong tục tốt hay một lề thói hay…mà tại Mỹ lại trở Thành “abuse”, có thể hiểu như là một áp chế. Một thí dụ điển hình đã xảy ra trong gia đình Hùng…là việc đi làm đêm, đi chơi về muộn của Thúy.

– “Những con gái nhà nề nếp Việt Nam không bao giờ đi chơi về trễ…Sau tám giờ tối…chỉ còn những hạng điếm đàng mới lang thang ngoài đường”

Đó là câu nói của Tuyết dùng để trách mắng Thúy mỗi khi nó đi chơi về khuya.

– “Mẹ ơi, ở đây chứ đâu phải ở Saigon của mẹ…Ban đêm..mẹ thử lái xe ra đường xem…biết bao đứa con gái như con đi ngoài đó…bộ họ hư hỏng cả sao? Ở đây có những việc người ta phải ra ngoài vào ban đêm là thường…kể cả việc đi thăm bạn bè…vì lúc ban ngày người ta không có thì giờ…Sống ở đâu, mẹ phải theo nơi đó chứ!”

Hùng ôn tồn và cứng lý hơn:

– “Bố mẹ chỉ lo con gái ra đường lúc đêm khuya…dễõ gặp bất trắc lắm.. Ở đây…cái gì cũng có thể xảy ra được. Lo là lo cho con thôi”

– “Bố mẹ khỏi lo…con lớn rồi…con có thân, con biết lo cho mình chứ…”

Tuy thế, mỗi khi Thúy đi ra ngoài, Hùng cố gắng nhắc nhở tớùi nỗi quan tâm của mình, Thúy lại khó chịu nói: “Bố à…con hai mươi mấy tuổi rồi…có phải trẻ nít đâu mà bố cứ nói hoài vậy?”

Bây giờ, phải chăng nước đã vỡ bờ nên Thúy đi không một lời nói trước. Mua cho nó cái beeper, nó cũng chẳng dùng…vì “mang theo…mẹ cứ gọi tối ngày à!”. Điều đó là sự thật.

Thời gian nặng nề trôi, nhưng tai của Hùng cố gạn lọc những tiếng động chung quanh để chờ đợi tiếng máy xe hơi ngừng ở trước nhà, nhưng tuyệt nhiên không có.

Tuyết nằm yên trên ghế xa lông, nhưng Hùng biết vợ cũng không ngủ, ông lờ đi, không nói năng gì để khỏi phải tranh cãi vô ích.

Trên TV, cuốn phim đen đã chấm dứt từ lúc nào Hùng cũng không hay, thay vào đó là một cuốn phim

cao-bồi mầu vàng và nâu nhòe nhoẹt, cũ rích, ông cũng chẳng đổi đài. Ước vọng từ ngày chấp nhận cuộc đời tị nạn tại xứ người để con cái học hành nên người, thì vinh quang chưa thấy đâu, sự bất hòa trong gia đình đã nhen nhúm, nếu không có cách gì hữu hiệâu dập tất, nó sẽ biến thành cơn lốc vũ bão trong tương lại không xa.

Tiếng nhấn còi xe vô ý thức của người hàng xóm làm Hùng choàng thức giấc. Thì ra ông cũng chợp mắt được một lúc.

Ngoài vườn, chim kêu nhem nhép hòa lẫn với tiếng ì ầm của xe cộ chạy trên cái xa lộ gần nhà tạo thành một thứ âm thanh tẻ nhạt của mọi buổi sáng, nó không đem đến cho ông một chút hứng khởi nào.

Trời hừng đông. Bên ngoài cửa sổ, không gian đã trắng dần, thay thế cho mầu vàng nghệ, thứ ánh sáng của mấy bóng đèn đường bên ngoài bờ giậu. Hùng buồn bã đứng dậy, vuôn vai, rồi ra bếp đặt ấm nước. Trong lúc chờ nước sôi để pha cà phê, ông vén màn cửa trước nhìn ra khoảng sân trống vắng trước garage mà lòng nặng niềm lo lắng. Tới giờ này cũng chưa về…không biết nó đang ở đâu? Mười giờ sở nó mới mở cửa. Mình phải tới đó xem sao. Còn tới hơn ba giờ nữa!

Tuyết thức giấc với câu rủa: “Con khốn nạn thật!”.

Hùng không để ý tới lời nói của vợ. Ông lặng lẽ pha hai ly cà phê, mang tới cái bàn nhỏ đặt trước mặt vợ, rồi ngồi xuống một bên, bưng ly của mình nhấm nháp.

Tuyết không buồn để ý tới ly cà phê của bà, miệng tiếp tục lầu bầu với mấy câu chửi rủa quen miệng. Hùng lờ đi cho yên chuyện.

Thằng Duy trở dậy, như một cái bóng mờ nhạt, thoăn thoắt đi lại trong phòng.

– Còn thằng này nữa…mày muốn đi đâu thì đi đi cho tao nhờ…Ở đây mà cứ như thế này…thì tao cũng chết sớm vì lo lắng thôi.

Tuyết nhìn theo Duy, đay nghiến.

Duy không nói gì, khoác vội túi sách vở, lặng lẽ mở cửa ra ngoài.

Hùng biết tính thằng con trai. Nó khác con Thúy là không có cãi, mà chỉ tỏ thái độ bằng hành động. Nó không bao giờ nói ở đây thế này, ở Việt Nam thế kia. Chửi riết, nó bỏ vào phòng hoặïc ra nằm ở ngoài bải cỏ sau vườn. Hùng có cảm tưởng như nó cố gắng chịu đựng để đợi tới ngày…nó có thể “move out”. Với tình hình này…Tuyết có thể khiến cho các con…mất cảm tình với… những gì mang cái nhãn hiệu “Việt Nam”, vì cái nhãn đó luôn luôn đóng lên những lối sống, cách suy nghĩ xa lạ và khó chịu đối với chúng, và thường mâu thuẫn với những gì nó được nghe ở nhà trường. Khó chịu từ việc “nhỏ” như khi khách vào nhà, chúng phải ra cúi đầu chào…trong khi từ ông hiệu trưởng tới các giáo sư, khi gặp chúng chỉ cần nói một chứ “hi!” ngắn gọn, nói chi tới lối sống tự lập, khỏi phải ràng buộc với người nọ, người kia trong khi bố mẹ thì cứ nhắc nhở tới đoàn kết, tới chung sống là nền nếp của một gia đình Việt Nam. Thời mới sang Mỹ, làm chung với đám sinh viên, Hùng thấy có nhiều sinh viên ra khỏi gia đình rất sớm…và có người hai ba năm cũng chưa về thăm nhà một lần mà họ cũng không mấy thắc mắc.

Chín giờ sáng, vợ chồng Hùng ra cửa tiệm, trước khi dán một mẩu giấy nơi cửa nhà, cầu may Thúy có về thì điện thoại gấp cho bố mẹ.

Chín giờ rưỡi, Hùng đang định tới sở của Thúy thì nó gọi tới, giọng rất thản nhiên:

– Bố cần gì con vậy?

Hùng mừng quá, nhưng cũng phải nghiêm giọng, hỏi:

– Hôm qua con đi đâu suốt đêm không về?

– Con đi Sacto với sở mà…

– Đi đâu thì cũng phải cho bố mẹ hay chứ? Suốt khuya hôm qua, mẹ với tao lái xe đi tìm, cả đêm không ngủ.

Giọng Thúy hơi gắt:

– Con nói với mẹ cả ba bốn tuần trước rồi…mà cần gì phải tìm chứ…

Hùng quay lại bàn Tuyết ngồi, nói vọng sang:

– Nó bảo đã nói với em mấy tuần trước rồi…

Tuyết gắt:

– Ba bốn tuần trước sao mà nhớ…trước khi đi cũng phải nói chứ…gì nó cũng cãi được.

Hùng nhấn mạnh trong câu sau cùng:

– Dù sao trước khi đi con cũng phải nói lại với bố mẹ…

Bên kia, Thúy yên lặng, cúp điện thoại. Hùng tuy bực mình, nhưng mừng thấy nó đã tới nhà bình yên, nên cũng không la mắng gì nữa.

Buổi trưa, Tuyết vẫn còn ấm ức về việc con Thúy đi qua đêm, mang chuyện phàn nàn với vợ luật sư Hàm, người thường chia xẻ chuyện khó khăn gia đình với bà :

– Đấy chị xem…mấy đứa con của cậu mợ nó ngoan ngoãn như vậy…Được bảo lãnh sang đây là học hành đàng hoàng, không bè không bạn, chịu thương chịu khó lo việc gia đình…

Hằng, vợ Hàm cười:

– Chị ơi, con Hạnh nhà tôi có hơn gì con Thúy nhà chị chứ…Nó làm tôi điên đầâu đây này…Dẫn thằng Mỹ to như hộ pháp tới nhà đòi lấy bằng được…Mấy bữa nay anh Bình anh ấy mất cả ăn cả ngủ…Trong phòng nó không khác gì cái đóng rác ngoài đường, quần áo, sách vở ngập cả lên…không có một chỗ đặt chân…Con với cái lối đâu mà khốn nạn đến thế…

Tuyết hừ trong họng, góp lời:

– Phòng con Thúy nhà này cũng hệt như vậy…Tôi bảo hàng “ngàn lần”, nó cũng không dọn…đến khi mình giúp nó thì nó lại kêu ca…mất cái này…để sai chỗ cái kia…Chán rồi tôi cũng mặc xác nó…Mình hồi còn con gái đâu có mất nết như vậy.

Hằng kể câu chuyện như để an ủi nhau:

– Đấy, thằng cả con lão Khanh…mới bị bắt vì đi đánh cướp hãng điện tử đó…Gớm, con mẹ nó khoe…mới sang đây chưa tới ba năm…mà tháng nó lãnh lương tới năm sáu ngàn đô la…tấp tểnh mua nhà trên núi. Gớm, cháy nhà mới ra mặt chuột! Mình cũng còn có phước đấy bà ạ, con gái chưa làm đĩ, con trai chưa sì-ke, trộm cướp…

– Hừ phước…mai này nó vác cái bụng lên rồi mới thấy đó…Chỉ tại mấy cái ông nhà này không biết dạy con thôi.

Hằng cười thành tiếng:

– Bà ơi…ở đất nước này bốn mươi phần trăm gia đình là “single parent” đó bà…Người Việt mình đồ đốn đi bắt chước…cũng thiếu gì đứa sống kiểu boyfriend, girlfriend”, đẻ con hàng đốùng cũng không có lấy một cái giá thú đâu bàø…thì mình làm sao dạy tụi nhỏ?

Đó là một lối sống rất thông thường ở cái xứ tự do này, ta đâu có quyền bình phẩm qua cái lăng kính chủ quan của người mình. Sợ mấy bà bới chuyện thiên hạ, Hùng khẽ nói với Tuyết:

– Thôi vừa vừa chứ…chuyện người ta…hơi đâu mà bàn ra tán vào…

Đời sống mỗi ngày một mắc mỏ, tiền bạc kiếm mỗi lúc một khó khăn cũng là nguyên nhân khiến mọi người đều cảm thấy bực dọc…Vì thế, những chuyện bất hòa trong gia đình càng trở nên khó giải hòa.

Cửa hàng tạp hóa, sách báo của Hùng ở trong một khu thương mại nhỏ. Gần mười năm nay, Hùng đã thôi làm nghề điện tử, mở cửa hàng buôn bán kiếm sống qua ngày. Một thời, tưởng cái cửa tiệm này chết đến nơi vì sách báo tiếng Việt, những băng nhạc cũ càng ngày càng ít người mua. Nhưng, đột nhiên có làn sóng người mới từ Việt Nam sang qua chương trình ODP và HO, những người còn nguyên nhu cầu giải trí theo lối ở quê nhà…nên những món hàng này lại bán được. Rồi những băng nhạc mới, sách mới sáng tác ở hải ngoại, những cuốn Video ca nhạc, phim bộ Hồng Kông, Đài Loan được chuyển âm được bà con mới sang chiếu cố lại rầm rộ phát hành. Nhờ vậy, cửa tiệm của Hùng hồi sinh.

Người mình ít khi mang chuyện không hay trong gia đình nói với người khác. Nhưng ở đây, vừa là chỗ bạn thân, vừa buồn bực quá hết chịu nổi, hai bà mới tâm sự với nhau như thế.

Như chưa chia xẻ hết nỗi khổ tâm, Tuyết nói:

– Chiều chủ nhật này tới tui ăn cơm đi…nói với ông Bình giùm…

– Cũng được.

Hai người buông điện thoại. Tuyết thở dài:

– Chán đời quá.

Bình nghe vợ than, cũng khẽ thở dài. Ông nhớ lại những bài dậy khôn của mấy ông, mấy bà đăng trên báo chí về cách giáo dục con cái trong môi trường hải ngoại. Nào là phải dành nhiều thì giờ sinh hoạt trong gia đình với nhau hơn là tối ngày chỉ biết kiếm tiền “làm giầu”, nào là phải dạy con cái biết nói thông thạo tiếng Việt, nào là phải thân thiện với chúng như bạn bè để lấy niềm tin nơi chúng, hướng dẫn chúng biết giữ những gì là tinh hoa của nền văn hóa dân tộc và chỉ hấp thụ những cái hay của nếp sống văn minh vật chất ở nơi cư ngụ và nhất là đừng bao giờ quên “đất nước Việt Nam” thân yêu. Nói thì hay lắm, nhưng không biết các ông các bà đó đã áp dụng được bao nhiêu điều hay ho này trong gia đình của mình?

Công việc buôn bán trong cửa tiệm tấp nập vào sau trưa nên vợ chồng bình không còn thì giờ để nghĩ ngợi nữa. Sách Việt ngữ bây giờ cũng mắc mỏ, một cuốn tiểu thuyết hai trăm trang giá không dưới mười đồng, khách bỏ tiền ra mua, cũng phải chọn loại nào đọc cho vui và hấp dẫn. Vì thế, cuốn nào thiếu tình, thiếu “sex”

là khó bán, tiểu thuyết đã vậy, nói chi đến những đề tài có tính cách nghiên cứu hay văn học. Những loại “dâm thư” dưới hình thức nghiên cứu, y học xuất xứ từ Tầu, Nhật, Pháp, Mỹ đến Ấn Độ và của một vài bác sĩ Việt Nam viết, được xuất bản đầy dẫy là loại sách câu nhiều độc giả nhất. Những sách hồi ký về chiến tranh Việt Nam, tù cải tạo, tỵ nạn không còn nhiều độïc giả nữa. Đã đến lúc người ta muốn quên cái thời kỳ đen tối cách đây gần hai mươi năm. Những băng nhạc thuộc kỹ nghệ cassette hầu như bị giết chết bởi những CD Rom và những bài hát bình dân với những giọng của vài ca sĩ giống mẫu “Chế Linh, Duy Khánh” lại bắt đầu lấn lướt những ca khúc có nhiều nghệ thuật. Một số những bài của các nhạc sĩ ở Việt Nam, thuộc loại thứ nhất, được phổ biến rộng rãi trên các băng nhạc, trong những đại nhạc hội, được nhiệt liệt hoan nghênh, nhất là từ lớp người mới ở Việt Nam sang sau này khiến phong trào phổ biến loại nhạc này đi tới chỗ lố bịch. Cũng trong chiều hướng đó, mấy ca sĩ đi sau rất mau nổi tiếng. Hiện tượng này có lẽ vì những lớp người mới bỏ nước ra đi là những người còn nhiều nhu cầu giải trí bằng ca nhạc hơn và gắn bó chặt chẽ với những kỷ niệm thời ở nhà…trong đó có những bài hát và các ca sĩ đã một thời họ ái mộ, nên khi họ nghe lại, gặp lại những bài hát này, những ca sĩ này, họ dễ bị xúc động.

Hùng vừa gói xong một món hàng cho khách thì Thăng từ ngoài vui vẻ bước vào:

– Ông chủ bán hàng tha hồ mệt nhé…

Hùng cười gượng:

– Cũng tàm tạm sống qua ngày thôi.

Câu hỏi, câu đáp đều không có gì là thắm thiết lắm. Tuy nhiên, nó cũng là những câu thông thường mà người ta mới gặp nhau. Thăng thấy Hùng không bận nữa, đứng dựa vào quầy hàng, một tay chống nghiêng lên mặt tủ, nói:

– Không đầy nửa tháng nữa là ngày quốc kháng rồi đấy…năm nay bọn tôi mời ông tham gia vào ban tổ chức…

Hùng lắc đầu:

– Mấy năm mới sang đây, vùng này đâu có bao nhiêu người…thì tôi cũng tích cực hoạt động lắm đó…nhưng bây giờ…chúng ta đã có đủ các quan lớn quan nhỏ rồi…thì mình cũng nên rút lui đi thì vừa. Có rảnh thì đi biểu tình với anh em thôi.

Thăng lắc đầu:

– Cứ thế thì còn gì? Người tỵ nạn trong vùng…lên tới cả trăm ngàn…thế mà ngày kỷ niệm mất nước, người đi tham dự không quá vài ba trăm. Chuyện nước non, chuyện chống cộng hỏng cả rồi. Năm nào cũng chọn vào những ngày nghỉ thích hợp cho mọi người…chứ đâu có phải…

– Tôi nghĩ…từ rất lâu, chúng ta, những người tổ chức ngày ba mươi tháng Tư đã không thành công…vì..hầu như chỉ có một số nhỏ nào đó của đồng bào tham dự thôi…Chúng ta chưa bao giờ lôi được những ông bác sĩ, luật sư, những ông bà có cửa tiệm lớn, cửa tiệm nhỏ bỏ thì giờ làm ăn, du hí để tham gia. Khi ra đi, họ là người tỵ nạn…nhưng bây giờ…họ đã là công dân của nơi họ đang sinh sống…chuyện Việt Nam coi như thuộc về dĩ vãng…của chuyện ngày xửa ngày xưa.

– Họ chỉ là thiểu số…chẳng lẽ chuyện chống cộng chúng ta phải dẹp bỏ sao?

Hùng nói cho qua chuyện:

– Người ta nói…không phải chuyện chống cộng không còn nữa…mà người ta chống theo một phương thức mới…vừa văn minh, vừa quân tử hơn là cái trò  chỉ biết hò hét ngoài đường, nhất là những lần biểu tình chống phái đoàn này, nhân vật nọ từ Việt Nam sang như thời bốn lăm. Tỷ như vụ các anh biểu tình chống Thanh Lan đó! Bây giờ cô ta đi hát phây phây…có ai dám động đến lông chân cô ta đâu nào!

Thăng giận thật sự:

– Bậy…Mình không biểu tình chống để chúng nó tới đây khua môi múa mỏ sao. Còn cô ca sĩ…kia…nếu không biểu tình chống đối ngay từ buổi đầu…thì dễ gì cô ta xin tỵ nạn, mà trái lại, chắc chắn sẽ là cái loa tuyên truyền cho bọn cộng sản khi trở về Việt Nam. Bây giờ là người tỵ nạn rồi, ai còn chống với đối nữa.

Bỗng Thăng để mắt chăm chú nhìn mấy cái CD trong quầy, rồi giọng không vui:

– Này, băng của Hương Lan, của Nam Huy…nếu mọi người quyết tâm không bán, không phổ biến nữa thì đâu đến nỗi…bọn nó khinh khi mình như vậy.

Hùng thở dài:

– Chẳng phải chỉ có hai người này…về “hợp tác” với Việt Cộng…còn bao nhiêu ông bà tai to mặt lớn nữa…nếu phe ta cứ chống như vậy thì không còn thời giờ làm việc gì nữa đâu. Một người về Việt nam, không mặt này thì mặt khác, cũng mang ý nghĩa hợp tác với bên đó rồi.

Thăng vẫn giữ lý của mình:

– Nhưng bọn đó là những khuôn mặt cộng đồng…không thể muối mặt làm như vậy được.

Hùng không muốn kéo dài thêm tranh luận là việc mà anh rất ghét, nhất là không biết rõ rệt những ca sĩ này về Việt Nam hoạt động ra sao. Nếu vì tiền…bạc mà hát một vài buổi cho bọn cán bộ cao cấp thưởng thức…nhạc vàng thì cũng chẳng tệ hại hơn mấy ông Việt Kiều nịnh bợ bọn đó ít câu để…mong làm ăn kiếm sống. Một trong những nghịch lý hiện tại của người Việt ở nước ngoài…là trong khi có biết bao đồng bào vượt biên tới các trại tỵ nạn đang bị ép buộc trở về nước vì…họ không thuộc diện tỵ nạn chính trị…mà tỵ nạn kinh tế…có nghĩa là ở trong nước bây giờ làm ăn khó khăn đến độ có thể chết đói…họ đành phải liều đi kiếm một nơi khác bảo đảm đời sống hơn, thì một số đông người đã được tỵ nạn theo quy chế chính trị, nay lại nghênh ngang trở về để tìm đường “làm giầu” tại nơi mà trước kia họ đã bỏ đi vì có những nguy cơ cho mạng sống của mình, của gia đình mình.

Có khách mua hàng, Thăng không muốn làm phiền Hùng, nên mỉm cười, đưa tay bắt từ biệt:

– Dù gì, ông phải đi với anh em nhé.

Hùng cười xã giao, gật đầu:

– Đi chứ.

Tuyến từ nãy đến giờ chỉ đứng nghe, không góp lời nào. Đợi Thăng đi khỏi, bà mới thở dài, lắc đầu:

– Mấy ông đó thế mà…sướng, chả phải lo lắng gì tới đời sống…cứ việc ăn no rồi biểu tình với xuống đường…

Hùng biết vợ ám chỉ gì trong câu nói…Đây cũng là một trong những điểm mà phe tẩy chay biểu tình dùng để…đá giò lái phe bên này. Anh nhìn vợ, nhăn mặt:

– Đâu có phải ai cũng được lãng lương “Clinton” đâu…họ là người có tâm huyết đáng khen…chỉ tiếc là tình thế đã thay đổi…khiến phương thức đấu tranh của họ không còn bén nhạy nữa. Đừng vơ đũa cả nắm…Chỉ bẩn là có những thằng trước đây cũng lãnh eo-phe dài dài…nay may mắn, làm ăn khá giả đã vội lên mặt, nói móc, nói méo những người không cùng “đường lối” với mình thôi.

Anh thanh niên đang đợi trả tiền mua mấy cuốn băng Thanh Lan nghe Hùng nói, cũng góp bừa một câu:

– Cháu thích nghe Thanh Lan hát thực…nhưng hồi đó cháu cũng đi biểu tình chống cô ta…Nghe cô ta nói trên radio là ở Việt Nam cô ta làm một tháng mấy ngàn đô la …như vậy ngầm hiểu là những người Việt sang đây chỉ vì ở nhà không làm được như thế thôi!

Nghe cậu này lý luận, Hùng cũng bật cười, lắc đầu:

– Chỉ vì có một câu nói…phét như thế mà mình phải tổ chức biểu tình rầm rộ kể cũng quá đáng…Cái quan trọng của vấn đề là…sự đi, về của Thanh Lan…mang ý nghĩa “cởi mở, tự do” ở Việt Nam đã được thực hiện…để đốùi lại với những cáo buộc của thế giới bên ngoài…

Cậu thanh niên cười trừ, rồi lấy hàng, chào ra về.

Bỗng có một cái đầu bạc nhô lên khỏi quầy trưng bày sách, và một tiếng cười khẽ, tiếp theo một giọng khàn khàn:

– Lại chuyện chính chị chính em…

Hùng giật mình quay lại, nhìn ra người quen:

– Thưa cụ…

Ông cụ trạc bảy mươi, mặt xương, nhưng trông da dẻ hồng hào, khỏe mạnh. Tay cầm một cuốn sách vừa chọn xong, tiến ra trước mạt Hùng, để mạnh sách xuống mặt kính quày hàng:

– Nói những cái chuyện đó thì bao nhiêu ngày cũng không hết.

Hùng nói chữa:

– Thì thưa bác, mình bán hàng, khách nói chuyện gì, mình cũng dựa theo nói cho vui vậy. Ngày trước ở nhà…tiệm hớt tóc là nơi bàn chuyện chính trị xôm tụ nhất. Hồi đó, có một tờ nhật trình vẽ tranh hí họa một ông cổ còn quàng khăn, râu  mới cạo được một nửa đã tung cửa chạy ra ngoài, trong khi ông thợ hớt tóc, tay còn cầm “tông đơ”, chạy theo miệng há hốc, la: “Thôi, không nói chuyện chính trị nữa…”

Ông cụ gật đầu:

– Nhất là bây giờ…chuyện gì cũng đưa tới tranh luận…rồi từ tranh luận sang đến chửi bới, móc họng nhau…Nhưng nói cho cùng…cãi nhau cũng chỉ bằng ấy mạng…Nếu nói cộng đồng mình chia rẽ…thì quá đáng…mà đó chỉ là mấy ông…có cơ quan truyền thông, có hội nọ hội kia chia rẽ nhau mà thôi. Cuối cùng chỉ có thằng cộng sản là “ngư ông đắc lợi”.

Ông cụ chỉ vào cuốn Việt Sử đang để trên quày đợi trả tiền, nói:

– Rồi ông thấy…như chuyện ngày xưa…lúc nhà Minh dẹp xong nhà Hồ…nó đã mang lợi, danh ra dụ đám sĩ phu nhà mình…Tuy thế, có mấy ai được nó trọng dụng

đâu…nhưng cũng vì cái trò quỉ quyệt đó mà người mình chia rẽ nhau trầm trọng. Thằng Cộng sản ngày nay cũng vậy…các vị có bằng cấp bên này, nghe lời dụ khị theo nó…nhưng cuối cùng cũng chỉ là trò ve vãn…Thử có vị nào xin được về phục vụ xem…sức mấy mà nó dùng…Đàn em, đảng viên của nó để cho ai!

Thấy ông cụ lại đi quá xa…những chuyện thông thường rồi, Hùng cũng chỉ đưa đẩy lấy lệ:

– Vâng, cụ nói rất phải.

Vừa nói, anh vừa tính tiền và gói sách. Trước khi đi, ông cụ còn nhấn mạnh một câu:

– Rồi ông xem…tôi nói có đúng không.

– Dạ…dạ.

Nếu gặp một ông “hòa hợp, hòa giải” thì hôm nay có thể lại có cuộc tranh luận to tiếng ngay.

Nghĩ đến đó, Hùng bất chợt nhìn ra một người đang trả tiền bên quầy của Tuyết. Anh này cười, lắc đầu nói với hai người:

– Cụ này chắc là đoàn viên của Lê Hữu Dản chăng…Băng Bô lão cảm tử chống Cộng…cũng còn phải xin phép Hà nội rồi mới hành sự…thì con cháu của các cụ đâu có dám làm gì khác hơn. Nói thì dễ lắm…nhưng diệt tới thằng Cộng sản cuối cùng đâu có dễ như vậy…Mà không diệt được thì…hòa giải là thượng sách chứ còn gì nữa.

Đi qua chỗ Hùng đứùng, anh để nhẹ một câu:

– Cứ xem Mỹ…thì biết…bang giao đến nơi rồi…phải không anh.

Hùng chỉ cười. Vừa nghĩ tới Tào Tháo…là Tào Tháo tới ngay! Nhưng Hùng lạ một điều…là những ông “hòa giải, hòa hợp” rất ít khi lộ chân tướng bằng lời nói như anh chàng này, họ hay hành động một cách thầm lặng!

Tuyết nhìn theo người khách, thở dài:

– Riết rồi tiệm mình trở thành Vietnamse American Politic Forum mất thôi…Anh sửa soạn làm MC đấy nghe.

Hùng hết cười nổi câu nói diễu của vợ, lắc đầu, lơ đãng nhìn ra ngoài. Ông nghĩ…mình thì còn làm được gì chứ…Có vài đứa con trong nhà cũng chẳng dạy dỗ ra hồn…huống chi chuyện nước chuyện non. Ông băn khoăn mãi về cái ước nguyện khi bỏ nước ra đi…là mong sao nhờ đó mà hai đứa con học hành nên người. Ngày đó, ý nghĩa “học hành nên người” nó rất là giản dị…không khác hơn sự đỗ đạt bằng này, cấp nọ…ăn nên làm ra…Nhưng bây giờ…bằng cấp…tiền bạc thì không thành vấn đề, trước sau rồi chúng cũng sẽ đạt tới…mà chỉ như vậy không đủ, điều quan trọng là làm sao để nên người… Nói khác hơn là nên người theo “kiểu tây”, “kiểu ta” hay là “vừa tây vừa ta”  với đầy rẫy những mâu thuẫn thì thực khó nói. Chữ  “tây” để chỉ chung những quốc gia mình định cư. Vì vậy, nên người theo “kiểu ta” có một mẫu số chung, còn “kiểu tây” thì mỗi nơi có thể quan niệm một khác…kể cả những nước văn minh giống nhau…như Mỹ với Âu Châu. Do đó, cái ước nguyện ngày trước…không phải là dễ thực hiện và sự may mắn trong cuộc tỵ nạn này chưa hẳn là đã tốt như mình tưởng.

Có biết bao gia đình Việt Nam tỵ nạn có con đậu bác sĩ, luật sư, kỹ sư…tiền vào như nước, đã vội thỏa mãn…dù các ông con, bà con đó nói tiếng Việt không

rành, mặt ngửa lên trời, chẳng biết cô chú bác chung quanh để một năm ít nhất là một lần tới thăm hỏi trong ba ngày Tết gọi là giữ lấy một chút ít truyền thống, chứ đừng nói chi đến những chuyện xa vời…như tình tự dân tộc, lòng yêu quê hương xứ sở, hãnh diện vì nguồn gốc giống nòi.

Về chiều, khách đông một thời gian ngắn, rồi vắng hẳn. Hùng uể oải dọn đẹp cửa tiệm, sắp lại mấy ngăn sách bị khách hàng lấy ra xem rồi vất bừa lại. Những cuốn sách về tình dục, dù đã bọc bao ny-lông cũng vẫn bị moi ra xem cọp. Hùng lắc đầu…chán nản khi thấy những loại này chiếm cả một kệ sách bốn tầng. Không thể trách ai được, trẻ cũng như già…vì ở đây, trên TV, ngay cả những mẫu quảng cáo xe hơi người ta cũng dùng thân thể đàn bà để câu dẫn, chưa nói tới những quảng cáo thuốc, quần áo, xà bông v.v. Gần đây trên TV có một cuộc thăm dò, để cho một số các em từ năm tới mười tuổi xem những quảng cáo này trước sự bí mật chứng kiến của cha mẹ chúng…thì đã có rất nhiều em, trai cũng như gái trầm trồ khen những người mẫu ăn mặc hở hang…và có em ước ao có “bạn gái” giống như vậy! Hiện tượng này phải chăng là một phát triển của trí óc thông minh…vì tình dục là vấn đề tự nhiên, trong những con người “bình thường” nó có thể phát triển rất sớm, hay là một phản ảnh tâm hồn đồi trụy của con trẻ trong đời sống xã hội văn minh. Đó là tùy sự chấp nhận hay không chấp nhận sự hòa đồng văn hóa bên cạnh những nhạy cảm của những người làm quảng cáo của thời đại, chưa cần nói tới các chương trình TV, phim ảnh hay sách báo. Nhìn đống sách này và nhớ tới một nhà văn nào đó đã từng nói là anh ta viết dâm thư hay nhất thế giới, thì trong cộng đồng người Việt, vấn đề không còn phải bàn cãi nữa. Cái khó khăn thực sự  là chuyện của từng gia đình.

Sáu giờ, Hùng đóng cửa tiệm. Hai vợ chồng lái xe tới một tiệm ăn để ăn tối cho qua ngày…vì hai người biết rằng hai đứa con sẽ không về ăn cơm chung với bố mẹ…Một bữa ăn đông đủ bốn người thường ít có được trong gia đình Hùng. Đó là một việc tưởng dễ, nhưng lại khó thực hiện.

                                                         CHƯƠNG III

    Thúy vừa mang khay đồ ăn ra, muốn tới chiếc bàn gần cửa sổ cho thoáng, bất chợt thấy Hoa đã ngồi đó từ lúc nào. Thúy hầu như không có bạn gái Việt nam ngoài mấy cô em họ mới từ trại tỵ nạn Thái Lan qua. Thoạt tiên, Thúy quen Hoa là vì  Hoa làm bank teller trong một ngân hàng gần sở làm, và là nơi mà Thúy có mở trương mục. Nhưng một thời gian sau, các cô mới biết được cha mẹ hai người vốn là bạn bè. Vả lại, họ dễ thông cảm và mau tới chỗ thân thiết vì họ cùng là thế hệ trẻ, lớn lên tại Mỹ.

Hoa có vẻ tư lự. Thúy đến bên mà cô cũng không hay. Thúy đặt khay đồ ăn lên mép bàn, vừa ngồi xuống ghế đối diện, vừa hỏi(dùng tiếng Anh):

– Nghĩ gì vậy?

Hoa như chợt tỉnh cơn mê, nhìn lên thấy Thúy, cô có vẻ vui, khẽ reo lên(cũng bằng tiếng Anh):

– Thúy hả?

Rồi lại yên lặng nhìn xuống, nói:

– Đang định chiều nay gọi Thúy đây…

Thúy nhìn bạn, khẽ hỏi:

– Chuyện gì vậy. Trông này, Hoa coi bộ gầy đi đấy nhé.

Nghe Thúy nói, Hoa giật mình, hỏi dồn:

– Thật hả…trông tao gầy lắm sao?

Thúy hơi cau mày:

– Hừ, gầy đi một chút cũng có…chết chóc gì chứ?

Hoa yên lặng nhìn xuống, hơi lắc đầu.

Thúy bắt đầu ăn chiếc hamburger còn nóng, không để ý tới phản ứng của Hoa. Bỗng Hoa khẽ nói:

– Tao chưa đi khám bác sĩ…nhưng hình như đã có thai.

Thúy giật mình, ngưng ăn, nhìn lên khuôn mặt tái xanh của Hoa:

– Thực hả…nhưng phải thử mới chắc được…đừng lo.

Thúy nói thế…vì cô biết ba mẹ của Hoa là những người hiểu biết. Hoa không cần phải tranh đấu để được tự do sống “cho” mình như  Thúy đã phải tốn nhiều công sức thuyết phục ba mẹ cô. Hoa từng khoe họ không bao giờ đặt vấn đề ngăn cấm giao du trai gái, thản nhiên coi những chiến dịch phát “bao cao su” trong các trường trung học là việc đương nhiên…như cái nhìn của phần đông các cha mẹ Mỹ. Khác với ba mẹ của Thúy…lúc nào cũng coi đó như là đầu mối của tội lỗi, của bệnh AIDS kinh khiếp kia…và nhất là cứ nhắc tới phong tục Việt Nam coi…những cô gái mất trinh như đồ bỏ đi,

trong khi quan niệm ở đây thì hạnh phúc hôn nhân đặt nặng trên vấn đề hòa hợp về tình dục giữa hai vợ chồng. Nếu không “thử” trước thì làm sao mà biết có yên vui hay không…Ngoài ra “hai người” lại còn đe dọa rằng lấy ai…thì phải sống mãn đời với nhau, tuyệt đối không được ly dị. Đó là một mâu thuẫn…mà người “trẻ” ở đây không hiểu nổi.

Hoa có bầu? Được đi, cứ nói với ba mẹ…rồi muốn nuôi thì giữ, bằng không…cho nó ra.

Nghĩ thế, Thúy cười nhẹ, bảo Hoa:

– Đừng lo, đi khám bác sĩ đã…nếu có thì cho hai bác biết…muốn nuôi thì thôi, không muốn nuôi…thì cho nó ra, đâu có khó gì…

Thúy ngạc nhiên khi thấy Hoa chán nản lắc đầu:

– Không thể cho ba mẹ tao biết được…bà ấy sẽ…

Thúy theo ý nghĩ của mình, gạt đi:

– Không sao mà…hai bác là người hiểu biết…đâu có cổ hủ như bố mẹ tao…

– Không…tao biết chắc mẹ tao mà hay…bà ấy…đau khổ lắm…tao biết mà. Bả chỉ có mình tao là con gái…mà bây giờ…

Thúy ngạc nhiên, nhìn bạn, hỏi:

– Thế thì…

– Mày giúp tao tìm một nơi để phá nó đi…

– Còn bố nó?

– Thằng đó…tao không hiểu nổi…nghe tao nói, nó chỉ cười hề hề rồi bỏ đi, coi như không có chuyện gì…xảy ra.

Hoa dớm nước mắt:

– Tao không hiểu nổi…tình yêu của nó dành cho tao thế nào…Nó phải có trách nhiệm chứ? Nó là thằng Mỹ trắng… mà.

Thúy yên lặng. Hừ, trắng với đen! Nghe câu chuyện, Thúy tội nghiệp cho Hoa quá ngây thơ. Cô cũng lờ mờ biết rằng, những vụ làm tình ở đây…chẳng mấy ai đặt trên căn bản tình yêu…mà chỉ là chuyện mua vui với nhau. Lỡ ra thì người con gái ráng chịu thôi.

– Thôi được, ngày mai, Hoa xin nghỉ một buổi…đi khám bác sĩ, nếu thực có bầu…thì cho tao hay…

Hai người ăn cho xong bữa trưa rồi chia tay.

Thúy về sở mang theo nỗi ưu tư của Hoa.

Việc tìm một nơi phá thai đâu có khó gì để cô phải băn khoăn. Băn khoăn là do cái thái độ của ba mẹ Hoa kìa. Thì ra người Việt nam lớn tuổi nào…hầu như cũng mang nặng những thành kiến khó bỏ. Chỉ có điều họ tỏ thái độ rõ ràng như bố mẹ cô hoặc ngấm ngầm như ba mẹ Hoa. Cuối cùng, tin con gái không chồng mà có bầu…vẫn là một tiếng sét bên tai, một điều không thể nào “ngờ” tới…nếu không muốn nói là một tai họa. Hoa biết điều đó rõ hơn Thúy…nên chuyện Hoa không thể tiết lộ ra ngoài! Đó là kinh nghiệm Thúy vừa học được.

Nếu vấn đề này xảy ra cho Thúy thì sao đây. Thúy miên man nghĩ ngợi. Với mẹ của Thúy, chắc chắn bà sẽ đưa ra những lời thậm tệ nhất để nhiếc mắng cô. Ngay cả những bất đồng nhỏ nhặt, bà còn dùng những tiếng có tính cách “child abuse” rõ ràng…chứ không phải đợi tới sự việc như thế này. Còn ba của Thúy, ông sẽ không nói nhiều…Trong những lần gây gỗ nhất, ông cũng chỉ khuyên Thúy nhịn mẹ nàng, đừng có cãi lại…Ông luôn

luôn nói là hai ông bà có rầy la nàng, có cấm đoán việc này việc nọ cũng chỉ vì nghĩ tốt cho nàng thôi. Thúy thì không nghĩ thế. Phản ứng của cô là không thể nhịn được…vì chẳng lẽ cứ nhịn…nhịn mãi? Cô cũng từng nói với ba cô rằng sự cấm đoán của hai người chỉ là một hình thức tỏ sự thiếu tin tưởng nơi cô, coi cô như con nít, chưa trưởng thành, dù cô đã vượt quá tuổi vị thành niên…là điều làm nhục cô và khiến cô luôn luôn cảm thấy “guilty” tức phạm tội, do đó cô bị mất tất cả ý chí và sáng kiến.

– “Bố không hiểu gì cả…”

– Không, bố hiểu chứ!

– Không, bố không hiểu!

Đó là câu kết luận sau cùng của những lần tranh cãi.

“Một câu nhịn là chín câu lành”, cái câu tục ngữ Việt nam đó sao mà thiếu căn bản vậy. Vì tranh luận thì mới đi tới lẽ phải…còn cứ chất chứa cái ấm ức trong lòng…thì đến phát điên lên mất thôi. Thế mà lại là một trong những khuôn vàng thước ngọc của một dân tộc! Nhưng nếu sự bất đồng đó sâu xa đến nỗi không những không đưa tới thông cảm…mà lại càng đào sâu thêm bất hòa thì sao đây? Ở Mỹ này, tình trạng quá độ đó đã từng xảy ra, và các “khuôn mẫu” đã được đưa lên những “talk show” hay đóng thành phim. Tỷ như ranh chấp về tiền bạc đưa đến vụ án giết cha mẹ của hai anh em Lyle 21 tuổi và Erik 18 tuổi nhà Medenzer. Với gia tài hơn mười bốn triệu dollars, hai đứa con bất hiếu đã dùng súng bắn chết cha mẹ mình khi hai người đang xem TV trong family room để sau đó, nội trong nửa năm đầu họ tự do tiêu  hơn một triệu cho những xa xỉ mà họ từng ước ao trước

đây…để cuối cùng bị kết án tù chung thân. Trong một truyện thực khác cũng được viết thành phim, tựa đề là The Twisted Desire. Ở đây, cô bé Jenifer mới mười sáu, mười bảy tuổi bị bố mẹ ngăn trở cuộc tình với một chàng trai, đã mưu mô dùng tay của một anh chàng mê mình để tàn sát cha mẹ, rồi sau đó, phe lờ anh ta luôn. Khi việc đổ bể, trước tòa, cô nhỏ trắng trợn đổ riệt cho anh chàng mê gái kia tội giết cha mẹ mình… Nhưng cuối cùng, chính người tình thân yêu của cô bé đã giúp cảnh sát, bằng cách đeo máy ghi âm vào người, rồi nhân trong lúc hai người tình tự, anh ta khơi chuyện để cô con quý hóa thú nhận việc giết cha mẹ. Trong phim, có một lúc, hai điều tra viên nói với nhau…đây có thể là…một truyện tình “Romeo and Juliette” nhưng thay vì hai người trẻ cùng nhau tìm cái chết cho trọn vẹn lòng chung thủy thì bây giờ…cặp tình nhân đó…lại cho cha mẹ mình đi luôn để khỏi ngăn trở họ nữa! Xưa và nay…khác nhau ở chỗ đó…Một truyện khác, tuy coi vẻ nhẹ hơn…nhưng rất tiêu biểu cho thời đại, cũng được đưa lên màn ảnh với nhan đề là “The terror in the family”. Chuyện một cô gái vị khành niên bị cha mẹ rày la vì đời sống hoang đàng. Chỉ riêng chuyện phòng ốc bừa bộn, bà mẹ nói mãi cũng không được, đến nỗi một lần bị cô con la hét đẩy ra khỏi phòng. Thấy vậy, ông bố tới can thiệp, bị cô con dùng bàn telephone đập vào mặt, máu me lênh láng. Ông bố tức quá, dọa gọi cảnh sát. Cô con gái “yêu” nghênh ngang thách thức: “Cứ gọi cảnh sát đi…tôi sẽ khai là ông định cưỡng hiếp tôi…nên tôi phải tự vệ thôi!”. Nghe thế, ông bố sợ quá…đành im re…Câu chuyện còn dài…nhưng

nội một câu nói trên của cô gái cũng đủ hình dung được mối tương quan giữa cha mẹ và con cái trong cái xã hội này nó như thế nào…Cô ta dám nói câu thách thức đã là quái gở…mà phản ứng sợ hãi của người cha mới càng đáng suy nghĩ hơn…vì ông cho rằng cảnh sát sẽ tin lời cô gái hơn…khiến ông có thể bị kết tội…Cái gì làm cảnh sát có thể tin được điều đó…phải chăng là chuyện cha và cả mẹ nữa, hiếp con, cả gái lẫn trai(!) đã thường xảy ra quá rồi? Và họ tin tưởng ở sự “ngây thơ” của trẻ con ở xứ này, nghĩ rằng chúng không biết nói dối! Ngoài ra, vấn đề con gái mười lăm, mười sáu gây gỗ, chửi cha, mắng mẹ, bỏ nhà đi hoang, hay bắt cha mẹ phải chấp nhận cho mang bồ bịch về nhà làm tình được đưa lên các talk show thiếu gì. Việc đưa lên TV, lên màn ảnh tuy biết được dụng ý của các người thực hiện, nhưng nội cái phản ứng tiêu cực đó có đưa tới một giải pháp thực sự đúng đắn cho cái xã hội này không, hoặc cái kết luận thực sự là gì, người ta không biết tới.

Chuyện gì sẽ xảy ra, nếu mình ở trong những trường hợp này? Thúy cứ thắc mắc mãi. Nhưng cô cũng tự nhủ thầm rằng mình  chẳng thể làm như vậy…còn tìm ra một câu trả lời thì không. Nếu muốn tôn trọng đời sống cá nhân, biểu lộ sự trưởng thành bằng đời tự lập là những tiêu chuẩn được được cái xã hội “văn minh” này khuyến khích, nói là để con người tiến bộ, thì chỉ có nước “move out” như hầu hết người trẻ địa phương. Nhưng với cha mẹ cô, Thúy biết rằng họ quan niệm vấn đề sống riêng đó gần như là bị xỉ nhục…vì cha mẹ, con cái mà không muốn sống với nhau thì…còn sống được với ai đây…và

sự việc đó vẫn còn bị dị nghị đối với quan niệm sống của cộng đồng người Việt ở đây.

Xem kia, những gì làm rạng rỡ ông dân biểu mà Thúy đang làm việc. Đó chính là đức tính biết tự lập ngay từ thời niên thiếu. Nếu ngày trước, ông không quyết tâm từ bỏ công việc đồng áng với cha mẹ để lên thành thị lập nghiệp thì đâu ông ta đã có ngày nay? Sự can đảm và óc sáng tạo đã đưa ông ta tới thành công. Đó là một khuôn thước được nói tới hoài hoài…từ đời sống của các danh nhân, anh hùng của Mỹ Quốc cho đến những nhân vật thời đại. Tuy chưa chắc đó là những điều kiện tất yếu…nhưng nó vẫn mang hình ảnh của những cơ may. Vấn đề lại trở về câu hỏi ban đầu…là sự trưởng thành hay nói cách khác là thành nhân đó theo kiểu “tây” hay “ta” hay “vừa tây vừa ta”. Thúy không xác định rõ nét được vấn đề như thế, nhưng cô lờ mờ thấy rằng nếu theo hẳn bên này…thì sẽ mất bên kia…còn giải pháp trung dung vẫn là một đường hầm mấp mô với đầy bóng tối.

Tìm một nơi phá thai quả thực không khó. Thúy chỉ hỏi vài bạn cùng sở, cô đã có mấy cái địa chỉ. Giá cả không quá năm trăm. Khác với những lo âu của Hoa, và cả của Thúy, những cô bạn Mỹ hầu như không thắc mắc về việc này. Họ thản nhiên như mách một tiệm ăn khiến vô tình, Thúy thấy phần nào sự khác biệt giữa mình và họ!

Phá thai! Đúng hay sai? Cũng vẫn truyện movie, một cô bé mười lăm tuổi có bầu, khi cha mẹ cô biết được…thì đã quá trễ, không thể phá nó được nữa. Dù cô bé khóc lóc muốn giữ đứa con để nuôi, nhưng cha mẹ cô cương

quyết nhờ sở xã hội tìm người cho đứa bé đó khiến cô bé đau khổ bao nhiêu năm…đi tìm con mình. Như vậy, vấn đề phá thai…chưa chắc đã nằm trong quyền quyết định của người đàn bà như người ta vẫn tranh đấu mà nó đã nằm trong định chế xã hội do những bàn tay phù thủy của những nhà chính trị của xứ này. Phá đi hay cho người khác nuôi…đối với người mẹ cũng vẫn là mất con. Nhưng phá đi sẽ là một đau khổ của một “con người” chưa biết đau khổ, nhưng cho đi lại gây một nỗi thống khổ triền miên cho hai người, một ngưòi mẹ vì ân hận với đứa con nay đã bặt tin, một người con vì không biết được gốc gác của mình.

Trong tình huống hiện tại, Thúy và Hoa không nghĩ sâu xa hơn. Thúy muốn giúp bạn, Hoa muốn bà mẹ khỏi đau khổ về mình…

Tám giờ tối, Hoa đứng trước cửa nhà của Bob. Qua cửa sổ, Hoa thấy tầng dưới không bật đèn. Chẳng lẽ hai mẹ con nó đi vắng. Hay là để đến mai? Cả khu nhà chung quanh đều vắng lặng. Những lần trước đến đây, Hoa nào thấy sự quanh quẽ, âm u của nơi này như bây giờ đâu. Những lần đó, có lẽ Hoa nao nức vì tiếng cười chào đón của Bob, cái không khí tự do, cởi mở của gia đình Mỹ, của một người mẹ tôn trọng rất mực sư riêng tư của con cái. Trong lòng chưa dứt khoát nên hơi có một chút trở ngại, Hoa lại như muốn lùi bước. Tuy nhiên, Hoa đã trót bấm chuông.

Ánh đèn chợt sáng lên trong nhà. Hoa hơi run. Nếu chuyện không êm đẹp, cô sẽ phải làm sao đây.

Bà White hiện ta đứng chắn ngang cửa với khuôn mặt u tối giữa vùng ánh sáng vàng vọt ở sau lưng của ngọn đèn phản chiếu trên tường. Hoa không trông rõ nét mặt, cũng không nghe bà ta nói một câu, kể cả một tiếng “hi!”. Hoa thấy mình chới với như rơi vào giữa một  không gian bồng bềnh xa lạ và bất tín.

– Hi, tôi có thể vào được không?

Bà chủ nhà lầm lỳ đứng sang một bên để Hoa đi vào thay cho một câu trả lời.

Hoa đứng giữa gian nhà khách yên tĩnh, cảm thấy hơi lúng túng. Bob đâu? Hoa không ngồi xuống ghế, quay lại vừa lúc bà White đi tới với một câu giải thích như bà ta đọc được ý nghĩ của cô lúc này:

– Bob mới mua một cái TV 13 inches…nó đang xem trong phòng nó. Có chuyện gì không?

Câu nói lạnh lẽo mà Hoa chưa từng nghe ở bà này từ ngày họ quen nhau. Một ngạc nhiên kế tiếp khi bà nghiêm nghị hỏi:

– Chuyện gì giữa cô và Bob, hai người giải quyết với nhau…tôi không chen vào đâu.

Vậy có nghĩa là gì? Bob đã nói gì với mẹ nó? Như thế, mình có thể nào bắt bà ta chịu một phần trách nhiệm chứ?

Giữa lúc đó, Bob từ trên lầu đi xuống. Thấy Hoa, hắn ngưng lại giữa cầu thang, nhìn cô một cách dửng dưng. Bà White ngửng lên nhìn hắn, nói:

– Bob xuống đây. Trông kìa, Hoa nó chắc muốn nói chuyện với con…

Bà White định đi lên lầu. Hoa giận tím gan vì sự thay đổi thái độ của nhà này. Cô nói như hét:

– Tôi muốn cả hai người nói chuyện với tôi.

Hoa giận dữ ra mặt.

Bà White ngừng bước, quay lại nhìn Hoa trong khi Bob cũng xuống khỏi cầu thang. Hắn tỉnh bơ:

– Đâu còn gì để nói…mình đã dứt khoát hôm trước rồi.

Hoa nói, nhưng  giọng bỗng yếu hẳn đi:

– Tôi đã đi khám bác sĩ…và biết thực sự có bầu rồi…Bây giờ, một đàng là con của tôi, đàng khác cũng là con, là cháu của hai người. Vậy, hai người tính sao đây.

Bà White khẽ cười:

– Đó là chuyện của Bob và cô.

Khó khăn lắm, Hoa mới nói được một câu…mà cô biết rằng…câu này phần lớn là vì cô nghĩ đến cha mẹ của mình:

– Tôi muốn một đám cưới…để con tôi có cha, có mẹ đàng hoàng.

Bob cười:

– Để làm gì chứ…

Hoa nghẹn ngào:

– Tao muốn có chồng khi sinh con…

Bob thét lên:

– Không được…chắc gì nó là con của tao…Mà có đúng chăng nữa, tao không thể lấy mày…vì tao chưa yêu mày đủ…như một người vợ.

Hoa tối tăm mặt mày khi nghe Bob trắng trợn nói lên điều đó. Nhưng tới nước này, cô như một người chết đuối giữ dòng, đành năn nỉ:

– Tôi chỉ cần chính thức có chồng…còn Bob muốn có thêm bạn gái khác, tôi cũng chấp nhận, tôi thề mà.

Bob không thương tiếc, nhất quyết:

– Không được. Phá cái thai đi…Mày với tao chấm dứt từ đây. Từ nay, tao không muốn gặp mày nữa.

Mặc dù Hoa cũng từng có cái ý đó, nhưng nghe hắn nói năng một cách tàn nhẫn như thế, cô không còn nhịn được nữa, xông vào, hai tay đấm vào ngực hắn. Bob thét lên, vung tay chống cự, và đánh lại không nương tay.

Bà White thấy sự việc xảy ra có vẻ trầm trọng, đành vào can hai người ra. Thằng Bob vùng vằng bỏ lên lầu. Hoa ngồi phịch xuống ghế sa-lông khóc thút thít.

Bà White dầu thấy con mình cư xử “hơi” vũ phu, nhưng vẫn không chịu nhận lỗi, hạch họe:

– Tại sao cô không bắt nó dùng bao cao su? Mình là đàn bà…thì phải lo xa chứ.

– Tại nó không chịu…

Bà đứng lên, đến bên tủ lạnh, rót một ly nước đưa cho Hoa kèm theo một tời giấy lau mặt, nhỏ nhẹ:

– Thôi, người ta phá thai là thường mà…mình không muốn giữ, ai cấm mình chứ. Cứ tìm nơi làm cẩn thận…tốn phí tôi sẽ trả cho. Nếu lấy nhau như thế, không có hạnh phúc đâu…rồi vài ba tháng lại ly dị…rắc rối thêm ra…

Hoa hoàn toàn tuyệt vọng. Nàng không ngờ mình xuống nước đến thế…để giữ lại đứa con…cho cha mẹ không bị mất mặt. Nhưng bây giờ thì không còn cách nào khác nữa rồi. Cô chấm mau nước mắt, không nhìn bà White tới một nửa con mắt, vùng vằng đứng dậy ra về. Bên ngoài trời hơi lạnh…làm Hoa tỉnh trí hơn. Trước khi lần mò ra chỗ đậu xe, Hoa nhìn lại căn nhà mà nàng vừa tự thề là sẽ không bao giờ thèm bước tới nữa, cả nhà đã tối om…họ tắt đen từ lúc nào. Thực là đồ khốn nạn. Hoa thầm chửi hai mẹ con Bob trong lòng.

Ba hôm sau, Hoa được Thúy đưa đi…cái thai hơn một tháng bị lấy ra với phí tổn không tới năm trăm tại một bệnh viện nhỏ trong thành phố. Câu chuyện lầm lỡ quá tủi hổ vẫn hằn lên trên mặt Hoa với những nét nhăn và thâm cuồng cùng những chỗ tím đỏ do Bob gây ra.

Thành buông tờ báo xuống khi thoáng thấy Hoa đi qua. Ít lâu nay, đứa con gái đi về thất thường, mặt đăm chiêu nghĩ ngợi. Nhưng hôm nay, nhìn kỹ Hoa hơn, Thành giật mình khi thấy trên mặt con có những vết tím bầm.

– Hoa, mặt con sao vậy?

Hoa đứng lại, khẽ đáp:

– Không có gì…con vô ý xô vào cạnh quầy hàng thôi.

Nghe giọng nói ngập ngừng Thành biết câu giải thích của Hoa không đúng sự thật, nhưng nó chẳng nói ra, Thành cũng không muốn gạn hỏi. Sau đó, Hoa lặng lẽ bỏ lên lầu.

Buổi chiều, Tâm, mẹ Hoa đi làm về, dọn cơm ra, Hoa cũng không xuống ăn. Chuyện này không phải là điều bất thường vì bọn trẻ lớn lên ở bên này, nhiều khi chúng thích ăn một vài món Mỹ hoặc Mễ thay cho bữa cơm tối trong gia đình. Hoa hai mươi mốt, đang học năm thứ hai trong trường City College mà vợ chồng Thành đặt nhiều hy vọng và tin tưởng vào cô con gái lớn này. Năm tới Hoa chuyển lên State University, và sẽ học y tá điều dưỡng. Thành nhiều khi muốn hướng dẫn con theo y hoặc dược là hai ngành có giá mà bất cứ người Việt nam nào sang đây có con học lên cũng ao ước. Nhưng sự mong đợi đó nhiều khi lại khác với ý thích của con cái nên vợ chồng ông phải bấm bụng chiều ý Hoa. Mỗi khi nghe thấy người quen này có con “đậu” bác sĩ, người bạn kia có con ra luật sư, Thành lại buồn lòng khi nghĩ tới tương lai của các con mình. Nhiều khi ông thắc mắc không biết tại sao giữa hai ngành y tá và bác sĩ không mấy khác nhau, chỉ cần cố gắng thêm mấy năm nữa là tiến tới một địa vị khác hẳn, thế mà con ông không chịu cố gắng. Có lẽ nó thấy sức học của mình không đủ chăng. Nghĩ thế, Thành không dám đặt lại vấn đề học bác sĩ với con gái, sợ nó tủi thân. Có lẽ nhà ông không có cái “mả” học làm thầy chăng.

Tối nay, Tâm không được khỏe nên đi ngủ sớm. Tuấn, đứa em trai của Hoa, chơi game trong phòng. Thành ngồi trong family room đọc hết tờ báo hàng ngày. Sắp đến ngày ba mươi tháng tư, chuyện Việt Nam trên đà “cởi mở” được nhắc tới. Có những con số đọc lên thấy sợ như tiền của các Việt Kiều mang về tiêu mỗi năm lên tới mấy trăm triệu đô la. Các quốc gia Tây Phương, kể cả Hoa Kỳ tranh nhau nhảy vào khai thác thị trường Việt Nam, vốn đầu tư lên tới nhiều tỷ đô la. Chính phủ Clinton sẽ không liên  kết vấn đề nhân quyền với chính sách đối ngoại với Việt Nam, có nghĩa là việc bỏ cấm vận cũng như thiết lập quan hệ ngoại giao không có điều kiện phải cải thiện tình trạng áp bức người dân của nhà cầm quyền cộng sản, nhất là với các tôn giáo. Đó là vấn đề làm nhức nhối cộng đồng tỵ nạn Việt nam tại các nước tự do. Nhưng biết sao được khi chính quyền của Hoa kỳ bị các nhà đại tư bản ở đây làm áp lực vì họ sợ rằng nếu chính phủ Hoa Kỳ không sớm bang giao với

Việt Nam, họ sẽ mất cơ hội khai thác thị trường “béo bở” này và để cho các nước khác nhanh chân hơn như Đài Loan, Hồng Kong, Nhật Bản, Tân Gia Ba v.v. tranh mất “miếng mồi ngon”! Quyền lợi và quyền lợi!

Báo chí Việt nam thì nhắc tới những kỷ niệm đau thương hồi mười mấy năm về trước. Những chuyện về mặt trận Ban Mê Thuột, trách nhiệm của các tướng lãnh nhất là tướng Phạm văn Phú trong những ngày cuối cùng của Quân Đoàn II…về các trận đánh cuối cùng quanh Saigon, được các nhân chứng viết lại. Có nhiều chi tiết nghịch nhau đưa tới tranh luận. Thàïnh bỗng cảm thấy chán nản…Huyền thoại Lý Tống rải truyền đơn trước khi nhảy dù xuống Sàigon để cuối cùng bị vây bắt. Những chuyện hai ngày ở Thái Lan mà Lý Tống định ăn cắp máy bay Thái về oanh tạc Saigon bị nhiều người cho là tiểu thuyết hóa, nếu không muốn nói bịa đặt. Nhưng hành động can trường của anh trung úy không quân này dù chỉ có tính cách phô diễn nhiều hơn là có lợi thực tế cũng khiến cho nhiều người thán phục. Và ở hải ngoại, người ta đang thổi phồng một cao trào gọi là “tinh thần Lý Tống”. Những cuộc meeting, hội thảo được tổ chức để nói lên cái hành động cao đẹp, hy sinh cho quốc gia dân tộc, tích cực chống lại chế độ cộng sản, là gương sáng cho mọi người, nhất là đám thanh thiếu niên đang ngụp lặn trong đời sống vị kỷ…chỉ biết học hành giỏi, bằng cắp cao, lương lậu lớn, sống phè phỡn trong một xã hội vật chất và hưởng thụ.   Ở vùng này cộng đồng người Việt tỵ nạn có tới hơn một trăm ngàn, nhưng những cuộc họp mặt “quan trọng” này, số người tham dự thường không quá hai trăm mà phần lớn là các cụ ông, cụ bà…!

Ngọn đuốc “Lý Tống” được đốt lên trong một căn hầm chật hẹp, cũ kỹ, không ló được một chút ánh sáng vào những phòng mạch khang trang, văn phòng tiện nghi rộng lớn trong những khu thương mại thời thượng! Tiếc thay cho sự hy sinh của một người hùng!

Thành thở dài đặt tờ báo xuống bàn, vuôn vai, ngáp dài thì Hoa bưng tới một chén trà nóng:

– Ba uống trà con vừa pha đây…

Con gái có những cái dịu dàng, thân thiết thế đó. Thành ngửng nhìn con. Trong ánh sáng của ngọn đèn ở góc nhà, anh nhận thấy rõ những nét ảm đạm trên khuôn mặt bầu bĩnh của Hoa:

– Con đã ăn uống gì chưa?

– Buổi chiều có cô bạn rủ con đi ăn Mc Donald…

Hoa ngồi xuống ghế đối diện…yên lặng nhìn Thành uống trà. Lúc sau, cô khẽ hắng giọng, rồi đột nhiên hỏi:

– Ba nghĩ…phá thai có tội không?

Thành hơi giật mình, bỏ chén nước xuống, nhìn con, hỏi lại:

– Sao? Phá thai à…bố nghĩ…không nên…

Câu trả lời…không đúng hẳn vào câu hỏi, nhưng cũng làm cho Hoa khựng lại một lúc, rồi khẽ thở dài:

– Cô bạn của con…nhưng nó không nói cho ba mẹ của nó hay…

Thành nhìn xuống suy nghĩ, rồi gật đầu:

– Ngoài đời nhiều cạm bẫy lắm, con ạ. Thôi thì làm vậy cũng xong…ba mẹ của cô ta khỏi bị dằn vặt, nghĩ ngợi. Những người lớn như ba me, việc phá thai thường bị coi là thất đức…rồi việc con gái không chồng mà có bầu lại là một chuyện xỉ nhục…thành ra vấn đề chọn lựa giữa phá hay không phá là một vấn đề hết sức nhức đầu…Ấy là chưa kể đến sự cấm đoán của tôn giáo. Cô bạn của con…có được một kinh nghiệm quá mắc!

Rồi như muốn đổi chuyện, Hoa nói:

– Con này nó cũng muốn cùng học ngành y tá với con…Thấy mà tội nghiệp.

Thành nhân cơ hội, hỏi:

– Ba cũng không hiểu…sao con với cô ta không bàn với nhau…gắng học lên chút nữa…chỉ cần thêm vài ba năm là lấy được bằng bác sĩ có hơn không?

Hoa cười:

– Ba à…nếu vậy…sẽ không ai làm y tá sao? Con không thích làm business hay có mộng mở một phòng mạch…không muốn người ta nhìn mình bằng con mắt xa cách và muốn có một đời sống gần gụi với bệnh nhân, và nhất là với đồng nghiệp. Con nghĩ, giữa những người y tá với nhau…ít có chuyện cạnh tranh nghề nghiệp…một cách…ráo riết như…trong giới bác sĩ, nha sĩ…Còn tiền bạc…thì tùy quan niệm sống của mình thôi ba. Giầu, nghèo chưa phải là vấn đề quyết định hạnh phúc.

Nghe cô gái hai mươi lý luận, Thành không ngờ ý thức về nghề nghiệp, về xã hội của nó phức tạp như vậy. Nhưng anh cũng cố gắng với một lý do gần gụi nhất:

– Ba nghĩ, nếu nhà mình có một người làm bác sĩ…ba me lúc về già cũng yên trí hơn…

Thành không dám đụng tới cái “thâm ý” của mình…vì nói ra…sợ nó cho rằng cha mẹ chỉ nghĩ đến vấn đề “danh giá” của mình hơn là ý nguyện của con cái.

Nghe cha nói, Hoa lắc đầu:

– Ba à, không đúng đâu. Ở Mỹ này…cái gì muốn hay cũng phải trở nên chuyên môn hết. Nếu con là bác sĩ, ba me có đau yếu, con cũng phải tìm một bác sĩ chuyên môn, tài giỏi, một bệnh viện danh tiếng, để chữa trị cho ba me…chứ ai dại gì mà đi chữa lấy…

Thôi…cũng tại cái số cả. Thành yên lặng nghe con nói. Cuối cùng, anh gật đầu:

– Con nghĩ cũng phải…thôi đi ngủ cho khỏe.

Hoa đến gần, đặt tay lên vai cha, khẽ nói, giọng cảm động:

– Cảm ơn ba…nhưng ba đừng buồn nhé…

Câu nói của Hoa…mang nhiều ý nghĩa…vừa cho cái chuyện…phá thai vừa cho vấn đề học hành của mình. Nhưng Thành, dĩ nhiên, anh chỉ nghĩ tới…vấn đề thứ hai, nên gượng cười:

– Không sao…con thích là được rồi.

Thành nhìn theo Hoa lầm lũi lên lầu, thôi thì thương con là hết…Chuyện này…đâu có phải bây giờ mới bắt đầu…

CHƯƠNG IV

    Thực vậy, từ khi các con bắt đầu khôn lớn, Thành đã cố gắng giáo dục chúng trong sự hòa giải giữa hai nền văn hóa khác biệt. Ông biết tôn trọng sự riêng tư của con cái, khuyến khích chúng hấp thụ những tinh hoa của nền giáo dục tây phương nặng về tự do và duy lý, nhưng cũng hướng dẫn chúng để có một tâm hồn Việt nam rất tình cảm và uyển chuyển, để làm sao có thể thích nghi với đời sống và văn hóa Âu Mỹ. Hai đứa con đều nói tiếng Việt rõ ràng, viết tiếng Việt khúc triết và nhất là nhớ tới quê hương xứ sở dù chúng không biết gì nhiều về nơi đó ngoài những điều ông nói với chúng. Đặc biệt, từ buổi ấu thơ, Thành đã kể những chiến công oai hùng của riêng mình, của Quân Đội Việt Nam Công Hòa cho con nghe và gần như nhồi sọ nó về sự tham tàn

của bọn cộng sản Việt Nam và vì đâu mà bao nhiêu người Việt phải chạy ra nước ngoại để tỵ nạn. “Con ạ, nếu cái cột đèn biết đi…thì nó cũng trốn khỏi Việt Nam…vì không thể sống với một chế độ bất nhân như vậy.”

Năm trước, vào dịp ba mươi tháng tư, một buổi chiều Tuấn đi học về, nó hùng hổ nói với Thành:

– Ba à, hôm nay, “thằng” Bronson dạy Social Science về Việt Nam, nó bắt chúng con vẽ lá cờ đỏ sao vàng, gọi Hồ Chí Minh là Uncle Hồ, một đại anh hùng dân tộc của Việt Nam…và ngày ba mươi tháng tư là ngày quân Nam Việt Nam thua trận vì tham nhũng và quân đội hèn nhát. Con nói chúng tao chỉ có lá cờ vàng ba sọc đỏ thì nó nói lá cờ ấy…phải bỏ sọt rác vì trên thế giới bây giờ chỉ công nhận có một lá cờ cho Việt Nam là cờ đỏ sao vàng thôi.

Câu chuyện làm Thành tức giận thật sự đến quên cả lời xưng hô lếu láo của Tuấn với ông giáo sư, ông chửi thề:

– Đéo mẹ tiên sư bố nó…đồ phản chiến!

Chửi xong, tuy cảm thấy nó không ổn…nhưng trước sự căm phẫn của thằng con, ông cũng không lùi bước:

– Những thằng truyền thông, những thằng thầy trong các trường học trước đây đều là bọn phản chiến, nó từng xúi dục sinh viên chống chiến tranh Việt nam…và viết sách ca tụng bọn Việt Cộng…Để tao vào tao khiếu nại tới đâu thì đi tới đó.

Tuấn cũng giận không kém ông bố, nó nói:

– Con cãi, nó còn định đuổi con ra ngoài nữa…

– Được con để ba lo. Cứ đi học như thường. Ngày mai, tao vô trường.

Buổi tối, người đầu tiên Thành gọi là Hùng. Sau khi nghe xong, Hùng cũng bực mình, nhưng anh thận trọng hơn, bàn:

– Mình kết tội thằng giáo đó là phản chiến cũng không đúng…vì cho giỏi lắm nó chừng bam mấy thì thời chiến tranh Việt nam cũng còn đang học tiểu học…Có điều…nó không tế nhị khi biết học trò của nó đều là con cái của người tỵ nạn Cộng sản…Ông muốn phản đối cũng được, nhưng cần phải nói cho ra lý.

Minh ở cùng khu học chính với Thành. Đứa con trai của ông, cũng đưa về cho cha xem hình lá cờ đỏ sao vàng…được vẽ trong bài học. Khi Thành gọi đến, Mạnh đồng ý ngay việc phản đối nhà trường. Nhưng, Minh nhắc chừng Thành:

– Tôi nhớ đã lâu, có xem trên TV một phim, trong đó, một bà mẹ đã phản đối ông giáo và nhà trường vì ông giáo này đã cho việc Quốc Xã giết người Do Thái là có lý do chính đáng! Vấn đề đã rõ ràng như thế, cả thế giới đã từng kết tội Hitler…Đức đã thua trận…thế mà từ đầu tới cuối…bà này tranh đấu trong cô đơn, bị các người chung quanh xa lánh…Tôi không nhớ kết cục, nhưng nội thiếu sự hưởng ứng của phụ huynh khác cũng là một vấn đề làm ta cần phải suy nghĩ khi khởi sự. Chắc chắn là nhà trường phải tìm lý do bảo vệ nhân viên của nó.

Suy nghĩ một lúc, Minh tiếp:

– Nhưng dù sao, chúng mình cũng không thể để yên chuyện này được. Tôi sẽ đi với ông. Cứ hai người đi đã, nếu găng quá, mình sẽ tìm thêm phụ huynh khác.

Thành ngắt lời:

– Sao phải chờ đợi…phải kéo dốc lực lượng chơi một trận chứ.

Minh khẽ cười:

– Thành à, bây giờ không còn là thời mình mới sang đây nữa. Ngay trong cộng đồng tỵ nạn thiếu gì đứa muốn bỏ quốc kỳ, quốc ca của Việt Nam Cộng Hòa…thiếu gì đứa đang o bế bọn Việt Cộng.

Ngày hôm sau, hai người sau khi bàn luận, tới trường trung học xin gặp ông hiệu trưởng.

Ông ta mời hai người vào văn phòng. Ông này là một người Mỹ già, ăn mặc xuềnh xoàng, áo vét cũ, không thắt cà vạt.

Sau khi bắt tay, nói vài lời xã giao, Thành cho biết lý do hai người tới ngày hôm nay và đặt vấn đề về bài Social Science:

– Ông biết, chúng tôi đều là người tỵ nạn cộng sản…và vì chiến đấu cho nền tự do của Miền Nam Việt Nam mànăm mươi mấy ngàn chiến sĩ của Hoa Kỳ đã bị hy sinh, bao nhiêu người bị cộng sản Việt nam đầy đọa dã man trong các nhà tù. Cho dù sau này…chính phủ Hoa Kỳ có bỏ cấm vận, bang giao với chúng thì tôi tin rằng mãi mãi nhà cầm quyền Hànội vẫn la kẻ thù chung   của chúng ta, cho nên không có lý do gì mà vị giáo sư này lại ca tụng kẻ thù đó trước mặt con cái chúng ta.

Nghe Thành nói, Minh cũng gật đầu tỏ vẻ đồng ý quan điểm của bạn.

Thấy vấn đề quá tế nhị, không thể một lúc giải quyết được, ông hiệu trường lịch sự ghi nhận lời phản đối của hai người.  Minh nghĩ, sự việc không thể ngưng lại tại đây, anh nói:

– Thưa ông hiệu trưởng, trong chúng tôi, rất nhiều người đã vàđang là những tax payer, một số đông đã nhập tịch Hoa Kỳ…chúng tôi muốn con cái chúng tôi phải được tiếp nhận một nền giáo dục tốt và hợp với lý tưởng tôn trọng tự do và lẽ phải. Không thể vì tư kiến mà chúng ta bắt con em chúng ta phải ca tụng những kẻ chuyên dùng dối trá và tàn bạo để tranh phần thắng. Thế giới cộng sản Đông Âu bị sụp đổ là bằng chứng hùng hồn về sự sai lầm của học thuyết Cộng sản…thì những phó sản của chúng là Việt Cộng bên chúng tôi hay Cuba gần bên quý vị không thể còn được ca tụng như thời…đầu thế kỷ hai mươi.

Cuối cùng, ông hiệu trưởng bằng lòng sắp xếp một buổi họp với ông thầy giáo bị phản đối và phụ huynh học sinh Việt Nam để thông cảm.

Hai người ra về…lòng vẫn còn ấm ức vì “xừ” hiệu trưởng này chỉ ghi nhận sự việc mà không một lời “sorry”.

Ba hôm sau, vận động thêm được vài người nữa theo Minh và Thành đi họp.

Chung quanh cái bàn dài trong meeting room, một bên là bốn phụ huynh Việt nam, bên kia gồm ông hiệu trưởng,  ông giáo sư, ông counseller Việt Nam và bà thư ký nhà trường.

Sau khi giới thiệu từng người, vấn đề bàn cãi được bắt đầu bằng sự minh xác thái độ của Thành, nhân danh nhóm phụ huynh học sinh:

– Trong bất cứ hoàn cảnh nào, chúng tôi xin minh Xác :

– Hồ Chí Minh dứt khoát không phải là một anh hùng của dân tộc Việt nam, vì:

Thứ nhất, trong suốt thời kháng chiến giành độc lập, ông này đã lừa dối dân Việt,  lợi dụng danh nghĩa chống thực dân Pháp để dọn đường cho Cọâng sản vào thống trị Việt Nam.

Thứ hai, đồng thời, ông ta đã dùng thủ đoạn tàn độc giết hại các đảng Quốc Gia đối lập để chiếm công đầu trong tiến trình chống thực dân.

Thứ ba, chính vì ông Hồ mà Việt Nam mới trở thành một nước theo chủ nghĩa Cộng sản…và hậu quả là Việt Nam sống trong một chế độ tàn bạo, trở thành một nước nghèo nhất thế giới, dân chúng sống mất tự do, không có nhân quyền và nghèo đói cùng cực.

Với người tỵ nạn Việt Nam chúng tôi, chỉ có một quốc kỳ là lá cờ vàng ba sọc đỏ, lá cờ lịch sử mà bao nhiêu chiến sĩ quốc gia đã vì bảo vệ nó mà phải bỏ mình. Cờ đỏ sao vàng chỉ là cờ của đảng Cộng sản Việt Nam.

Quân lực Việt nam là một đoàn quân anh hùng, dũng cảm, Nam Việt Nam sụp đổ không hẳn là trách nhiệm của họ, mà vì sự phản bội trắng trợn của chính phủ Hoa Kỳ lúc đó.

Chúng tôi, những người đóng thuế cho Hiệp Chủng Quốc và tiểu bang California có quyền đòi hỏi con em chúng tôi không phải học những gì khác với ý nguyện của họ.

Do đó, yêu cầu vị giáo sư rút lại bài học Social Science về Việt Nam vừa rồi.

Mọi người yên lặng chờ đợi.

Trong một hoàn cảnh như thế này, Thành cố gắng tóm gọn như vậy cũng là tạm đủ. Ông hiệu trưởng nhường quyền trả lời cho ông giáo sư  Bronson. Ông này quá trẻ, không khác hơn những gì Thành, Minh và Hùng suy đoán. Nhưng người Mỹ có những suy nghĩ theo lối của họ. Ông ta khẽ hắng giọng rồi nói:

– Thưa quý vị phụ huynh, tôi không dạy và cũng không muốn bàn cãi về chính trị trong trường này. Những gì tôi dạy học trò là những thực tế cũng như dựa theo những tài liệu mà chúng tôi có thể có được. Thực tế, nước Việt Nam của quý vị hiện là một quốc gia trong cộng đồng thế giới. Lá cờ đỏ sao vàng là lá cờ chính thức của Việt nam, không cần biết đó là nước theo chế độ nào.

Ông ta đưa ra một trang đầy những quốc kỳ của các nước trên thế giới…trong đó có cờ của Việt Cộng.

– Trong các cuốn Encyclopedia, Hồ Chí Minh được đánh  giá là một lãnh tụ tối cao chống thực dân Pháp và Phát Xít Nhật.

Mấy trang sách photocopy được truyền cho mọi người để chứng minh điều ông này nói, trong khi ông ta tiếp:

– Vấn đề sụp đổ của miền Nam Việt Nam dù có những tranh luận, nhưng ý kiến của các học giả mà tôi đọc…không khác những gì chúng tôi viết trong bài…Chúng tôi không có những tài liệu chính thức viết theo quan điểm như quý vị nói…Đó là vì…quý vị không thuyết phục được các tác giả Hoa Kỳ! Do đó, bài Social Science của tôi không có gì để phải bỏ!

Một bầu không khí nặng nề bao trùm căn phòng khiến mọi người cảm thấy ngột ngạt.

Sau một lúc yên lặng, Minh nhìn thẳng vào ông giáo sư, chậm rải:

– Ông vừa nói…Hồ chí Minh chỉ là lãnh tụ kháng chiến…chứ không phải anh hùng dân tộc…Hai danh xưng đó khác hẳn nhau. Hơn nữa,  sau hai mươi năm, các tài liệu của Ngũ giác đài, cơ quan đầu não của bộ quốc phòng Mỹ được bạch hóa…Một tập tài liệu dày mấy ngàn trang về những bí mật trong Chiến Tranh Việt Nam đã được đưa ra cho mọi người tham khảo, nhất là về sự can thiệp của quân đội Mỹ. Những điều tập tài liệu đó cho thấy không giống như một số lớn các sách do những người phản chiến nằm trong các đại học thời đó viết ra…nên ông không biết đó thôi. Chúng tôi muốn đưa vụ này tới những cơ quan có thẩm quyền hơn là trong nội bộ nhà trường.

Chắc vị hiệu trưởng thấy cuộc họp đã đi quá xa những gì ông nghĩ, và muốn bàn riêng với người bên mình, nên ông ta đề nghị tạm thời nghĩ giải lao mười lăm phút trước khi họp tiếp.

Mọi người được mời giải khát bằng cà phê hoặc nước trà. Bốn phụ huynh ra sân trao đổi ý kiến.

Việc đầu tiên, Thành khẽ hỏi Minh:

– Tập tài liệu anh vừa nói…thật ra có những gì?

Minh nói nhỏ vào tai Thành:

– Chỉ nghe thế…chứ mình đâu biết nội dung ra sao…nhưng ít nhất trong lúc này…mình phải “chộ” nó vậy thôi…

Ông Bửu, một phụ huynh học sinh tham gia, khẽ hỏi:

– Nếu đi xa hơn…thì tới đâu?

– Có thể lên học khu…hoặc cao hơn là tòa án.

Minh cũng trả lời theo sự suy đoán của ông thôi.

Trong khi mọi người đang thì thầm bàn luận thì ông counselor họ Trần từ trong đi ra. Bốn phụ huynh học sinh quay lại, yên lặng chờ ông ta tới bên:

Ông counselor cười lấy cảm tình “phe ta”, rồi nói:

– Tôi cũng đồng ý với quý vị là bài Social Science đó bất lợi cho chúng ta. Nhưng những giáo sư trong trường Mỹ họ có quyền dạy một bài học dựa trên những tài liệu được phổ biến trong các trường. Nhưng, mình cũng có quyền chấp nhận hay không. Tôi lấy thí dụ những bài học về tình dục thường được dạy trong các trường Mỹ, phụ huynh có thể  không muốn cho con em mình học. Bây giờ, theo đề nghị của ông hiệu trưởng, ông giáo sư sẽ gửi một thông báo cho quý vị, ai trong chúng ta “say no” bài Social Science đó…thì các em sẽ không phải học.

Ông nhìn sang Minh, rồi tiếp:

– Ông Minh nói những điều mà ông giáo sư chưa kiểm chứng được…nếu mình làm lớn chuyện, sự việc cũng sẽ nhiêu khê lắm…Quý vị nghĩ thế nào?

Sau một lúc suy nghĩ, Thành nói:

– Mình muốn cho nó biết…để từ nay không xảy ra những chuyện như vậy nữa…không con cái chúng ta nó lại nghĩ mình nói với chúng những điều giả dối…

Thành  nghĩ bụng, đâu phải đây là sự khác biệt đầu tiên giữ những gì con em mình học ở trường Mỹ với những điều mình dạy dỗ nó do sự khác biệt sâu đậm giữa hai nền văn hóa. Vì thế, ông khẽ lắc đầu:

– Mình dừng tại đây kể cũng bực…nhưng thôi, họ đã biết điều…đề nghị như vậy cũng được đi. Nếu làm quá, mất mặt anh giáo sư…Nếu lần sau mà còn tiếp tục như thế nữa, chúng mình sẽ tính.

Ông counselor mỉm cười, kết:

– Thì cứ như vậy nhé…chốc nữa, ông hiệu trưởng sẽ xác nhận lại, và ông giáo sư sẽ gửi giấy…để câu chuyện nó xong đi…Thôi cảm ơn quý vị.

Ông counselor quay vào trong.

Buổi họp hôm đó tạm kết thúc như lời ông họ Trần. Nhưng mấy hôm sau, Tuấn hậm hực về báo với cha là vẫn còn một số học sinh thi lấy điểm bài đó. Như vậy có nghĩa là trong nhóm phụ huynh học sinh người tỵ nạn Việt Nam đã có một số “xé rào”, không cùng một tinh thần chống Cộng giống như Minh tưởng. Trong một trường học nhỏ đã như vậy, nói gì tới cả cộng đồng hơn một triệu người Việt trên thế giới…nhất là khi bị bên địch dùng  danh lợi để câu dẫn.

Thành bằng lòng khi thấy Tuấn “có tinh thần chống cộng” không kém gì mình. Nó rất ham mê sinh hoạt công cộng đồng, là phó chủ tịch hội sinh viên Việt nam của trường và có một số bạn bè người Việt. Năm tới, lên lớp mười hai, nó đang hy vọng sẽ nắm chức chủ tịch hội và sẽ làm một tờ đặc san bằng song ngữ Việt-Anh. Thành thường khuyến khích con nghĩ tới tương lai của quê hương, nhất là làm cách nào để tháo gỡ cái gông cùm cộng sản khỏi người dân trong nước. Trước đám bạn bè của Tuấn thường tụ tập làm việc hội đoàn tại nhà mình, Thành luôn luôn nhắc nhở tới trách nhiệm của thế hệ thanh niên đối với quê cha đất tổ. Ông rất hài lòng khi chúng nó tỏ ra nhiệt tình trước những lời tâm huyết của mình. Vì thế, đám thanh niên này thường hăng hái tham gia vào các sinh hoạt, biểu tình chống cộng được cộng đồng người Việt tổ chức trong thành phố nơi họ cư ngụ.

Nhìn đồng hồ đã quá mười một giờ rưỡi, Thành uể oải đứng dậy, vươn vai rồi tắt đèn. Bỗng có ánh đề pha của một chiếc xe nào đó ngoài đường xuyên qua cửa sổ tạo thành vệt sáng lẫn bóng cây chạy dài trên tường khiến Thành liên tưởng tới ánh hỏa châu của thời chiến tranh thủa nào…Ông khẽ thở dài: “Mau thật…gần hai mươi năm rồi!”. Bước chân nặng nề của Thành lê lết trên mấy bậc thang lầu.

CHƯƠNG V

    Chuyện một sinh viên y khoa người Việt tại Florida bị một số sinh viên người địa phương đánh chết trong một buổi họp mặt nhân dịp “birth day” của một cô gái Mỹ mà anh này không được mời, nhưng đi theo một người bạn gái tới dự.

Trong mấy số báo liền, câu chuyện được kể lại từng chi tiết, nhấn mạnh tính cách dã man và kỳ thị chủng tộc của vụ án khiến mọi người trong cộng đồng rất tức giận. Chi tiết đáng chú ý nhất là sự gây gỗ xảy ra do các thanh niên Mỹ đã chế diễu anh thanh niên Việt nam chỉ vì anh này là người Việt nam. Nhiều luật sư người Việt đã chính thức viết thư tới cơ quan tư pháp liên hệ yêu cầu trừng phạt đích đáng các can phạm để làm gương cho kẻ khác.

Đó cũng là một hành động tiêu cực.

Trong các gia đình Việt Nam có con em vào lớp tuổi thanh niên, các bậc phụ huynh đều nhắc nhở chúng về kinh nghiệm của cậu sinh viên ở Florida. Việc làm đó đúng hay không tùy thuộc vào cách nói và thái độ của họ. Nhưng nói chung, không ai là không nghiêm khắc lên án việc làm sai quấy của đám thanh niên thủ phạm.

Các thanh niên Việt nghĩ gì về những lời giáo huấn của cha mẹ? Không ai làm một cuộc thăm dò đó, nhưng trong đám bạn bè của Tuấn, đứa nào cũng có một ý nghĩ tích cực là không thể để cho bọn học sinh địa phương khinh khi. Thành khen ý kiến đó là tốt, và chỉ có thế.

Bẵng đi một thời gian, một buổi sáng Thành đang làm việc trong sở, một cú điện thoại từ cảnh sát thành phố gọi tới:

– Alô, ông Bùi, chúng tôi là trung úy Brown, thuộc cảnh sát Thành phố…

Thành ngạc nhiên, bỏ vội công việc, chú ý nghe, rồi đáp:

– Thưa vâng, tôi họ Bùi, tên Thành.

– Vâng đúng ông. Con trai ông , anh Tuấn Bùi bị chúng tôi bắt giữ vì có liên can tới một vụ án mạng xảy ra tại trường trung học Hyde…

Thành toát mồ hôi hột. Tay cầm điện thọai run lên…miệng lắp bắp:

– Thực sao…hiện nó bị giam ở đâu?

– Con ông còn trong tuổi vị Thành niên nên chúng tôi giữ trong Juvenile Center của Thành phố…số 33 đường Mission…ông có thể đến đó…

Nói xong, ông trung úy cảnh sát cúp máy.

Thành thẫn thờ để ống điện thoại xuống, đầu ống quay cuồng với cả trăm câu hỏi. Không biết có thể vì đời sống trầm lặng của mười mấy năm ở Mỹ khiến Thành trở nên nhút nhát và thiếu bình tĩnh, khác hẳn với lòng can đảm của một nguời lính chiến thời chiến tranh Việt Nam. Ông ngồi thừ ra, không biết phải làm gì…Không biết sự hoang mang trải qua trong bao lâu, bỗng trong trí của Thành thoáng một ý nghĩ: Cần một luất sư. Đúng. Trong lúc này, chỉ có luật sư mới giúp ông tra cứu sự việc xảy ra như thế nào…và giúp thằng Tuất khỏi tội tù, nếu thực nó bị bắt oan uổng, hoặc giảm tội nếu nó có dính líu tới nội vụ.

Không chậm trễ, Thành xin phép nghỉ việc khẩn cấp, rồi vội vã ra bãi đậu xe. Tay Thành còn run, mãi mới mở được cửa xe. Ngồi sau tay lái, Thành tự trấn tĩnh, vì biết nếu hoảng hốt qúa, lái xe rất nguy hiểm. Ông cho xe chạy từ từ ra đường lộ, và rất chăm chú lái xe tới văn phòng một ông luật sư thân hữu.

Thành phải đợi tới mươi phút mới được gặp luật sư Hàm. Đứng trước vẻ thất thần của Thành, Hàm đưa tay bắt, khẽ nói:

– Có chuyện à?

Thành chỉ gật đầu, rồi theo Hàm vào phòng làm việc.

Sau khi ngồi yên vị, Hàm vội lấy bút và tập giấy để trước mặt, rồi nhắc:

– Chuyện gì vậy Thành?

Thành chưa biết bắt đầu thế nào, lắp bắp:

– Thằng Tuấn nhà “moa” bị cảnh sát bắt vì… liên can tới một án mạng tại trường học của nó.

Hàm à lên một tiếng, gật dầu:

– Biết rồi, trường tung học Hyde.Trưa nay…có tới ba, bốn đứa bị bắt…nhưng đều không phải thủ phạm. Bình tĩnh đi…

Thành hỏi:

– Bây giờ làm sao?

Hàm lắc đầu:

– Từ từ…anh cho tôi biết một số dữ kiện về cháu cái  đã…sau đó, mình xin tiếp xúc với nó, tìm hiểu nội vụ…rồi mới biết phải làm gì cho nó…tỷ dụ như xin tại ngoại…

Thành gật đầu. Hàm hỏi tên, tuổi, lớp học của Tuấn, ghi chép nó vào hồ sơ, rồi nói:

– Chắc họ giữ mấy thằng nhỏ ở Trung Tâm Cải Huấn thiếu nhi…

– Juvenile Center…

– Đúng rồi…Anh để tôi thu xếp công việc, rồi mình tới đó.

Nửa giờ sau, hai người đã có mặt ở phòng đợi của trung tâm thiếu nhi phạm pháp. Hàm nói chuyện với nguời cảnh sát trực, rồi quay lại chỗ Thành ngồi, Hàm nói:

– Nó bị giam tại đây…nội vụ chưa rõ ràng nên chúng ta không tiếp xúc được với cháu…

Thành thất vọng, thở dài:

– Vậy bây giờ…

Hàm ngồi xuống ghế bên cạnh Thành, nói:

– Mình ngồi chờ họ liên lạc với bên trong để biết tối nay…mấy giờ chúng trình diện chánh án…sau đó mới biết có thể “bail” nó ra với một cái “bond” là bao nhiêu…rồi mình mới lấy nó ra được.

Thành nhăn nhó:

– Khổ thực…thằng này có tính bốc đồng lắm…thấy việc trái mắt…nó nổi nóng liền…nhưng…chắc chắn không bao giờ dám nghĩ tới giết người đâu…

Hàm gật đầu:

– Tôi biết tin vào xế trưa…Một học sinh da trắng Mỹ bị một bọn ba đứa học sinh “Á Đông” ở một trường khác tới bắn chết trên lối đi vào trường học…trong giờ ăn trưa. Nghe nói hôm trước, có một cuộc cãi vả giữ bọn học sinh da trắng với nhóm học sinh Việt nam trong trường…và nạn nhân hôm nay là một trong những đứa học sinh đó.

Thành tròn mắt ngỡ ngàng:

– Thằng Tuấn?

Hàm gật đầu:

– Cháu Tuấn không phải là thủ phạm…vì nhân chứng nói ba thủ phạm đã trốn thoát…nhưng có thể Tuấn nằm trong bọn học sinh Việt nam cãi vả hôm trước…Mình không đủ dữ kiện nên đừng suy đoán vội…

Người cảnh sát ngồi sau quầy làm việc đứng lên đưa tay ra hiệu, Hàm hiểu ý, dời chỗ ngồi, đi tới. Thành cũng vội chạy theo sau.

Người cảnh sát nhìn Hàm nói:

– Mười một giờ đêm nay có “hearing”.

Hàm cảm ơn, bắt tay người cảnh sát:

– Cảm ơn ông…mười một giờ chúng tôi tới…

Thành coi bộ chưa thỏa mãn, khẽ hỏi:

– Mình về à?

Hàm quay ra, đẩy Thành về phía trước, vừa gật đầu, vừa nói:

– Ừ…về chứ, ở đây cũng vô ích thôi…Hiện chúng nó bị giam ở đây…Nói là giam chứ chúng cũng được tự do đi lại…xem TV, đọc sách chờ gặp chánh án, lúc đó mới có quyết định.

Ra tới xe, Hàm chợt nhớ ra điều quan trọng, quay sang Thành:

– Tối nay mình phải sẵn có một cái “bond” để nếu họ cho phép, mình sẽ “bail” nó ra…

Thành sáng mắt lên:

– Ra ngay?

Hàm thận trong:

– Có thể…vì còn tùy mức độ liên can của Tuấn với vụ án.

– Chừng bao nhiêu tiền…

– Có thể lên tới năm chục ngàn…

Thành lưỡng lự:

– Năm chục ngàn…

Hàm cười, lắc đầu:

– Không mất đâu…đây chỉ là tiền thế chân…để bảo đảm nghi can phải trình tòa theo đúng ngày giờ tòa gọi ra…nếu nó trốn thì tòa mới lấy số tiền này. Nếu mình sẵn tiền thì nộp cho tòa, sau này vụ án kết thúc, họ sẽ trả lại. Nếu mình không sẵn thì mua một cái “bond” năm chục ngàn cũng được.

Thành gật đầu:

– Thôi mua bond đi…nhưng mua ở đâu?

– Đừng lo, tôi sẽ gọi một hãng bán bond tối nay tới với mình…Bây giờ, anh về nghỉ, tôi sẽ gọi một ve nơi…tìm hiểu thêm nội vụ, tối nay, mười một giờ, mình tới đó.

Thành không an lòng, hỏi lại:

– Sao không tới sớm hơn?

Không cần…mười một giờ có “hearing”, ít nhất mười hai rưởi, một giờ mới có kết quả…mình tới sớm cũng vô ích thôi.

Thành dời văn phòng luật sư  Hàm, lái xe về. Nghĩ tới Tâm mới bị lay-off mấy bữa nay đang ở nhà, nghe tin này chắc Tâm xúc động lắm. Có lẽ lúc đầu, ông phải nói thế nào để Tâm yên trí…Tuấn chỉ bị nghi ngờ…thôi…chuyện cũng không đến nỗi nào…hơn nữa…mình cũng đã có luật sư rồi…Suy đi, nghĩ lại…cái tâm lý chung ai cũng muốn…lừa dối cả chính mình trước khi lừa dối người khác…Vì vậy…mà về tới nhà Thành khá bình tĩnh khi đứng trước mặt Tâm báo tin Tuấn bị bắt.

– Lạy Chúa tôi…làm sao bây giờ?

Trước sự hốt hoảng ban đầu của Tâm, cũng giống hệt như lúc Thành nghe người trung úy cảnh sát báo tin, Thành lắc đầu:

– Không sao…anh đã cùng với anh luật sư Hàm vào đó rồi…Người ta chỉ tạm giữ…để điều tra về thủ phạm thôi…Tối nay, có thể nó sẽ được thả.

Mặt Tâm vẫn chưa hết tái xanh:

– Thực không…Cái thằng đó…hay anh hùng rơm lắm cơ…

Thành binh con:

– Mình đâu đã biết ất giáp gì đâu…mà đã la nó…

Tâm hừ trong cổ họng, quay đi:

– Cứ chơi bời với đám…”Việt Nam” đó…rồi cũng có ngày vào tù…Mấy đứa choai choai băng đảng đầy rẫy…thiếu gì…

Ô hay cái bà này…Giận cá chém thớt!

Quả đáng tội…theo một chuyên viên về thiếu niên phạm pháp, năm mươi phần trăm học sinh trung học có súng trong xe…sáu mươi phần trăm nói mua súng, mua bạch phiến lúc nào cũng có…và các vụ ăn cướp trong vùng, từ nhỏ như cậy cửa vô nhà người ta lấy TV, stereo tới đánh cướp có kế hoạch những hãng điện tử mà một chuyến ăn hàng lên tới tiền triệu…do băng đảng người Việt không thiếu…

Thực khổ, lúc nhỏ lo cho chúng ăn, ngủ, bệnh hoạn, đưa đi, đón về học…cũng đã mất nhiều thì giờ…lớn lên…khi chúng tự lo được cho mình…chẳng lẽ giữ riết trong nhà…nó cũng ngu người đi…mà cho ra ngoài…thì lại lo vướng mắc tội nọ vạ kia. Dù con mình không xấu, nhưng vô tình ngồi trên xe hoặc chở một đứa bạn xin quá giang…chẳng may trong xe nó có đồ quốc cấm…như súng đạn, “drugs”…hay đứa ngồi trên xe làm điều phạm pháp, con mình cũng bị lôi thôi. Tuy thế, để tránh những gì có thể bị coi là đi ngược lại những quyền của con người …vì bậc làm cha mẹ chen lấn quá đáng đến độ có thể gọi là “abuse” vào đời tư của con cái…Thành chỉ nhẹ nhàng giải thích với các con…mà không đưa ra những biện pháp cứng rắn.

Nay, thực tế đã chứng minh cho Thành thấy phương thức giáo dục của mình tưởng đã khôn ngoan…nhưng con anh cũng không tránh khỏi những bất hạnh…có thể không do nó làm ra.

Tâm ngồi thờ thẫn, thỉnh thoảng lại nhìn ra ngoài thở dài. Thành mở TV xem, chờ tới phần tin tức địa phương xem có thấy nói về vụ án mạng ở trường của Tuấn không.

Buổi chiều tới thực chậm và nặng nề. Mấy con se sẻ sà xuống kiếm ăn ngoài sân sau, tiếng kêu chép chép càng thêm sốt ruột.  Tâm không buồn đứng lên nấu cơm khiến Thành phải giục tới hai ba lần.

– Chuyện đâu còn đấy…mình ăn cơm rồi còn lo đi với anh Hàm vào chỗ thằng Tuấn chứ.

Trong khi Tâm cắm nồi cơm điện, hâm lại nồi thịt kho thì Thành ngồi suy nghĩ. Ngoài Tuấn ra, còn những đứa nào nữa? Chúng cãi nhau về chuyện gì mà có thể đưa tới án mạng. Nhưng đã chắc gì hai việc có liên quan với nhau chứ, nhất là thủ phạm lại không học cùng trường. Hay là họ có những bằng chứng cụ thể để kết tội mấy đứa này?

Sáu giờ, trên đài 11 có tin buổi chiều. Thành hồi hộp chờ đợi bản tin về án mạng. Nhưng, anh hơi thất vọng khi bản tin nói tóm lược quá, không sáng tỏ hơn những gì ông biết. Có điều, tên các nghi can không được tiết lộ vì chúng đều còn ở tuổi vị thành niên.

Bỗng có tiếng Hoa nói sau lưng làm Thành giật mình quay lại:

– Ba à, ở trường thằng Tuấn đấy…

Hoa chưa biết Tuấn bị bắt. Cô nói tiếp:

– Buổi trưa, con nghe radio trên xe…họ nói rằng…chuyện xảy ra có thể do sự tranh chấp giữa hội học sinh Việt Nam và nhóm học sinh Mỹ…Thằng Tuấn là hội trưởng…không biết có sao không?

A, một chi tiết mới. Thành nhìn Hoa, khẽ nói:

– Chắc vì thế mà thằng Tuấn bị giữ rồi…

Hoa há hốc miệng la khẽ:

– Chết thật…có sao không ba?

– Người ta nghi nó là đồng bọn với tụi giết người…

Hoa vừa mếu máo, vừa lau nước mắt…vì bỗng nhiên… cô liên tưởng tới tội của mình…hay vì ta mà Chúa phạt gia đình mang tai họa lớn như thế?

Thấy Hoa khóc, Thành đành an ủi:

– Nhưng không sao…ba đã vào nơi giữ nó với bác Hàm…tối nay nó có thể được về. Người ta chỉ nghi ngờ thôi mà, con.

Hoa lên nhà thay đồ. Cơm dọn ra, để mãi mới họp đủ mấy người trong nhà. Thằng Thái sang hàng xóm chơi, vừa ló mặt về đã bị mẹ la:

– Còn mày nữa…đi chơi lắm cơ…rồi cũng có ngày vào tù…

Thái xịu mặt xuống, lẳng lặng ngồi vào bàn ăn.

Bốn người ăn trong uể oải. Mãi lúc sau, thằng Thái mới nói:

– Bên bác Mạnh nói hôm qua tí nữa có đánh nhau trong trường anh Tuấn…hôm nay một thằng Mỹ bị bắn chết…Anh Tiến con bác ấy cũng bị bắt rồi.

Thành nghe thằng Thái nói, ăn vội cơm, rồi lấy điện thoại ra bàn uống nước gọi cho Mạnh.

– Anh Mạnh hả, tôi Thành đây…khổ quá…hôm qua trong trường chúng nó có chuyện gì vậy? Thằng Tuấn nhà này cũng bị giữ rồi!

Khi biết Thành cùng cảnh ngộ với mình, Mạnh thở dài:

– Nghe thằng Bắc nói…tụi học sinh Mỹ hay Mễ gì đó định phá cái chương trình văn nghệ kỷ niệm Ba Mươi Tháng Tư sắp tới của bọn học sinh Việt Nam…rồi gây ra cãi nhau. Hôm nay sảy ra án mạng…

Tai Thành nóng bừng bừng:

– À ra là thế…nên cảnh sát mới nghi bọn trong ban đại diện hội học sinh Việt…có dính dáng tới vụ án…Đâu có thể thế được…tụi cảnh sát kỳ thị mình…nên mới bắt lung tung đó thôi…

Có thể đây cũng là một hình thức do kỳ thị chủng tộc…như bên Florida…nhưng ngược lại, đứa mất mạng là thằng Mỹ…

Thành cho Mạnh biết mình sẽ vào Juvenile Center tối nay để lo cho Tuấn. Mạnh cũng nói đã liên lạc với một luật sư…nhưng chưa có quyết định gì ngay bây giờ. Có thể, Mạnh sẽ yêu cầu ông ta lo cho thằng Bắc ra. Trước khi cúp điện thoại, Thành dặn:

– Việc chưa ngã ngũ ra sao, mình nên kín miệng.

Thành buông điện thoại, quay lại tóm lược câu chuyện cho Tâm nghe, rồi mệt mã, ngồi thừ ra.

Đột nhiên có tiếng điện thoại reo làm mọi người giật mình. Đúng là khi có chuyện lo lắng, tâm thần bất ổn, mỗi một tiếng động bất ngờ cũng làm xao động trong lòng. Thành vội đứùng dậy chộp lấy ống nghe:

– A lô…tôi  Thành đây.

Bên kia, tiếng đàn ông ồm ồm:

– Ông Thành hả…tôi Tài đây…Tài Biệt Động Quân ấy mà…

Thành nhớ ra ngay, hỏi:

– Thằng Bắc nhà ông sao?

Bắc là phó hội trưởng của Tuấn, chắc không thể ngồi yên. Đúng như  Thành đoán, Tài nói:

– Thì đâu có tránh được. Nhưng đếch sợ…chắc gì chúng làm gì được nhau. Ông tính có hỗn không…thằng Bắc nói… chúng nó bị cái thằng bị bắn chết chửi: “Đồ chó đẻ…chúng mày có giỏi thì về Việt Nam mà tổ chức…đừng ở đây làm phiền chúng tao”. Đéo mẹ nó, đáng đời thằng KKK.

KKK viết tắt tên nhóm da trắng kỳ thị chủng tộc một cách tuyệt đối Klu Klux Klen, thường có những hành động đốt nhà, giết người thiểu số một cách có tổ chức với một thứ trang phục mầu trắng, có mào đội kính đầu, chỉ chừa hai mắt trông như hồn ma…

Thành khẽ can:

– Ông Tài à…mình còn ở xứ người…đừng gây thêm bất ổn…

Tài hừ trong miệng, rồi đáp, giọng không vui:

– Ông cũng lính tráng như tôi sao mà yếu xìu vậy…Sống nơi nào, mình cũng phải tranh đấu để bọn chúng đừng khinh mình…nhất là bọn trẻ…phải tập cho chúng có chí khí chứ…

Thành gạt đi:

– Vẫn biết thế, nhưng giữa xứ người, mình nên có một thái độ khôn ngoan hơn là nóng nẩy, hành động bừa bãi….Ở đây súng đạn nhiều như củi khô…rồi chúng nó hăng lên, gây thành vạ lớn đó.

Tài yên lặng một lúc, rồi hạ giọng:

– Nói vậy chứ…chẳng có chứng cớ gì mà kết tội mấy đứa nhà mình…anh yên trí đi.

Hừ, yên trí thế nào được chứ?

Rời điện thoại, Thành ngồi suy nghĩ lý luận của Tài. Cương, nhu không phải cái nào xấu, cái nào  tốt…nhưng biết xử sự đúng lúc mới là khôn ngoan. Trong trường hợp này là một kinh nghiệm để mình suy nghĩ về cách dạy dỗ con mình. Tán thành những phương thức trả thù, bạo động như vậy là thiếu chính chắn.

Mười một giờ rưỡi tối, vợ chồng Thành đã có mặt tại Juvenile Center. Mươi phút sau, Thành tới với một người Mỹ trắng. Hàm giới thiệu Harris, người bán bond với Thành. Mọi người ngồi xuống ghế chờ đợi.

Thành được Harris hỏi một số chi tiết để ông ta làm bond cho Tuấn. Hiện chưa biết số tiền là bao nhiêu.

Hàm thì thầm trấn an Tâm vì anh biết người mẹ nào cũng quan tâm tới con một cách đặc biệt.

Hàm nhìn đồng hồ, rồi đi lại chỗ người cảnh sát trực. Sau đó, Hàm quay lại, nói với vợ chồng Thành:

– Xong rồi…anh chị ngồi đây đợi tôi. Yên tâm đi.

Nói xong, Hàm cười xòa, xách cặp đi tới một cái cửa ngách để vào trong.

Thành sốt ruột ngồi chờ. Harris khẽ nói:

– Luật sư họ có thể biết những tin tức về buổi “hearing” cũng như có được “bail” hay không và…cần cái bond bao nhiêu tiền.

– Có trường hợp nào họ không cho “bail” ra không?

– Khi họ nghi là thủ phạm một trọng tội…và còn cần phải cách ly để điều tra hoặc bắt thêm thủ phạm khác.

Thành hoang mang không biết trường hợp Tuấn thế nào…Mắt ông mở trừng trừng nhì dán vào chiếc cửa nhỏ của dãy hành lang bên trong. Còn bà vợ thì hết đứng lên ngồi xuống, lại thở vắn thở dài.

Có tiếng kẹt cửa, Thành đứng vùng dậy. Đúng rồi, Hàm đi ra với nụ cười trên môi làm Thành như bỏ được cục đá tảng đang đặt trên ngực. Cả hai vợ chồng anh tiến lên đón Hàm.

Hàm gật đầu:

– Xong rồi…chừng nữa giờ nữa cháu nó sẽ ra…

Thành rối rít:

– Cảm ơn anh…

Hàm quay sang Harris:

– Ông bạn, làm cái bond mười ngàn…

Harris cười, nói:

– Được, tôi làm ngay. Cũng nhẹ thôi.

– Ừ…vì nó không phải là nghi can…

Thành đứng cạnh không hiểu câu chuyện, nhưng nghe Tuấn không phải là nghi can…cũng mừng. Nhưng không là nghi can…thì làm sao lại bị bắt giam…Anh đang định lên tiếng hỏi thì Hàm cười, nói trước:

– Thằng Tuấn là người đứng ra chịu trách nhiệm cái hội Học Sinh Việt Nam…vì nếu không…cảnh sát bắt tất cả những đứa trong hội của nó có mặt lúc cãi vả với bọn Mỹ…Nhưng thực ra…mấy đứa kia cũng chẳng việc gì…vì cảnh sát không có bằng chứng cụ thể…mà chỉ căn cứ vào lời của nạn nhân chửi đám Việt Nam là “đồ chó đẻ” hôm trước để suy đoán là bọn này âm mưu nhờ băng đảng bên ngoài thanh toán…thằng đó. Mấy nhân chứng bên kia cũng không có lời khai rõ ràng hơn là câu chửi có tính cách kỳ thị của nạn nhân.

Thành hỏi ngay:

– Anh nghĩ trong vụ này cảnh sát có làm quá đáng không?

Hàm cười:

– Nói về cách hành xử của cảnh sát ở xứ này…như chuyện “nhân dân tự vệ” của ta ngày xưa…có điều chẳng may mình dính vào thì gỡ cho ra mà thôi.

Harris đã làm xong tờ bond để “bail” cho Tuấn ra. Thành ký chi phiếu năm trăm để trả lệ phí cho ông này. Vì ông này là chỗ làm ăn với Hàm nên lệ phí này coi là nhẹ. Thành cảm ơn công việc của Harris, nhất là ông ta còn đến tận đây giúp anh.

Hàm cầm tờ bond đến chỗ người cảnh sát để họ chuyển vào trong.

Mười hai giờ hơn, Tuấn được thả.

Vợ chồng Thành và Tuấn cảm ơn luật sư Hàm. Hàm nhắc chừng:

– Từ nay, cháu đừng khai gì cả khi không có chú. Cháu không có mặt lúc cãi nhau, lẽ ra chẳng việc gì…nhưng cháu đã trót nhận trách nhiện cho hội viên…nên thành ra chuyện…Nhưng cũng không sao, yên tâm về đi học như thường.

Trên đường về nhà, Tâm cứ trách móc Tuấn nhiều chuyện. Nhưng cậu con chưa tới mười tám tuổi đã chững chặc trả lời:

– Chúng nó bầu con làm hội trưởng làm gì…nếu con không giúp gì cho chúng nó. Con biết…mình chẳng có tội gì…nên con không sợ.

Đó là lối suy nghĩ…của một đứa hiểu câu “In God we trust”…một cách ngây thơ.

Tuấn khẽ thở dài:

– Nhưng con không ngờ lại bị bắt giam…

Nhờ vậy…sau này anh chàng sẽ…khôn hơn chăng?

Thành chen vào:

– Con nghĩ đúng, nhưng nhiều trường hợp…mình không có tội…mà vẫn bị tù oan uổng như thường. Thôi lần này là một kinh nghiệm…

Dù mắng con, nhưng vợ chồng Thành cũng yên lòng vì trường hợp của Tuấn không mấy lo ngại.

Sau một tuần, tất cả ba đứa bọn Tuấn đều được đóng “bail” để ra. Cuộc điều tra của cảnh sát dần dần đi đến chỗ không đủ bằng chứng buộc tội bọn chúng. Tuy nhiên, vụ án còn mất nhiều thời gian để truy tầm thủ phạm.

Vụ này làm cho các đoàn thể trong cộng đồng người tỵ nạn Việt Nam xôn xao, lên tiếng phản đối cảnh sát, nhất là người ta nói thằng Bắc có hình trong cuốn sổ đen do cảnh sát chụp bừa bãi trong các quán ăn, nơi giải trí bằng game điện tử, quán cà phê…cuốn sách mà đã rất lâu, giá trị và sự xuất hiện của nó bị cộâng đồng Việt lên tiếng bác bỏ, nhất là lối làm việc không đúng của cảnh sát địa phương.

Tuy nhiên, để xoa dịu sự tức giận và đau buồn của gia đình nạn nhân, cộng đồng người Việt cũng đi một vòng hoa và cử đại diện đến dự đám tang như là một cử chỉ chia xẻ, cho dù bên kia họ có thể nghĩ đây là một hành động xin lỗi cách gián tiếp. Dĩ hòa vi quý!

                                                        CHƯƠNG VI

    Tài đón Bắc với một câu chửi thề:

– Địt mẹ chúng nó, tưởng muốn làm gì ai thì làm à.

Cảnh sát xứ nào cũng thế,  dù có giúp cho cộng đồng được sống trong an ninh, nhưng họ vẫn bị ngộ nhận là người hay làm khó dễ dân chúng. Câu văng tục của Tài chẳng có nghĩa gì ngoài cái mẽ tự đắc của mình.

Khi hai cha con về đến nhà, Tài còn lên mặt với con:

– Mẹ kiếp, dù chúng mày có nhờ mấy thằng trong băng đảng chăng nữa, không có bằng cớ cũng đếch làm gì được nhau. Đây là xứ tự do chứ đâu phải như bọn cầm quyền Cộng sản.

Câu nói đầy mâu thuẫn của Tài…chứng tỏ một lối suy luận thực nông cạn.

Tài đưa vợ con vượt biên vào thời điểm của những năm sóng gió nhất ở vịnh Thái Lan…gây ra do bọn cướp biển. Cuộc vượt biên đầy máu và nước mắt…vì ghe của Tài bị cướp chặn lại tới hơn mười lần. Những lần sau, không còn của, nhưng còn một số đàn bà trên ghe cũng đủ để bọn giặc làm những mẻ thỏa mãn dục tình. Vợ Tài bị cướp đưa lên tầu mấy lần…không kể vài lượt chúng lột ra làm ngay trước mắt những người đồng hành, trong đó có Tài và thằng Bắc! Đau đớn cùng cực, nhưng bến bờ tự do vẫn là một niềm an ủi của tất cả mọi người, kể cả những người chồng có vợ bị cướp  hãm hiếp với những tủi nhục ghi sâu vào tâm khảm hầu như không thể phai nhòa.

Sau khi may mắn tới được trại tỵ nạn Thái Lan, nỗi bất hạnh của vợ Tài tưởng đâu đã nguôi ngoai nhờ gia đình anh được phỏng vấn và cho phép định cư tại Mỹ, nhưng nó lại phát sinh một vấn đề khác…khó khăn không kém: vợ Tài có bầu!

Trước vợ Tài còn giấu, nhưng sau cái bụng càng ngày càng nảy cao…khiếân Tài vặn hỏi lung tung. Qua những đêm trằn trọc nằm vắt tay lên trán suy nghĩ…Tài mới “khám phá” ra rằng…dù…sao…người đàn bà vẫn là một sinh vật cái…nếu bị kích thích…thì dù bởi thằng cướp biển cũng vẫn gây cho họ…những khoái cảm! Hết thằng này làm…đến thằng khác làm…thì cũng có lúc “dính”. Trong thời gian lênh đênh ngoài biển…anh đâu có “đụng” tới vợ mà có bầu với anh được. Cái hận của người chồng thấy vợ có bầu không do mình…ngày một lớn lên trong lòng Tài. Đêm đêm nằm bên vợ, liếc mắt nhìn trộm với bao ý nghĩ hờn ghen, khinh ghét. Cái thân xác đó…hàng mấy chục thằng đàn ông khác ôm ấp, mơn trớn, leo lên, trụt xuống đã đời…Bây giờ còn để lại chứng tích nữa! Nhất định phải phá cái thai này…vì Tài không thể…sống những ngày còn lại của cuộc đời, dù ở bầu trời tự do, giầu sang phú quí…với cái gai trong mắt đó, chưa kể làm bia miệng cho người cười! Anh nói quyết định đó với vợ. Vợ Tài ậm ừ cho qua chuyện. Nhưng, trong trại tỵ nạn làm cách nào thực hiện được việc phá thai. Nhiều lúc anh muốn đấm, đá vào cái bụng đó cho nó trụy thai luôn, nhưng chưa có can đảm làm. Không phá được, cái bụng của vợ Tài cứ lớn lên mãi khiến Tài vô cùng xấu hổ và…tức giận. Vì thế, Tài trở nên cắm cẳn, cộc cằn, nhất là đối với vợ!

Bảy tháng sau, gia đình Tài được một nhà thờ bảo trợ về một Thành phố miền bắc tiểu bang New York.

Ngay những ngày đầu tiên, Tài đã bất mãn khi những người trong nhà thờ bảo trợ săn sóc vợ Tài một cách đặc biệt… vì chị đang mang bầu. Họ đưa vợ Tài đi khám bác sĩ thường xuyên, vui mừng báo tin cái thai là một bé trai khỏe mạnh và lo sửa soạn trước tất cả những thứ cần thiết cho đứa bé sắp chào đời. Nào là quần áo, dớ, chăn nệm, bình sữa, tã lót, phấn rôm,  giường mùng và cả đồ chơi nữa.  Nhiều bà, mỗi lần tới thăm, âu yếu xoa bụng vợ Tài khen ngợi…và tỏ ý mong chờ đứa bé. Họ không quên nhắc nhở thực đơn của những bữa ăn cần cho một bà bầu…cách đi đứng, ngủ nghỉ…thế nào để đừng làm hại tới cái thai.

Nỗi đau khổ trong lòng Tài khi nhìn những cảnh tượng đó không thể chia xẻ với ai…nên nó thường bùng ra ngoài bằng những cuộc cãi vả với người vợ. Phá thai!Phát thai!Phá thai!

Nhưng, vợ Tài lại đổ thừa:

– Anh muốn gì thì nói với bà May đi, bả là người phụ trách vấn đề sức khỏe của gia đình mình…sao lại đổ lên đầu tôi?

Tài gằn từng tiếng:

– Chính cô phải nói ra…để chứng tỏ quyết tâm của cô đối với thằng mọi này.

Vợ Tài như bắt thóp được ông, có vẻ thách thức:

– Tôi không có can đảm…anh muốn gì thì  anh cứ làm…đi.

Những câu này cứ được lặp đi lặp lại trong những cuộc gây gỗ. Lần cuối cùng, vợ Tài nói thẳng ý của mình:

– Dù sao, nó cũng là “con” của tôi…nó vô tội…

Tài nóng mắt, hét lên, nói thẳng ra những ý nghĩ thầm kín trong đầu:

– A, mày trắng trợn xác nhận rồi nhé…thế ra mày đã bằng lòng lấy thằng cướp biển đó lúc nào hả…lúc nó nằm trên bụng mày phải không…đồ đàn bà trắc nết! Đồ khốn nạn! Sướng nhé…Mai đăng báo Thái Lan tìm thằng bố của nó đi, để nó sang đây săn sóc hai mẹ con!!!

– Đó không phải là lỗi của tôi…càng không phải lỗi của đứa bé…

– Không, nếu mày còn coi tao là chồng…thì phải tự nguyện đi phá cái thai đó ngay…như vậy mới chứng tỏ được phần nào…phần nào thôi sự trung Thành của mày…trong cái giây phút nhơ nhớp đó!

Vợ Tài tủi thân quá, khóc rống lên, nói qua nước mắt:

– Mới…bắt đầu như ở trong trại…thì có thể…nay nó đã lớn…Thành đứa trẻ rồi…làm sao nỡ…

Tài bêu rếu:

– Tức là mày công nhận thứ giặc cướp đó là con rồi, thấy không? Mai này…thằng Bắc phải thương nó như em ruột…Trời ơi, nhục ơi là nhục…Muốn sống ngày mai báo cho họ đưa phá nó ngay lập tức.

Vợ Tài cũng điên lên:

– Không được…Anh mà phá nó bây giờ…anh sẽ mang tội giết người…

Tài túm lấy vợ…tống một cái vào bụng…không hề sợ cái tội…giết người…làm chị ngã lăn xuống đất. Với cú đấùm đó, Vợ Tài biết được ác ý của chồng, chị vội xoay người lại, nằm úp bụng vào tường để lưng hứng mấy cái đạp đau tức tới cổ, đỡ đòn cho thằng con oan nghiệt khỏi thiệt mạng.

Thôi, tất cả đã rõ…không còn úp mở…không còn bàn cãi. Hai ý kiến là hai thái cực. Ai cũng nhân danh lẽ phải để bảo thủ ý muốn của mình.

Sau trận bị đòn, vợ Tài nằm lỳ trong buồng cho đến chiều hôm sau thì chuyển bụng. Chị  ú ớ gọi điện thoại cầu cứu và được bà May hấp tấp đưa vào bệnh viện.

Không cần biết vụ sinh nở như thế nào, ngay đêm vợ vào bệnh viện để sinh, Tài đã lẳng lặng cùng thằng Bắc ra xe với những đồ tùy thân cần thiết, bỏ thành phố, theo xa lộ lái về California.

Tài đã âm thầm hoạch định chuyến đi, từ tiền bạc tới đường đi nước bước. Vì thế, sau năm ngày lái xe, Tài đã tới nhà một người bạn tại một thành phố vùng Vịnh San Francisco. Tài lập nghiêïp ở đây bằng một nghề assemply. Ông quên hẳn người vợ trước, nhưng cũng không chính thức lấy một người đàn bà nào làm vợ. Nhờ ở xứ này tự do, Tài sống buông thả theo ý mình, cũng chẳng có ai buồn thắc mắc về cuộc sống đó. Nhưng, mỗi khi nghĩ tới những bất hạnh của mình, Tài đều qui lỗi cho Việt Cộng và…Mỹ. Bắc bị người cha nhồi sọ coi cộng sản như là kẻ thù “bất cộng đái thiên”. Dĩ nhiên, sang tới Mỹ rồi…thì còn chung sao được bầu trời! Cả Mỹ, Bắc cũng không có cảm tình…nhất là mấy thằng trong trường…Hai bố con chỉ yêu…đô la Mỹ mà thôi, kể cả ông tổng thống Hiệp Chủng Quốc!

Trong những trường hợp éo le như Tài, người đời đều khuyên ông chồng nên có lòng độ lượng, một thái độ quân tử để chấp nhân đứa nhỏ…vì quả thực nó là con người bị sinh ra bất đắc dĩ và vô tội…Người vợ cũng vậy…số không may run rủi…chứ ai muốn mang cái bào thai oan nghiệt đó để không những làm bia cho thiên hạ cười mà mỗi khi thấy nó lại nghĩ tới cảnh hãi hùng ngày trước. Nói thì dễ, nhưng nếu ai có ở hoàn cảnh của Tài mới thấy được cái danh quân tử chẳng nghĩa lý gì so với những mất mát to lớn của mình.

Buổi tối hôm Bắc được thả, hai cha con mua đồ nhậu về chè chén với nhau suốt đêm.

Tài nốc một hơi martel, khà một cái khoái trá, nói mẽ:

– Mình cũng phải giữ chí khí một chút chứ…Thằng Thành gọi tao…run như con gà chết! Tao bảo tao đếch sợ…mày có tội tình gì đâu mà lo…rồi cũng sẽ được tha…Y như lời tao nói, có sai đâu. Mình cũng phải có một vài vụ như vậy cho bọn ở đây đừng khinh mấy thằng Việt Nam. Mày giống tao đó…mười chín tuổi tao đăng lính, đánh nhau cả trăm trận…nguyên tay tao hạ Việt Cộng nhớ không xuể…Tao mà còn trai trẻ tao đã về với mấy ông kháng chiến ở biên giới Cam-bốt rồi…

Bắc được cha cho uống lưng ly, cũng nổi hứng:

– Con có sinh hoạt với mấy ông kháng chiến của tướng Hoàng Cơ Minh…họ hay lắm ba à…

Tài gật đầu:

– Hay chứ…nhưng tại người mình làm hư mấy ổng thôi…Nếu cứ như thời mới nổi…thì giải phóng đất nước mấy hồi…Chung quy cũng chỉ vì thiếu đoàn kết thôi. Tao nghĩ, người mình phải học cái lão Arafat của người Palestine. Rồi mày xem, có ngày họ sẽ thành công!

Hớp một ngụm rượu, Tài khà một cái, ba hoa:

– Trong truyện kiếm hiệp của Kinh Dung, tao khoái nhất nhân vật Mộ Dung Công Tử. Dù tác giả đưa đẩy ông ta tới chỗ có những hành động sai quấy…vào phút chót. Nhưng tinh thần “yêu nước Yên” của ông ta đáng làm gương cho chúng ta. Phải yêu nước như thế mới có cơ khôi phục quê hương. Việt Nam mình cần có một “Mộ Dung Cô Tô”!

Câu chuyện xưa như trái đất. Bắc ngồi nghe cũng chẳng biết góp lời gì cho hợp ý cha. Cuối cùng, hắn đưa đẩy:

– Con nghĩ được như ông Lý Tống cũng là ngon! Hoặc có được mấy ông như  Rambo của Mỹ… trị bọn  Cộng sản mới đã!

Tài cười, lè nhè:

– Lý Tống…hắn dại…Nhẩy dù xuống Saigon, anh hùng thực…nhưng để cho chúng bắt được là kém…Tao mà như  hắn, nhét vào túi mấy trăm ngàn đô la…tới đâu, rải ra tới đó…không cần nhiều…mỗi đứa một trăm thôi…thì trốn chỗ nào chả được…Cán bộ Cộng sản bây giờ…ăn hối lộ như điên…có tiền là qua cầu thôi…Rồi, có tiền thì mới bịt mắt được công an, cán bộ, mới kéo được vây cánh, lập được chiến khu…chứ tay trắng…ở Việt Nam lúc này chẳng ai theo…

– Được vài triệu thì…

– Là “dua” rồi…Lương tháng công an chưa tới hai chục đô…giáo sư chưa được năm chục đô…mày trả nó một trăm đi…thì nó kêu mày là “dua” là cái chắc…

– Bây giờ là tổng thống…chứ ai còn là “dua” nữa ba…thời dân chủ mà!

– Ừ thì tao nói thế… “dua” hay tổng thống cũng được, miễn không có bọn Cộng sản thì thôi.

Trời đã rất khuya, Tài uống xong hớp rượu cuối cùng, đứng lên, ngáp dài, nói:

– Mai nghỉ học dưỡng “quân” một ngày…mốt hãy hay. Thôi đi ngủ!

Bắc cũng hơi choáng váng, lảo đảo tới tắt đèn rồi mò mẫm về phòng với những Mộ Dung Cô Tô, Lý Tống, Rambo chạy loạn trong đầu.

                                                    CHƯƠNG VII

   Đây là khu tồi tệ nhất của vùng downtown. Mặt tiền, một chiếc bảng hiệu mầu xanh nhạt cũ kỹ, hai chữ tên hiệu Billard Club màu đen , nhiều chỗ sơn đã bị tróc trơ phần gỗ mầu nâu dơ bẩn. Cái cửa ra vào hẹp, vừa một người qua, nhưng khi vào bên trong, mới thấy căn phòng khá rộng. Mười hai cái bàn billard sắp thành hai hàng chạy dài tới bên trong, lúc này bàn nào cũng có người chơi, dù hôm nay là ngày thường. Khói thuốc mờ mờ bay, mùi cay khe lỗ mũi. Tiếng lách cách của những quả banh gỗ đụng nhau hòa lẫn với những tiếng rít lên của khu chơi game điện tử ở cuối phòng cùng với tiếng cười nói của khách tạo nên một thứ âm thanh khiến cho những ai chưa quen phải chói tai, nhức óc. Dọc theo bên sát tường là hai hàng bàn ghế ngồi giải khát. Ai mới tới

đi lại vô ý là đụng vào những chiết gậy thụt banh của những người đang chơi đứng quanh hoặc nằm dài bên cạnh các bàn (pool table). Trong cái ánh sáng mờ nhạt của hàng đèn néon chạy dài ở giữa trần nhà từ đầu tới cuối phòng còn quyện khói thuốc chỉ đủ làm sáng dẫy bàn chơi banh, nó không soi rõ tới những bàn nước kê sát tường. Khách là những thanh thiếu niên, phần lớn người gốc Á Châu. Cái lạ là thời gian này, lẽ ra nơi sinh hoạt của họ phải là các trường học chứ không phải ở nơi đây, chốn dành riêng cho những người vô công rồi nghề. Nhưng vì những hoàn cảnh nào đó đã đẩy hoặc tự ý chúng ra khỏi môi trường cần thiết cho tuổi trẻ, để phí phạm thời giờ trong những canh bạc trên bàn billard, trong khói thuốc bên, những người cùng cảnh ngộ.

Ở đây, ai cũng biết người chủ muốn làm ăn phải đóng hội chết cho một băng nào đó để không những chúng không phá phách mà con như một thứ an ninh chìm cho cửa tiệm. Vì thế, kẻ ra người vào đều bị chúng để mắt tới.

Bắc không lạ gì chỗ này, vì thế hắn vô tự nhiên, giơ cao tay ra dấu chào thân thiện trước đôi mắt nhìn trừng trừng của thằng đứng gác cửa.

Ở ngoài vào còn quáng mắt nên Bắc chưa nhìn rõ ai với ai, đã nghe thấy tiếng gọi tên mình từ một cái bàn uống nước:

– Ê, Bắc…lại đây mậy.

Bắc  tiến lại gần vì nhận ra tiếng của Tư  Chơi, bọn mấy đứa chắc đang  ngồi hút thuốc vặt chờ hắn.

Tư Chơi là tay Billard có hạng ở đây. Hắn theo ông chú vượt biên từ  năm năm trước. Cha hắn trước kia la lính Cộng Hòa, đã tử trận trong thời gian Quân đoàn II rút lui khỏi Ban Mê Thuật. Gia đình nghèo, nó là con lớn cùng mẹ tần tảo, mánh mung lắm mới có được ngày bữa cơm, bữa cháo. Vì là thành phần “Ngụy” nên Tư Chơi và các em nó, không đứa nào được đi học. Nhờ ông chú có ghe tổ chức vượt biên, mẹ hắn năn nỉ ông cho hắn cùng đi, hy vọng sang Mỹ kiếm tiền gửi về nuôi gia đình.

– Nó sang đấy…làm ăn để nuôi chúng tôi…thì chú cũng nhẹ được một phần khỏi lo cho “các cháu của chú” còn kẹt lại.

Câu nói vừa “cầm” vừa “buộc” của bà chị dâu khiến ông chú của nó xuôi tai.

Năm ngày lênh đênh trên biển, mười tháng nằm trong trại tỵ nạn ở Thái Lan, gia đình ông được bảo trợ về Los Angeles. Mười sáu tuổi, sức học chưa qua lớp nhất bậc tiểu học, sang đến đây, Tư Chơi khốn khổ trong lớp mười trường trung học Mỹ, nhất là tiếng Anh lại không biết tới “một nửa” chữ. Vì thế hắn thường trốn học đánh bạn với những đứa cùng hoàn cảnh mang các mánh mung mà chúng đã biết dưới chế độ Xã Hội Chủ Nghĩa để kiếm tiền. Chúng thấy ở đây người ta ỷ vào máy móc nên không tinh ranh như  người ở Việt Nam. Do đó, những đồ ở siêu thị chúng “chôm” dễ dàng. Quần áo thì khỏi nói, mùa lạnh, mặc áo jacket tới tiệm, mang năm ba cái sơ mi vào buồng thử, mặc vào một hai cái, ra chỉ cần trả tiền một cái là được hai cái. Quần áo lót lại càng dễ hơn nữa. Nghề mở cửa xe hơi gỡ máy casette, radio, tháo bánh xe trong một thời gian “nháy mắt”, rồi mang đi bán cho bọn chuyên môn mua đồ ăn cắp đủ để chúng có tiền tiêu xài dư giả. Chưa học hết niên học, Tư Chơi đã quyết định bỏ trường đồng thời thoát ly khỏi gia đình ông chú…vì không muốn theo cái chương trình học hành dài hạn của ông khi hắn thấy rõ ràng mình không đủ sức theo. Sau nhiều ngày tháng ở một số thị trấn dưới miền nam Cali, Tư Chơi phiêu bạt lên miền bắc và ở luôn Thành phố này. Xa hẳn ông chú để…ông khỏi phải xấu hổ vì đứa cháu bụi đời…vì biết đâu có ngày hắn bị mắc lưới pháp luật. Năm nay hai mươi mốt, Tư  Chơi đã có một đời sống tạm ổn với đủ mọi thứ “nghề”…không những nuôi sống hắn mà còn có tiền gửi về quê nhà cho gia đình. Trong thời gian sống bụi đời, Tư Chơi đã từng là một thành phần của người “homeless”, đêm đêm nằm ngủ ở dưới hiên nhà người hoặc trong các công viên. Nghĩ cho cùng, đời sống không nhà nhiều khi cũng có cái thú của nó. Không lo tháng tháng đóng tiền nhà, tiền điện, tiền nước. Điện thoại công cộng thì ở đâu chả có. Sau này, kỹ thuật  Pager phát triển, nó mua một cái beeper thường là đủ dùng. Về sau, gia đình ở Việt Nam cứ muốn gửi thư cho nó nên Tư Chơi cũng cố gắng “share” một cái giường với một vài tên bạn, có khi Việt, có khi là Mễ hay Mỹ đen. Đọc các thư của mẹ, của các em, những tưởng người thân của mình ở xa đã làm nên “ông này, ông nọ” để gia đình bên nhà được giúp đỡ, được nở mày, nở mặt với thiên hạ, nhiều khi Tư Chơi cũng buồn đến rớt nước mắt! Nhưng rồi nó tự an ủi là cũng có biết bao người…hoàn cảnh giống như nó. Anh làm nghề cắt cỏ, về hỏi vợ ở Việt Nam cũng “coi như’ một ông kỹ sư “canh nông”, tuần trăng mật…lên Đà Lạt mướn nhà nghỉ mát của cựu hoàng Bảo Đại, nằm trên “long sàng” chụp ảnh kỷ niệm. Anh technician cũng đâu có xa một anh engineer. Chỉ có ngành bác sĩ, luật sư là mạo hơi khó một chút thôi. Khó là ở khả năng tài chính…Nếu đã có tiền về tiêu xài rộng rãi thì…xưng là ông gì mà chả được.

Sống lăn lộn với đủ mọi hạng người, Tư  Chơi được bắt mối bán ma túy tức “drugs” cho đám người “giang hồ” và rồi dần dà tiến vào thị trường các trường học là nơi tiêu thụ rất đáng kể, nhờ vậy mà hắn dư giả tiền bạc hơn trước nhiều. Cũng chính vì mục đích sau mà Tư Chơi để ý và làm quen với những học sinh như Bắc…loại còn đi học nhưng ham chơi, la cà ở những nơi xô bồ của đám thanh thiếu niên đi hoang. Thực ra, tại các trường học, số học sinh Việt Nam bán và ghiền ma túy không nhiều so với các học sinh nam, nữ người Mỹ hoặc Mễ vì đó là một việc nguy hiểm có thể bị tù tội như chơi. Bắc cũng đã nghe Tư Chơi nói chuyện về công việc này, nhưng hắn thấy tiền lời không được bao nhiêu…so với cái ước vọng thầm kính của mình. Vì thế, Bắc không muốn cấu kết buôn bán với Tư Chơi. Tuy nhiên, hắn vẫn muốn giữ giao hảo với bọn này.

Dáng dấp của Tư Chơi to con, mặt xương, mắt hơi lồi, ngăm đen, để tóc dài cột đuôi ở gáy, trong thoáng giống như Mỹ đen. Thấy Bắc tới, hắn đẩy một cái ghế trống về phía Bắc, nói:

– Ngồi xuống đi, uống gì?

    Bắc kéo ghế lại gần bàn của Tư Chơi, bên cạnh là Sáu đang thở khói thuốc như ống khói tàu hỏa:

– Cho ly cốc đi.

Sáu đứng lên lấy nước cho Bắc. Tư Chơi nhíu mày, hỏi:

– Lâu không thấy “you”…bận học hả…Vụ mình tiến hành đi chứ?

Bắc khẽ nói:

– Bộ “you” không nghe thấy vụ thằng Mỹ bị bắt chết ở trường tao à? Vì vụ này, bọn tao bị nhà trường để ý quá…sợ chưa có thể làm được đâu…

– À ra là thế…

Bắc muốn Tư  Chơi ngại ngùng hơn, nên tiếp:

–  Hôm xảy ra án mạng, mấy đứa trong hội học sinh Việt chúng tao cũng bị cảnh sát giữ mấy ngày…nếu không đề phòng…chuyện nọ chưa hết đã tới chuyện kia thì bỏ mẹ cả đám!

Nghe tới câu “bỏ mẹ cả đám”, quả nhiên Tư Chơi bàn rùn liền:

– “You” nghĩ phải đấy…để rồi từ từ cũng được…

Bọn này bắt chước ngôn ngữ thời thượng của mấy ông trí thức mới dùng chữ “you” cho có vẻ thời trang.

Sáu mang nước ra đặt trước mặt Bắc, rồi ngồi xuống ghế, thoáng nghe câu chuyện của hai người cũng góp lời:

– Sợ chó gì…tù ở Mỹ sướng bỏ cha đi ấy…hồi trước tao cũng bị sáu tháng…Thiếu gì đứa chán giang hồ ở ngoài…muốn vào nghỉ ở trong “ấp Mỹ” ít lâu…khỏi phải chạy ăn chạy uống…cơm nước có “kẻ hầu người hạ”. Có thằng đi ra đi vô như đi chợ.

Bắc hiện là học sinh lớp mười hai, nên sự hiểu phải hơn bọn này. Do đó, dù khả năng về luật pháp của hắn  không bao nhiêu, nhưng cũng đủ để làm mặt tài khôn:

– Mai mốt các  “you” đừng có hòng…họ sắp ra cái luật ba lần phạm tội dù nặng hay nhẹ…cũng là tù chung thân luôn…

Sáu cãi:

– Vô lý…bộ ba lần ăn cắp vặt…cũng tù chung thân sao?

– Hừm…không biết…xứ này, luật pháp là luật pháp.

Có tiếng con gái gọi Tư Chơi ở một bàn billard, hắn vội đứng dạy chạy lại. Sáu khẽ nói:

– Bồ mới của ảnh.

Bắc nhìn theo. Trong khói thuốc mờ mờ một cô gái ăn vận chững chạc đưa tay để Tư Chơi đếm tiền cho. Một lúc sau, Tư  Chơi trở lại bàn, khẽ nói:

– Thằng Sáu…rồi mày xem…nó lại làm nên chuyện cho mà coi…tao đã tính là được.

Sáu chỉ gật gật đầu như đồng ý.

Thấy Bắc không biết chuyện gì…đưa mắt nhìn Tư Chơi dò hỏi. Hắn khẽ cười, nói nhỏ:

– Con nhỏ này…mới ở Việt Nam qua…chơi billard có hạng. Tao bầy cho nó kiếm một thằng cò mồi chơi…rồi giả vờ thua…Mấy tay “kiếm gạo” ở đây tưởng nó ngu ngơ…nhào vô ăn có…Đến lúc đó, nó mới ra tay…thì mấy anh cứ mà rỗng túi với nó thôi. Vừa rồi nó giả vờ nói chỉ còn dăm trăm…hỏi mượn tao dăm trăm nữa…cho bọn kia thấy rõ là nó có tiền…

Bỗng Tư  Chơi thì thầm:

– Cho “you” xem cái này.

Hắn vừa nói, vừa luồn dưới gầm bàn một vật. Sau một vài giây ngỡ ngàng, Bắc hiểu ý, đưa tay xuống theo. Tay Bắc chạm vào một vật lạnh ngắt: khẩu súng lục! Tư  Chơi cười khẽ:

– Năm chịch! Bây giờ làm ăn khó khăn, nguy hiểm…tao cũng cần phải có…nó.

Bắc rụt tay lại:

– Mua ở đâu vậy?

– Dễ ẹc…AK còn có nữa là.

Ở trong trường, nhiều đứa bạn cũng nói thế, nên có hỏi, nhưng nghe Tư Chơi trả lời, Bắc cũng không mấy ngạc nhiên. Cái ngạc nhiên là ở đây có một mặt trận không ranh giới giữa người gọi là “ngay” có quyền mua súng đạn tại các tiệm bán súng đạn với bọn “gian” mua võ khí đủ loại ở chợ đen. Lại có trường hợp các ông được coi thuộc thành phần “ngay” khi mua võ khí…lại trở thành gian…mấy hồi. Ngoài ra, tin tức đã từng cho biết có những nhóm người giầu có, sống rất đàng hoàng, nhưng vì bất mãn với chính phủ, với xã hội xa đọa, họ thành lập những nhóm “dân quân”, có khi còn tự xưng là “Freeman” võ trang đủ loại võ khí, huấn luyện trong những khu thuộc tài sản của nhóm giống như các trường huấn luyện quân sự của chính quyền. Họ chưa làm gì phạm pháp nên Chính Phủ Tiểu Bang cũng như  Liên Bang, cảnh sát hay FBI không thể đụng tới họ. Vì vậy, ở đây để phân biệt ai là ngay, ai là gian quả thực khó khăn. Cần một khẩu súng để tự vệ…là một ý kiến đáng suy nghĩ. Mỗi khi xảy ra những vụ ăn cướp có võ khí, từ dân chúng, giới truyền thông cho tới các ông các bà dân biểu, nghị sĩ ồn áo tranh luận về quyền mua súng của mọi người. Phía người muốn giới hạn quyền mua võ khí lấy lý do vì dễ dàng mua võ khí nên bọn cướp mới có súng để đi ăn cướp nên phải có bộ luật kiểm soát dịch vụ này để chỉ bán võ khí ra cho những người thực sự cần thiết mà thôi. Bên chống ý kiến này nại ra việc bọn cướp có võ khí không phải mua từ thị trường hợp pháp…mà phần lớn do chợ đen của những tay chuyên môn buôn bán, nhập lậu võ khí bất hợp pháp, vì thế luật có khó khăn cũng không ảnh hưởng gì tới bọ bất lương. Nếu không cho người dân mua võ khí dễ dàng để tự vệ có khác gì khóa tay người ta trước đám trộm cướp. Lý luận này cũng có căn bản thực tế, nhưng bên chống đối lại cho rằng lập luận đó chỉ để phục vụ quyền lợi giới tư bản sản xuất võ khí mà thôi. Từ đó, đưa tới những vấn đề lớn hơn có tính cách chính trị giữa hai đảng chính tại đây là đảng Dân Chủ vẫn tự coi đứùng về phía quyền lợi quần chúng, ủng hộ việc kiểm soát võ khí và đảng Cộng Hòa vốn mang tiếng chịu ảnh hưởng nặng nề của giới tài phiệt chủ trương bán võ khí tự do, có nghĩa người dân có toàn quyền mua súng hay không để tự bảo vệ mình. Thực ra, vấn đề chính không nằm ở sự việc buôn bán võ khí tự do hay không mà là ở cái xã hội Mỹ đã đến lúc phải chỉnh đốn lại. Một quốc gia phồn thịnh như Mỹ, mà tiền bạc là cái thước vàng đo giá trị con người, khiến những tệ đoan nảy sinh vì việc chạy đua kiếm tiền sẽ rất là ráo riết. Trong giới bình dân, nạn trộm cướp, lừa đảo, chỉ kiếm dăm ba trăm, một vài ngàn, nhưng trong giới thượng lưu sảy ra những vụ làm ăn bất chính lên tới nhiều triệu bạc. Căn bản gia đình bị phá bỏ bằng ý niệm độc lập và tự do khiến thanh niên sớm thoát khỏi ảnh hưởng của cha mẹ, thiếu sự giáo dục căn bản nên dễ bị tiền bạc làm mờ mắt hoặc không hề có ý niệm gì về đạo đức, về công bằng. Tôn giáo đã dần dần bị chê bai, nhạo báng, những giáo luật bị coi là lạc hậu và sai lầm…mà một vài vấn đề rõ ràng nhất là tình dục và hôn nhân. Hai cao trào được cổ võ như là phản ảnh của tự do nhân bản(!) là quyền phá thai và đồng tính luyến ái. Hai vấn đề này…hiện là hai trong những đề tài quyết định một phần quan trọng sự thắng hay thất cử của các dân biểu, nghị sĩ tiểu hay liên bang và nhất là cả với Tổng Thống Hiệp Chủng Quốc! Tội ác là phó sản của sự suy đồi đạo đức trong xã hội. Ngày nay, người ta chỉ để ý tới chữa bệnh hơn là phòng bệnh, mà một thí dụ điển hình làøbệnh thời đại, bệnh AIDS. Theo thống kê của Liên Hiệp Quốc thì hiện nay trên thế giới đã có tới hai mươi mốt triệu người có vi khuẩn HIV là loại gây nên căn bệnh quái ác này…trong đó hơn bảy triệu người đã bị nó phát tác. Một khi còn nhắm mắt chấp nhận vấn đề tự do hưởng lạc và vào hùa với nhưng phong trào đồng tính luyến ái và những cuộc hôn nhân giữa những người này…thì dù có tìm ra thuốc chữa bệnh AIDS, con số người mắc bệnh vẫn lan tràn mọi nơi. Ủng hộ sự đồng tính luyến ái là đi ngược với Thánh Kinh…vì trong cựu ước, thành Sodom đã bị Thiên Chúa tiêu hủy chỉ vì đó là một thành sa đọa do đồng tình luyến ái. Thế mà ngày nay, một số Hội Thánh Cơ Đốc thực hiện những phép cưới cho những đôi “gay”(giữa hai người nam) hay “Lesbian” (giữa hai người nữ). Hãy tưởng tượng một ngày nào đó, tất cả xã hội loài người đều là những cặp gay hay lesbian cả…thì… tương lai loài người sẽ như thế nào?

Trong đại đa số gia đình người Việt tỵ nạn, có bao nhiêu bậc cha mẹ có ý muốn và khả năng để giáo dục con cái mình trong cái ảnh hưởng mạnh mẽ của xã hội địa phương để sống theo một ý niệm về xã hội khép kín đông phương với những đức tính mà nhiều khi mâu thuẫn với thực tế mà chúng gặp mỗi khi ra khỏi nhà? Cho dù ai cũng nhắc tới nền đạo đức truyền thống Việt Nam, nhưng trong cộng đồng người Việt ở đây đã xuất hiện những bài báo đồng thuận với quan niệm tự do đồng tính luyến ái…và nhất là có một số văn nghệ sĩ người Việt hợp tác với nhau định ra một tờ báo ủng hộ phong trào này. Không nói chi ở Mỹ, mà ngay ở Việt Nam, báo chí cũng đăng tin một đám cưới giữa cặp vợ chồng là hai cô gái đã được tổ chức tươm tất tại một làng ở miền Nam. Có người nghĩ rằng, bánh xe lịch sử đã quay, không ai có thể giữ lại được…mà chỉ còn chấp nhận cả cái tốt lẫn cái xấu mà thôi.

Tài, cha của Bắc chẳng bao giờ suy tư về những vấn đề tương tự. Ông cũng vẫn dùng một lối giáo dục tiện đâu dạy đó. Cái gì vừa ý thì khen lấy khen để, cái gì không thích thì chửi “vung xích chó”. Còn chú thím của Tư Chơi, ông bà ta còn chưa có thì giờ nói chuyện với các con, huống chi hắn. Làm được cái đơn xin vào trường cho hắn đã là may rồi. Hai vợ chồng “cầy” hai ba “dốp” để duy trì cái nhà, cái xe đã bở hơi tai, không có dịp để “ngắm cái vười sau”, thì còn thì giờ đâu mà nghiên cứu tới phương cách giáo dục.  Vì thếø Bắc và Tư Chơi gặp nhau ở chỗ là chúng sống theo trào lưu chung quanh…những đức tính tốt khó được hấp thụ, nhưng những thói xấu tiêm nhiễm vào lúc nào không hay và nhất là không có khả năng để phân biệt được giữa xấu và tốt.

Vì thế, khi thấy Tư Chơi khoe súng, Bắc nghĩ ngay tới biết đâu có ngày nó cần một khẩu. Năm chục đồng, quá rẻ, vừa an toàn, vừa “le” nữa. Dĩ nhiên đây là mua lậu, nhưng Bắc khẽ hỏi:

– Còn bì đạn?

Tư Chơi lắc đầu, vỗ vào túi quần:

– Thiếu gì…mười đồng một hộp…

Bắc nhắc chừng:

– Coi chừng cảnh sát.

– Sợ gì…cứ để trong cốp xe…nhưng đừng để họ tốp xe mình lại.

Bỗng một ý nghĩ nẩy ra trong đầu Bắc: thằng này có trong băng đảng nào không? Nó khôn khéo hỏi:

– Tao cũng muốn một “cái”…có cần phải trong “băng” mới mua được không?

Tư Chơi lắc đầu:

– Không cần…nhưng cũng phải quen tụi nó mới biết đứa bán chứ, vì chúng nó sợ nếu gặp bọn “cops” thì chết cả nút. Khi nào “you” muốn, tao mua dùm cho.

    Bắc hỏi thế chứ thực sự cũng chưa có toan tính gì. Tuy hắn có thỉnh thoảng lang thang tới đây hay một vài quán cà phê “ôm” cũng là vì ham vui, khiến hắn có hình trong cuốn sách bìa đen do cảnh sát lén chụp những ai qua lại các nơi đó, nhưng Bắc vẫn còn là một học sinh đàng hoàng. Vì có nhiều vụ phạm pháp của những thanh thiếu niên có tên giống như người Việt Nam, cảnh sát thành phố có sáng kiến cho người đi chụp lén trong các nơi cộng cộng, nhất là những chỗ ăn chơi có nhiều thanh thiếu niên Việt Nam lui tới, rồi thiết lập một cuốn tập với những hình ảnh mà họ đã chụp được. Mỗi khi có vụ phạm pháp xảy ra, cảnh sát đưa cho nhân chứng coi cuốn hình này…để nhận diện xem có can phạm nào trong số những người có hình trong đó hay không. Khi vụ tập hình có bìa màu đen này được loan ra đã làm xôn xao cộng đồng người Việt ở đây. Điều thứ nhất, không phải những ai có tên giống như tên của người Việt mà nói rằng nghi can là thanh thiếu niên Việt…vì những người Việt gốc Hoa, những người Cambốt nhiền người cũng có những tên giống như tên người Việt vậy. Hai là sự nhận diện qua cuốn sách bìa đen không bảo đảm được mức độ chính xác cao…vì trong lúc hốt hoảng, có khi thiếu ánh sáng thì sự nhận lầm dễ xảy ra. Và hơn nữa, chụp hình như vậy là một vi phạm trắng trợn tới đời tư của người khác. Vì thế, rất nhiều đoàn thể lẫn cá nhân, kể cả giới luật sư Việt nam, đã phải lên tiếng chỉ trích việc làm này của cảnh sát. Cuối cùng cơ quan cảnh sát đã giới hạn việc dùng tập sách bìa mầu đen này. Cách đây không lâu, ở dưới L.A có hai cô gái Việt bị cảnh sát chìm lén chụp hình, đã mang nội vụ ra tòa kiện cảnh sát địa phương. Kết quả hai cô này đại thắng và được bồi thường mấy trăm ngàn. Vụ án mạng vừa rồi ở trường Hyde chỉ là một tình cờ, trong hội học sinh Việt Nam không có ai liên hệ gì tới những băng đảng để đến độ bọn này ra tay trả thù dùm. Vì thế cảnh sát không đủ bằng chứng để kết tội ba đứa, kể cả Bắc.

Bỗng có tiếng ồn ào từ bàn billard có con nhỏ bồ của Tư  Chơi. Hắn vội đứng dậy, miệng nói:

– Lại có chuyện…

Có tiếng con bé xổ tiếng Anh:

– “I quit. I don’t want to play anymore. OK.”

Tiếng OK cao giọng và kéo dài một cách bực bội. Có tiếng đàn ông xừng xộ:

– Không được ăn non…

– Chứ để cho “you” gỡ lại à? Còn lâu.

Tư  Chơi đã tới nơi:

– My friend(!), nó không muốn chơi thì thôi…để ngày khác hãy gỡ lại nhé. Nào Mimi…lại đây đi.

Thấy có người can thiệp, tên kia chỉ hừ một tiếng, giộng mạnh cái gậy thụt banh vào giá.

Hai đứa đến bàn. Tư Chơi mang thêm một cái ghế nữa cho Mimi ngồi.

– Đây là Bắc… bạn của “me”.

Mimi nhìn Bắc gật đầu chào, cười:

– Mẹ nó…thua thì chịu chứ…còn hạch họe nỗi gì.

Tư Chơi nhún vai:

– Dĩ nhiên. Nhưng lần sau, trước khi “you” muốn “quit”, “you” phải giả vờ thua một vài bàn…rồi ra vẻ chán nản bỏ đi…đừng để cho nó cháy túi thì nó không nói được.

Con nhỏ vừa gật đầu, mỉm cười, vừa đếm tiền trả lại cho Tư  Chơi:

– Thank you nha!

Tư Chơi lặng lẽ thu tiền bỏ vào túi.

Bắc ngó đồng hồ…đã gần ba giờ. Hắn vội đứùng lên:

– Thôi tao phải về…đến giờ tan học rồi.

– “You” bỏ học như vậy không sợ ông già la à.

Bắc cười, giọng diễu cợt:

– À, có đứa thay ổng viết giấy xin cho tao nghỉ hai giờ cuối để đi bác sĩ…

Vừa nói, Bắc vừa cười,  bắt tay ba đứa, rồi đi nhanh ra cửa.

                                                            

                                                   CHƯƠNG VIII

    Mimi về đến nhà trời đã nhá nhem tối.

    Có tiếng âm nhạc Việt nhè nhẹ từ trong phòng khách nhỏ, mờ mờ ánh đèn vàng vọng ra. Mimi không để ý, đi thẳng vào phòng riêng. Mimi mở cửa, thò tay lần tìm công tắc đèn. Căn phòng chan hòa một thứ ánh sáng trắng xanh của bộ đèn neon hai bóng gắn ở giữa trần nhà. Sau khi lấy chân đạp vào cánh cửa gây nên tiếng động mạnh khi cửa đóng lại, Mimi vất cái backpack vào xó nhà, rồi để nguyên áo quần ném mình nằm vật lên giường. Mắt nó mở lớn, nhìn thẳng lên trần nhà như chờ đợi. Quả nhiên, có tiếng mở nhẹ cửa, rồi một giọng phụ nữ hỏi:

– Mới về à. Ăn uống gì chưa?

Câu hỏi của người mẹ như quá thừa, Mimi không trả lời thẳng, lại hỏi ngược:

– Tối nay thứ sáu, mom không đi đâu à?

Người đàn bà trung niên đi vào vùng ánh sáng. Đôi mắt lờ đờ, khuân mặt xương xương, son phấn lòe loẹt, phủ quanh bởi những lọn tóc rối như người mới ngủ trong giường mới dậy, nhưng bộ đầm cổ trễ mầu xanh đậm lại thẳng nếp…như mới được thay để sẵn sàng ra phố, phô bầy bộ ngực lớn nhưng đã xệ.

Nghe Mimi hỏi, bà ta khẽ cười:

– Đi chứ…đang ngồi nghe nhạc, đợi xem Mimi cùng đi cho vui.

Mimi ngồi dậy. Cô nhỏ biết là người mẹ chẳng bao bỏ thì giờ ngồi nghe nhạc một mình,  lắc đầu, giọng cắm cẳn:

– Không. Đi với cái ông đó…chỉ lợi dụng thôi.

Lợi dụng? Người mẹ chẳng muốn hiểu rõ ý cô con gái, nên cười nhẹ:

– Thì để có người trả tiền cho mình mua vui…để ý làm quái gì. Mimi nhớ là mình đang ở nhà người ta “free”, cũng nên chiều người ta một tí vậy. Nếu cứ trông vào “thằng bố” mày…thì chỉ có nước làm dân homeless.

Vả lại ở đây, thiếu gì các bà mẹ, kể cả người đàn bà Mỹ,  cố tình làm ngơ để “boy friend” hay chồng sau ngủ với con gái của mình.

Cô gái trề môi, nói không nể nang:

– Thì có mẹ đó…

Bà mẹ trơ trẽn, khẽ cười:

– Dĩ nhiên…người ta có động tới một cộng tóc của con đâu nào. Bất quá nhảy vài bài cho vui thôi…

Mimi đứùng dậy, cởi áo ngoài, vất lên giường, mình trần chỉ còn chiết nịt vú, lắc đầu, nói:

– Không…mẹ đi đi…con mệt, “take a shawer” rồi ngủ cho khỏe…

Vừa nói, cô ta vừa đẩy bà mẹ ra ngoài, rồi đóng cửa, cài then.

Trời hơi nóng, Mimi cởi nốt cái quần jean rách hai đầu gối…là cái mốt thời trang của các cô Mỹ hiện nay. Khi chỉ còn hai mảnh trên thân thể trắng xanh, Mimi hiện ra là một cô cái đẫy đà, cân đối. Bộ ngực đưa ra vừa đủ để người ta nhận biết mình là phái nữ, cái bụng thon mịn màng, cái mông tròn lẳn…quả cô bé có một thân hình vừa vòng tay ôm, rất hấp dẫn để đi những bước khiêu vũ cổ điển.

Mimi lại nằm xuống giường, lắng tai chờ đợi tiếng mở cửa bên ngoài, tiếng  xe nổ máy chứng tỏ hai người “kia” đã đi khỏi để cô được tự do tắm táp.

Ngày Ba Mươi tháng Tư Bảy Lăm chỉ có một mình ba của Mimi vượt biên sang Thái Lan được vì lúc đó đơn vị của ông đang đóng ở đảo Phú Quốc. Trong mấy ngày cuối cùng của cái tháng tư đen ấy, ba của Mimi cũng đã cho người về để đưa gia đình ra đảo với ông, nhưng cha mẹ vợ không bằng lòng vì họ nghĩ rằng, những lúc đất nước nguy nan, thủ đô là nơi an toàn nhất. Đi lục tỉnh hay Phú Quốc lúc này chẳng khác gì đưa thân vào chỗ hiểm nguy. Lúc đó, họ không nghĩ đến cái giải pháp bỏ nước ra đi. Vì thế, vào phút chót, ba của Mimi đã đồng lòng với các chiến hữu tạm di tản sang Thái Lan…để mong có ngày trở về phục quốc. Nhưng cái ngày đó chưa đến thì ông và những người di tản ra khỏi nước trở thành những kẻ lưu vong.  CũnG may…là mười năm sau, nhờ luật lệ hiện hành cho phép, ông bảo trợ cho hai mẹ con của Mimi sang tới Hoa Kỳ. Sống một thời gian ngắn với nhau, cả hai mẹ con Mimi đều thấy là ông đã thay đổi quá nhiều…lầm lỳ, chỉ biết ngày hai buổi đi làm, tối về đọc rách hết mấy tờ báo, xem liên tiếp hết chương trình TV này đến chương trình TV khác, rồi lăn ra ngủ. Những lúc ông không có nhà, hai mẹ con phàn nàn là không ngờ ông sang đây mà có đời sống buồn tẻ, bết bát quá. Sĩ quan đấy, bao năm ở nước ngoài, tưởng đã làm lên cơ nghiệp như thế nào, té ra chỉ là anh thư ký kế toán quèn, tiền bạc còn kém một anh lính trơn làm nghề cắt cỏ, rửa xe. Thời còn ở nhà, nhận được mỗi tháng vài ba trăm đô, tuy không thỏa mãn, nếu so sánh với những người khác có thân nhân ở ngoại quốc, mẹ con Mimi đồng ý với nhau là chắc ông phải tiết kiệm tiền để lo xây dựng sự nghiệp đợi ngày đoàn tụ. Sau khi được phỏng vấn, việc đầu tiên là hai mẹ con đi học lại một lớp khiêu vũ  với những bước thật bay bướm để sang “bên ấy” khỏi “quê” với người ta, học đồi hút thuốc lá, uống rượu cho nó văn minh với đời. Rút cục, thực tế cho thấy, ông chồng bất tài, sau mười mấy năm sống bên Mỹ mà vẫn là dân abc đi ở thuê. Cuộc đời buồn tẻ, cuối tuần không có lấy một buổi đi phòng trà, vũ trường. Trong khi đó, thiên hạ ai người ta cũng tận hưởng cái không khí tưng bừng của những ngày weekend.

Từ thất vọng đến giận dữ, khinh khi, cho tới một ngày, sau khi ông chồng từ chối ra ngoài mua vui, người vợ nói ra ý nghĩ của mình đang ấm ức trong lòng:

– Mười mấy năm ở Mỹ, anh không những chẳng bay bướm được như xưa…mà đù đi như một anh thư ký quèn…sáng vác ô đi, tối vác về!

Ông chồng cười nhạt:

– Thì đúng là thằng thư ký quèn rồi còn gì nữa. Có như thế…bà mới nhận được mỗi tháng mấy trăm để sống đầy đủ ở Việt Nam. Sang đây, mình chỉ cầu mong sao ngày hai bữa, “invest” vào con Mimi cho nó học hành đàng hoàng…đó là cái tương lai mình mong đi tới…

Người vợ cự nự:

– Còn tôi…bộ ông bắt tôi…chết già ở cái tuổi này sao? Mình đâu còn bao nhiêu thời gian để tận hưởng thú vui ở đời. Nếu nói như ông, thà ở lại Việt Nam còn sướng hơn.

Ông chồng nghĩ trong bụng: gần năm bó rồi bà ơi! Nhưng ông không nói ra, chỉ lý luận rất gàn bát sách:

– Tôi chẳng cần biết bà có những gì “sung sướng” ở Việt Nam…tôi chỉ biết nơi đây không có thằng Cộng sản là được rồi…Đời sống tự do như thế này còn đòi hỏi gì nữa. Ở nhà, con mình không được đi học, sang đây…chỉ không có sức thôi, còn nó tha hồ muốn học tới đâu cũng được…Còn phù du vật chất tôi chẳng thèm.

Người vợ xừng xộ:

– Ông không cần, nhưng tôi cần.

Ông chồng trề môi:

– Bà với tôi…già rồi…đừng làm gương xấu cho con cái. Nhảy nhót ở đây dành riêng cho một số người có phương tiện vật chất, rảnh rang thời giờ hoặc vì lý do giao tế…còn mình thì nên tìm cái giải trí khác…như đọc sách, xem báo, xem TV…và nếu cần đi picnic ngoài park mỗi cuối tuần!

– Cù lần…Ngay ở Việt Nam…ai người ta cũng lợi dụng những dịp sinh nhật, kỷ niệm ngày cưới để tổ chức party, khiêu vũ…sang đến đây…lại phải trở về với đời sống…của con vợ lính ngày xưa…thì sống làm quái gì nữa. Mẹ kiếpï, ở đất Mỹ mà còn kém cái chế độ Xã Hội chủ nghĩa nữa. Từ mai, ông không muốn đi…thì tôi với con Mimi đi.

Ông chồng đổ quạu:

– Tôi cấm bà…không được làm hư nó…

– Hừ hư, có hư thì cũng hư từ lâu rồi…

Câu trả lời không rõ nghĩa…khiến mỗi người có thể hiểu một lối. Người chồng đang cơn bực mình sẽ phải hiểu theo cái ý xấu nhất:

– À, thì ra mày lợi dụng nó…để kiếm tiền…từ hồi nào…

Người về thăm Việt Nam từng nói tới những vụ bố mẹ nhắm mắt bắt con gái, kể cả các cô còn vị Thành niên, “bán dâm” cho khách du lịch để kiếm đô la thực không thiếu. Nghe câu trả lời của vợ, ba của Mimi không thể không liên tưởng tới cái việc khốn nạn đó. Người vợ bất kể ông chồng nghĩ thế nào, vẫn cái giọng chọc tức:

– Có thế…cũng vì thằng cha nó bất tài…Đừng trách người khác mà phải tự trách mình mà thôi.

Người chồng vớ lấy cái ghế sắt gấp đang dựa ở góc nhà, tiện tay ném vào người vợ, rít lên:

– Thứ mẹ khốn nạn…này.

Người vợ la lối, xông vào quần thảo với ông chồng. Cuối cùng…con nhỏ Mimi phải gọi 911…

Và cuộc sống chung của cái gia đình mới đoàn tụ đó tan vỡ. Hai mẹ con Phấn và Mimi bỏ sang Cali. Những ngày đầu, họ sống nhờ một người bà con. Thời gian này, nghề làm nails rất thịnh hành ở đây. Vì thế, chỉ mấy tháng sau, Phấn đã học được nghề để đi làm. Nhân một buổi vui chơi ở khiêu vũ trường, Phấn làm quen được với Lâm, một người đàn ông mới ly dị vợ. Ở những lần đầu, sự giao du giữa hai ngưởi chỉ là cặp với nhau trong chốn ăn chơi. Rồi sau một lần “ngủ” với nhau  tại một motel, Lâm khám phá ra Phấn là một người đàn bà tương đối còn “ngon lành”, chịu chơi…và không muốn ràng buộc nhau bằng sợi dây hôn nhân, nên ông ta quyết định  “mời” hai mẹ con về nhà mình ở  chung. Và từ đó, dù không chính thức, mẹ của Mimi trở thành “girl friend” của  Lâm. Nhờ ở đây đời sống quá bận rộn nên những cặp sống chung như vậy không mấy ai để ý tới… cũng như chẳng bõ công để dị nghị.

Với Mimi, cô cũng chẳng cần quan tâm tới đời sống riêng của Phấn, miễn là mẹ cô cũng để cho cô được tự do sống theo ý mình. Tiền bạc được cung cấp tạm đủ để ngày hai buổi đi học…và weekend đi chơi riêng. Mimi rất kỵ đi theo mẹ và chú Lâm tới vũ trường…  nhất là phải nhảy với người đàn ông này. Nhảy thì ít…mà lợi dụng sờ soạng, hôn hít thì nhiều. Già rồi mà không nên nết. Mimi đã từng báo động với mẹ, nhưng Phấn cứ lờ, gạt đi…vì nếu phản ứng lại…có thể sẽ không những không được Lâm “yêu”  nữa…mà cái nơi ăn chốn ở cũng chẳng còn!

Trong khi chờ đợi cặp trai-gái già rời nhà, Mimi nhớ tới tờ báo phụ nữ mượn được của một con bạn học. Tờ báo đầy những hình ảnh khiêu dâm khiến Mimi nóng ran cả người. Bỗng có tiếng đóng mạnh cửa…tiếng bánh xe xiết trên đường nhựa cho Mimi biết là hai người đã ra khỏi nhà. Nhưng để chắc ăn, Mimi hé mở cửa nhìn ra ngoài. Quả thực nhà đã vắng ngắt, tiếng nhạc cũng không còn. Mimi rời tờ báo, nhét nó xuống dưới nệm giường, lại ngăn quần áo lấy  đồ lót, khăn tắm, rồi mở cửa ra ngoài hành lang.

Sau khi cài cửa nhà tắm, loại có hai buồng, một la-va-bô rửa mặt, một có hoa sen để tắm. Mini cởi nốt cái quần lót và chiếc nịt ngực nhỏ xinh xinh vải đen mỏng. Nó nghiêng người ngắm một nửa mình trần trong guơng, mỉm cười đắc ý. Làn nước âm  ấm đổ tràn lên thân thể khiến Mimi cảm thấy thoải mái. Cô bé nhìn xuống cặp đùi thuôn dài mầu hồng nhạt, cặp mông…phần dưới bụng mịn màng…bộ ngực no tròn…Tay Mimi vuốt nhẹ từ ngực xuống đến bụng dưới…một cảm giác dờn dợn, nhột nhạt…rồi đê mê…khiến cô liên tưởng tới những trang báo phụ nữ…nói về những khoái cảm do những động tác tự làm mình đạt tới mục đích thỏa mãn  nhục dục. Lão Lâm hay tên Tư Chơi…mà nhìn thấy cái thân thể ngồn ngộn này thì…phát điên lên mất…Hừ…chẳng lẽ mình chỉ có hai tên đó sao…Không, mấy thằng con trai trong lớp học…cứ lăm lăm nhào tới…nhất là vào những ngày trong trường phát các bao condom…là gì. Hai tay Mimi lướt nhẹ một hồi trên cơ thể…tới lúc chúng tìm được những nơi thực sự làm cho toàn thân cô gái đảo điên vì khích động. Mimi thở dốc, mở lớn cho

nước từ vòi hoa sen đổ xối xả lên mình. Mươi phút sau, “con hỏa” hạ dần…Mimi chỉ hơi thấy bải hoải…và một số điểm trên cơ thể trở nên nhạy cảm đến rùng mình mỗi khi đụng nhẹ vào. Hãm lại vòi nước, Mimi đứng tần ngần một lúc, rồi khẽ đẩy cửa phòng tắm ra bàn rửa mặt.

Trước tấm gương lớn, mờ ảo trong ánh đèn vàng vọt, Mimi thư thả lau mình mẩy, rồi mặc quần lót vào, nhẹ mở cửa ra ngoài.. Mimi nằm lại trên giường, phơi ngực trần nhắm mắt nghỉ ngơi. Bỗng cô gái cảm thấy nhạt miệng, nhức đầu…nước miếng ứa ra, nên vội nhỏm người dậy, chạy lại bàn phấn, lấy vội bao thuốc vấn đựng trong chiếc hộp nhựa, lật đật bật quẹt mồi lửa. Mùi thuốc nồng nồng, không khét và đắng như thuốc lá, mà lâng lâng khi thấm vào đầu lưỡi…buồng phổi…du Mimi vào cảm giác lãng đãng khỏe khắn, đê mê. Đây là hậu quả của việc giao du với với mấy đứa bạn Mỹ ghiền ma túy. Chính vì thế mà Mimi được Tư Chơi móc nối…và cũng nhờ hắn mà Mimi kiếm được tiền để hút sách đầy đủ hơn trước.

Người Mỹ đang rất lo lắng và không ngại bỏ ra rất nhiều tiền bạc để mở những chiến dịch bài trừ ma túy ở lớp tuổi trẻ…nhất là trong các trường trung học. Và cũng do thống kê, người ta biết ở đây, bốn mươi phần trăm gia đình Mỹ là các single parent với khá đông các  “bà mẹ” còn trong tuổi vị thành niên. Một số được luật pháp bảo vệ nên trong những vụ ly dị, thường người mẹ được quyền giữ con, nhất là khi chúng còn nhỏ dại, người chồng chỉ “được phép” tháng tháng trả tiền child support tức tiền cấp dưỡng cho con. Nhiều anh chồng chính thức, sau khi ly dị vợ, bỏ luôn cả việc làm, trốn đi tới một nơi nào đó, để khỏi phải trả món tiền này…cho bõ tức. Ngoài ra, các chị ngủ lang trong những cuộc vui chơi…như người ta ăn một tô phở…rồi dính bầu…hoặc các bà mẹ vị thành niên ôm con ra khỏi nhà bố mẹ, bỏ học, nuôi con lây lất bằng tiền trợ cấp xã hội…những đứa trẻ không biết mặt bố ấy thường khó được các bà mẹ…ham vui dạy dỗ đàng hoàng, vì thế phần đông những thiếu niên hư hỏng đều xuất phát từ những gia đình này. Nhưng điều oái oăn là cái tệ đoan xã hội “single parent” đó hiện lại là cái “mốt” của người Mỹ. Vì thế dù tốn bao nhiêu tiền bạc, người ta cũng không thể kéo bọn học sinh, sinh viên khỏi bãi lầy nghiện hút. Gần đây, thống kê cho biết đà hút ma túy, uống rượu của con gái vị Thành niên Mỹ tăng rất nhanh, gần đuổi kịp số con trai cùng lứa tuổi nghiện ngập. Một lần Phó Tổng Thống đảng Cộng Hòa Dan Quail lên tiếng về sự cần thiết phải tái lập những gia đình truyền thống, tức đủ cả cha-mẹ, trong xã hội Mỹ…vì theo ông các single parent không thể làm tốt trong việc giáo dục con cái…Ông này lại vô tình đề cập tới một chương trình TV có nhân vật nữ là một single parent tên Murphy Brown khiến cô đào Candice Bergen đóng vai nhân vật này cùng cả giới truyền thông Mỹ lên tiếng chỉ trích. Chính nhờ chuyện đó mà cô ta nổi tiếng khắp nơi và làm giầu nhờ dịch vụ quảng cáo. Tuy không có thống kê, hiện tượng single parent cũng đã được nhiều người Việt tỵ nạn bắt chước. Người Việt có một từ ngữ để chỉ những cặp sống ngoài giá thú là “già nhân ngãi, non vợ chồng”. Ngoài cái tâm lý thoải mái vì…không bị ràng buộc “ăn đời, ở kiếp” với nhau, một cái lợi thực tế lớn lao khác của các bà mẹ có con nhỏ…khai sinh phần tên người cha, cứ việc phết chữ “unknown”, là không cần phải đi làm…cứ ở nhà ôm con lãnh oeo-phe(welfare) sống phây phây, và nhất làø đủ điều kiện được Medicare. Chi phí về sức khỏe, chữa trị bệnh tật tại Mỹ thực là khủng khiếp nhất là khi phải nằm bệnh viện mà không có một loại bảo hiểm sức khỏe nào. Không có Medicare, tiền bỏ ra mua bảo hiểm sức khỏe rất cao, nếu không đi làm hoặc không được sở làm bỏ tiền mua cho. Còn người chồng…chỉ đóng vai boy friend, đi làm, tiền kiếm được gom góp mua nhà mua cửa mấy hồi…Từ khi quỹ an sinh xã hội bị Quốc Hội Mỹ cắt giảm, luật lệ mỗi ngày một khắt khe đối với việc cấp phát oeo-phe khiến cho một số gia đình đã không còn đủ điều kiện, cũng như  nhiều người Việt ý thức được hành động quá lợi dụng của mình để ra khỏi các chương trình. Cơ quan DA của chính phủ có bổn phận truy lùng cha của các đứa bé này để khám phá và truy tố những người khai gian. Tuy nhiên, tệ trạng này vẫn không chấm dứt. Một trường hợp điển hình, bà mẹ khai ba đứa con có ba người cha tên Dien Nguyen. Người Mỹ ngạc nhiên vì ba người này “trùng tên”. Nhưng khi được hỏi tới, bà mẹ giải thích rằng tên Mỹ “coi vẻ” giống nhau…nhưng tên Việt thì hoàn toàn khác nhau vì…một người tên Điền Nguyễn, người thứ hai là Điện Nguyễn và người thứ ba tên Diễn Nguyễn! Còn bảo ba người tại sao cùng “last name” thì rất dễ hiểu…vì họ Nguyễn là một họ rất lớn ở Việt Nam…nên vấn đề trùng họ Nguyễn thì quá thông thường. Không tin, xin cứ mở niên giám điện thoại mà xem…Cuối cùng, các ông DA đành chào thua!

Mimi thức giấc vì tiếng đóng mở cửa, tiếng nói cười bên ngoài. Cô nhỏ vội mặc lại áo quần, rồi chạy tới bàn phấn, bật đèn chải nhanh mái tóc.

Có tiếng Phấn gọi bên ngoài cửa phòng:

– Mimi, dậy ăn pizza đi…

Mimi cũng cảm thấy đói, nghe tới pizza là nuốt nước miếng ngay:

    – Đợi con chút…

    Khi Mimi ra tới phòng khách, Lâm đứng ngay dậy, nắm tay cô nhỏ kéo lại phía ghế của mình. Lâm đã hơn năm mươi, nhưng trông còn trai trẻ như thanh niên. Mái tóc chải mượt, bộ ria mép lẳng lơ, mắt sáng, mặt bầu hồng nhuận. Lâm cũng như một số người Việt lanh lợi, cả đàn bà lẫn đàn ông, nhận thấy trong tương lai, nhu cầu tậu nhà tậu cửa của giới trung lưu có công ăn việc làm vững chắc ở đây rất cao, họ mở ra một chân trời hoạt động mới, đầy thử thách là nghề realtor tức người môi giới mua bán nhà cửa, ngành địa ốc. Vào những năm cực thịnh của nền kỹ nghệ điện tử, số người Việt có công ăn việc làm lợi tức cao tăng lên đáng kể ở vùng này, một người chuyên viên thấp nhất tức assembler, chăm chỉ làm việc lợi tức đồng niên không dưới ba chục ngàn, và quả nhiên nghề mua bán nhà cửa hốt bạc. Một người realtor trung bình một tháng bán được ba, bốn cái nhà, với tiền hoa hồng không dưới 5%, họ trở thành những người có lợi tức rất cao. Nhất là vào thời người Hồng Kông chạy tiền sang Mỹ bằng cách mua cào mua cấu các bất động sản, mua trên cả giá listing ở thị trường vì sợ  năm 1997 vùng nhượng địa này đó sẽ giao hoàn lại cho Trung Cộng, một cơn sốt trong thị trường địa ốc khiến những tay môi giới này kiếm tiền vạn nhanh như chớp, mà Lâm là một. Nhờ vậy, Lâm đã có một tài sản đáng kể. Nhưng có thịnh cũng tới lúc suy vi, kể cả nghề địa ốc. Người Việt thấy nghề này tương đối không cần học hành khó khăn, lâu dài…nhất là còn có vị broker mở trường đào tạo các chuyên viên địa ốc bằng song ngữ, khiến cho một người không cần có một sức học cao, miễn là lanh lợi, chịu khó cũng có thể kiếm tiền được. Chỉ một trường dạy cấp tốc đó, một tháng trong vùng cũng có cả năm sáu chục chuyên viên địa ốc mới ra hành nghề, nhiều tới độ người nào cũng có anh em hay bà con thân thuộc hành nghề này. Trận chiến cạnh tranh mở đầu…nhất là từ khi thị trường địa ốc địa phương đi xuống, lãi suất vay tiền mua nhà bị điều chỉnh, tăng giảm không chừng và nhiều lần trong năm. Do đó, phân suất hoa hồng được hạ xuống, thêm vào những lối cạnh tranh không đẹp, thí dụ tặng thêm “quà” cho người mua khi dọn vào nhà mới như tủ lạnh, TV, sa lông, màn cửa…stereo v.v. hoặc chia lại cho người mua một phần trong số tiền commission tức hoa hồng. Một số chuyên viên địa ốc có sẵn vốn còn nghĩ ra phương pháp dùng tiền commission của mình cho người mua nhà mượn để làm tiền đặt trước, tức downpayment và số tiền này trở Thành thần hùn của ông ta trong căn nhà. Từ đó, người mua hay muốn bán nhà trở nên khó tính. Họ gọi đi khảo giá khắp nơi để tìm một người môi giới có lợi nhất cho họ. Nhiều vị realtor tình nguyện đưa người tìm nhà để mua, đi xem hết căn này tới căn khác…mà chưa chắc đã bắt được khách, nếu không “dở ngón” ra. Dần dần, lợi tức của các chuyên viên địa ốc đi xuống và đẩy một số lớn chuyên viên ra khỏi thị trường. Khi nền kinh tế tại Mỹ tới chu kỳ đi xuống, các hãng xưởng không bán được hàng vì giá thành cao so với các sản phẩm đồng loại của Đài Loan, Hongkong, Đại Hàn, Singapor là những nơi có gía lao động rất thấp so với nhân công Mỹ nên các công ty này phải thải một số quan trọng nhân công để tránh thua lỗ đồng thời tìm cách chuyển cơ sở về những nơi có giá nhân công rẻ, kể cả đi Mexico, Singapore hay Korea!. Mất việc, không còn lợi tức, nhà cửa của những người này phải bán đi hoăïc bị ngân hàng chủ nợ cưỡng bách bán đi để thu lại vốn đã cho vay, tiếng chuyên môn Mỹ gọi là “foreclosed”. Tới giai đoạn này, cán cân cung cầu trên thị trường địa ốc trở nên mất thăng bằng ghê gớm, đâu đâu cũng thấy nhà bán, số người mua thì ngày một giảm thiểu. Sự cạnh tranh tới mức tai hại khiến nghề địa ốc gần như chết đứng. Số chuyên viên còn sót lại chưa chắc tới 20%. Lâm là một trong những người ấy nhờ kiếm được nhiều tiền hồi trước đây, nên vẫn sống thoải mái.

    Tiền bạc không đến nỗi, nhưng hạnh phúc gia đình của Lâm không còn. Vợ Lâm đã quá chán ghét lề lối làm việc không kể ngày đêm, kèm theo sự ghen tương vì tính bay bướm của chồng, cũng như vì đủ mọi lý do khác  đưa tới kết luận là hai người không hợp với nhau nữa, vợ Lâm đòi ly dị. Vụ này làm Lâm mất một nửa gia tài do tòa bắt chia cho vợ theo luật California, nên Lâm quyết định sống “độc thân” cho tới già. Tuy vậy, chuyện bà nọ, cô kia không sao tránh khỏi…và cũng là một vấn đề tốn phí. Từ ngày bắt được hai mẹ con Phấn và Mimi…Lâm đưa về sống trong nhà, Phấn vẫn đầy đặn… để có chỗ giải sầu…và nhất là Lâm…hy vọng câu được cô bé choai choai “Lolita” Mimi này.

Dìu Mimi ngồi xuống bên mình, Lâm cười:

– Ồ, tiếc quá…hôm nay không đi…để xem chú thắng bài ở  Casino…Ngồi ăn pizza…rồi chú chia tiền cho…

Mimi đang đói lại nghe có hơi tiền, ngồi ngay xuống:

– Cảm ơn…vì hôm nay cháu hơi mệt…

Vừa nói, cô vừa đỡ miếng bánh từ tay người đàn ông. Lâm cười, lắc đầu:

– Không sao…lần sau đi, chú cho Mimi ké bài…tha hồ mà lượm bạc.

Nghe Lâm được thể nói phét với con gái, vì mười lần chơi bạc, hết chín lần anh chàng thua…Phấn kê luôn:

– Anh nói phét vừa vừa thôi…không mai này nó mất tiền oan vì anh đó.

Lâm không chịu, cười hề hề, gạt đi:

– Hừ, em biết gì…mà dù anh có thua…cũng không thua tới tiền của Mimi đâu…thắng Mimi ăn, thua chú chịu cho.

Chưa bao giờ Mimi tới sòng bạc. Được Lâm mở đường, Mimi thấy thích thú, khẽ cười:

– Được hôm nào chú đi nữa…cháu sẽ theo.

Lâm cười tít mắt:

– Muốn vui thì đi vào chiều thứ sáu…có ở lại suốt đêm cũng không sao…

Lâm biết tính Mimi, nói thêm:

– Trong đó có buffet, all you can eat khá lắm…Mimi tha hồ ăn.

Lâm rót coca cola cho Mimi. Trong khi Mimi uống nước, Lâm moi trong túi ra một xấp bạc, miệng nói, tay đếm mười tờ một trăm, ấn vào tay cô gái:

– Để mai Mimi đi Macy’s nhé…còn tiền vốn đánh bài tính sau.

Phấn có thể đọc được ý nghĩ thầm kín trong đầu Lâm, nên cố gắng tìm cách nào…cho việc không may sẽ không xảy ra, nên nói:

– Thôi…vừa vừa chứ. Với lại…con nít vào chỗ bài bạc không nên…anh đừng chiều quá mà nó hư đi…Một lần cho biết không sao…chứ không thể lê lết ngoài đó như anh được…

Lâm lườm Phấn:

– Gớm…em nói như anh mê cờ bạc lắm…Nếu em chán…không muốn đi thì ở nhà…

Cha cha đâu có được…mỡ thả miệng mèo, Phấn chặn ngay:

– Em cũng đi…chứ bộ ở nhà một mình sao?

– Nếu vậy thì đừng nói.

Mimi thấy chán cảnh hai người nói qua nói lại…nên đứng lên:

– Con về ngủ đây…

Lâm muốn giữ lại:

– Còn sớm mà…ngồi lại nghe nhạc với..mẹ…mấy cái CD mới mua nghe được lắm.

Thực ra, Lâm cũng biết con bé chẳng nghe nhạc Việt bao giờ, nói là để giữ nó lại thôi. Mimi lắc đầu:

– Cháu không thích đâu…cháu nhức đầu…

Vừa nói, Mimi vừa đi về phòng.

Biết không giữ cô bé lại được, Lâm đứng dậy mở nhạc êm dịu, rồi đổi chỗ, sang ngồi bên Phấn. Phấn hơi ra vẻ hờn mát…rồi cuối cùng cũng để…Lâm tự do.

Nằm trong phòng, Mimi lắng tai cũng nghe rõ tiếng cười khúc khích, tiếng hôn chùn chụt…lép nhép từ ngoài vọng vào…khiến cô gái đang tuổi dậy thì cũng nóng ran cả người.

Sau một hồi trăn trở, Mimi thiếp đi lúc nào không hay.

                                                   

                                                     CHƯƠNG IX

    Người mình thường nói nghề đó là nghề làm móng tay, tức nails care. Trước đây, vào tiệm người Mỹ, một bộ móng tay, móng chân phải trả từ năm mươi tới bảy mươi đồng. Một số các bà, cả các ông nữa, người Việt khám phá ra cái nghề nhàn hạ và kiếm nhiều tiền này nên nghiên cứu đi học, rồi mở tiệm. Nhờ khéo tay và chiều khách, những vị đi tiên phong trong nghề làm ăn rất là phát đạt. Từ tiệm làm móng tay, người ta phát triển lên Thành tiệm bán cả mỹ phẩm, có người nhiều vốn còn khuyết trương thành một tiệm beauty supplies càng thu lợi nhiều hơn. Cho đến đầu thập niên 80 là cao điểm của nghề này, một thị trấn có thể có tới năm, bảy tiệm nails care của người mình. Vì canh tranh, trận chiến xẩy ra giữa các tiệm nails với nhau…Để câu khách, các tiệm thi nhau hạ giá, hy vọng mình dài hơi, đánh gục những người khác để chiếm độc quyền thị trường. Cho đến gần giữa thập niên chín mươi, giá làm một bộ móng tay xuống tới mười lăm đồng…có nơi làm cào làm cấu để có khách đã dám hạ xuống mười đồng

một bộ, là cái gia biên tế…may chỉ đủ trả chi phí cửa tiệm. Kết quả thảm hại là giá cả đã xuống thì khó mà lên lại được, và chỉ lợi cho khách hàng…phần đông là phụ nữ địa phương…Mỹ đen, Mễ v.v…Vì thế, các tiệm nails của người mình lần lượt dẹp tiệm. Những ai còn cố thủ với nghề, cũng chỉ đủ sống lây lất qua ngày.

     Giữa lúc đang lo vì đời sống khó khăn thì Phấn bắt được Lâm. Với người đàn ông này, bắt chước phụ nữ Mỹ mà Phấn biết được qua những khi chuyện trò với khách hàng, thì cũng chỉ là gian díu tạm bợ. Thử sống, với nhau, tốt thì lâu dài, còn không thì chia tay. Làm vợ nó rồi, có khi nó lại khinh khi, ruồng bỏ…nên thà…lúc nào cũng như tình nhân, được chiều chuộng, cung phụng. Nhưng, vấn đề đau đầu vẫn là Mimi. Sống kiểu này…làm gương xấu cho nó, mà không chừng còn để mất nó vào tay Lâm. Đâu có thể hai mẹ con đều là “vợ” của một người đàn ông. Mỹ thì không thiếu đấy, còn Việt cũng còn hiếm. Ở trên TV từng chiếu cuốn phim truyện một bà chủ giầu, đẹp, sang trọng và cô con gái yêu xinh xắn mơn mởn cãi nhau, đánh nhau chỉ vì một thằng nhân công hạng bét trong xưởng…Thằng chó má “đớp” cả hai mẹ con một cách trắng trợn không cần dấu giếm…khiến cả hai mẹ con đều căm đến nỗi có án mạng xảy ra…bà mẹ bị bắn chết trong một cuộc cãi vả giữa ba người. Chưa hết…mười năm sau, cô con đậu tới bác sĩ y khoa…còn hận mối tình xưa, tưởng tìm thằng khốn nạn để trả thù…giết mẹ…ai ngờ lại bị nó dụ dỗ suýt bị hiếp một lần nữa…và cuối cùng thằng thanh niên “tốt số” dìm chết cô nàng dưới dòng sông. Hình ảnh của giới trí thức Mỹ còn sa đọa như vậy, kể chi tới giới bình dân hay đám học sinh mới lớn… Họ coi một cuộc làm tình…xảy ra chớp nhoáng giữa hai người, có khi chưa kịp biết tên nhau bất kỳ ở trong xe hơi, trên đóng rơm hay trên bàn viết trong văn phòng làm việc sang trọng, không khác gì cho nhau uống một ly coca cola hay mút cây cà rem để…hạ hỏa. Căn nhà lá xơ xác đông phương với nhân hiếu lễ trí tín…rồi công, dung ngôn hạnh…làm sao chống trả được với những trận cuồng phong “đam mê, tội lỗi” này!

    Chiều thứ sáu, mới bốn giờ, Phấn đã gọi cho Lâm, nhưng anh ta không còn ở văn phòng. Nghĩ tới cái hẹn hò đi Casino của Lâm với Mimi, Phấn sốt ruột beep liên tiếp cho Lâm mấy lần cũng không được gọi lại. Ba giờ bốn mươi lăm Mimi tan học, có thể thằng chả đã đến trường đón con nhỏ…Như vậy hiện giờ chúng ở đâu…có thể trong motel không? Phấn không ghen…mà chỉ lo cho con gái “bị” với Lâm . Phấn giao hẹn với chủ tiệm…chỉ làm thêm một người khách cuối cùng nữa thôi…nhưng vì xao động trong lòng, Phấn phải sửa đi sửa lại mấy lần.

    Mãi tới năm giờ, người khách vừa dời bàn, mới có điện thoại của Lâm gọi tới:

    – Anh và Mimi đang trong cafeteria của Casino…đợi em. Tới đây mau nhé.

    Không muốn mất thì giờ, Phấn cúp điện thoại, ra lấy xe phóng thẳng tới nơi hẹn.

    Từ ngoài xa lộ nhìn vào, khu Casino không lấy gì làm lớn, nhưng tới nơi mới biết nó rộng thênh thang. Lúc này, cái bãi đậu xe vĩ đại chật ních, Phấn phải lái vòng vòng mấy lượt mới có được một chỗ đậu xe. Tòa nhà quét mầu nâu vỏ đậu cao xừng xững  chạy dài một cạnh khu dậu xe. Bên ngoài lác đác bóng  người ra, vô, nhưng vào trong hành lang, người đi kẻ lại nườm nượp. Đông người nhưng khá yên lặng. Trần nhà cao được đỡ bởi những vòm kiến trúc theo kiểu Mễ Tây Cơ có pha chút nghệ thuật cổ Hy Lạp. Các khung kính trắng dục trên mái chen lẫn với những hoa văn bằng kính mầu đậm khiến cho bên trong sáng mà lại dịu mát. Các bàn đánh bài trải nệm xanh ngọc thạch xếp dài từng dãy trong các căn phòng lớn đã chật khách chơi. Ở đây, người ta chia ra từng khu vực. Khu chỉ dành riêng cho kiểu chơi tây phương hoặc Mỹ giống như trong các sòng ở Las Vegas, Reno…tuy không chủ ý tách rời khách này với khách kia, nhưng khu này phần lớn là khách đàn ông, địa phương. Vào khu phía trong, xô bồ hơn với những khách người Á đông…và không lấy gì làm hãnh diện vì đa số là người Việt tỵ nạn, trong số đó, khách…phụ nữ  chiếm gần một nữa. Ở đây, bên ngoài rộng rãi với hàng mấy chục bàn chơi, tiền đặt cửa nhỏ dăm ba chục tới một trăm, xử dụng loại các đòng xu mầu xanh lá câu trị giá một đồng hoặc năm đồng, lúc nào cũng đông người. Sâu bên trong, một khu đặc biệt chừng mươi bàn gọi là Golden Place, dành riêng cho những canh bạc lớn, các cửa đặt có khi lên tới mươi

ngàn đo một ván. Những kiểu chơi bài quen thuộc của của người Á đông được chơi ở đây như xì dắt, binh bài bảy lá. Đặc biệt khu này hầu như không có khách Mỹ.

    Chỉ nhìn vào sòng bài, dẫu là người Việt đầy tự ái dân tộc, cũng thấy rõ tính cách “bình dân, lạc hậu” dù cả trong cuộc chơi của đám người Á đông. Xô bồ, lộn xộn, kẻ đứùng người ngồi…vừa ăn ngồm ngoàm vừa chơi bài. Khác với bên khu kia, yên lặng, trật tự, lịch sự, thoải mái, ở đó, nếu cần nói thì chỉ thì thầm…Bên trong, ngoài những tiếng chát chúa của hộp xúc xắc đập xuống bàn…còn kèm theo cả những tiếng chửi thề…tiếng khua chén bát của mấy người đang ăn! Những góc phòng la liệt chén đĩa với cả đồ ăn thừa xếp cả chồng. Người ta mê đến độ không muốn tạm ngưng chừng nửa giờ…để tới cafeteria.

    Trong khu Golden Place thì khá hơn. Sự yên lặng và không ăn uống có lẽ do các tay chơi bị khẩn trương vì những tiếng bài ăn, thua quá lớn.

    Phấn đã từng qua lại nơi này, qua dãy hành lang tới khoảng trống rộng rãi chia hai khu chơi, vào sâu phía trong để tới cafeteria. Những dẫy bàn ăn bốn ghế phủ khăn bàn trắng muốt, lịch sự. Không khó khăn, Phấn tìm được Lâm và Mimi tại một cái bàn có tầm nhìn ra khu chơi bài của người Mỹ. Lâm thấy Phấn, đứng vội lên nói giả lả:

    – Đợi em mãi…mới ăn đây thôi.

    Mimi nhìn mẹ, khen:

    – Ở đây ăn ngon ghê, mẹ à.

    Phấn không lạ gì nơi này, cũng gật đầu:

    – Tạm được.

    Lâm hỏi lấy lòng Phấn:

   – Em ăn gì…anh lấy cho.

   – Thôi, để mặc em…

   Phấn dời bàn ăn đi về phía cuối phòng có những hàng khay đồ ăn. Mimi theo mẹ, nói:

    – Mẹ ăn món rost steek ở đầu kia, ngon lắm.

    Phấn gật đầu:

   – Được để từ từ…mẹ lấy một đĩa sà lát đã…ăn thịt không, xót ruột lắm.

     Mimi lấy đĩa cho mình và cho mẹ luôn. Hai mẹ con đi một vòng. Mimi múc một bát súp và ít trái cây ăn tráng miệng. Khi quay ra, hai người gặp Lâm, anh ta nhắc chừng:

    – Ăn cho no…không đến tối…có đói cũng sẽ chẳng đứng lên được vì có khách dành mất chỗ chơi liền.

    Nghe Lâm nói, Mimi không có ý kiến, còn Phấn, trong thâm tâm nghĩ chỉ ở lại tới chín, mười giờ thôi. Nhưng bà ta không muốn nói ra, chỉ ậm ừ.

    Người hầu bàn châm thêm đá vào bình đựng, hỏi Phấn để châm thêm cà phê. Phấn đưa tay từ chối. Hai mẹ con lặng lẽ ăn. Một phút suy nghĩ, Phấn hỏi:

    – Chú Lâm đón con ở trường à?

    – Vâng.

    – Đi những đâu mà bây giờ mới tới đây.

    Phấn ngưng ăn nhìn Mimi chờ câu trả lời. Mimi cười:

    – Đi mua…áo tắm.

    Phấn tròn mắt:

    – Áo tắm?

    – Chú Lâm nói chúa nhật mình đi hồ bơi…

    Phấn nghĩ ngay tới ẩn ý của người đàn ông này…Hắn muốn ngắm…sờ mó thân thể con nhỏ đây. Phấn lắc đầu:

    – Không nên đi…chú này…khó chịu lắm.

    Mimi hiểu ý mẹ, nhưng lại nghĩ mẹ không muốn mình được Lâm…chiều chuộng. Với lại, đi tắm cũng là một cuộc vui hấp dẫn. Trong một khu Park phía tây thành phố có một hồ bơi khá đẹp và sang…Mimi có theo nhà trường tới cái park này…nhưng không được tắm mà chỉ đi qua đó ngó lơ thiên hạ vui đùa. Bây giờ có dịp, sao không đi. Ông Lâm này…ban ngày dám rở trò gì chứ. Nghĩ thế Mimi phụng phịu:

    – Con lớn rồi mà…mẹ cho con tự do chứ. Tắm chứ…có làm gì đâu mà lo.

    Biết không ngăn được ý muốn của con gái, Phấn lắc đầu, chán nản:

    – Thôi được, nhưng một lần thôi nhá. Mà tối nay cũng phải về…sớm.

    Mimi thấy Lâm trở lại, thở dài:

    – O.K, mẹ muốn về lúc nào cũng được.

    Lâm ra vẻ ngạc nhiên, tròn mắt:

    – Mình về sớm làm gì chứ? Để cho Mimi chơi một lần cho đã…

    Phấn nhìn quanh, nói:

    – Nó chưa đến tuổi được vào…sòng bài…chứ chơi cái gì?

    Lâm cười, bí mật:

    – Hừ, dư sức qua cầu…đi với anh..người ta chỉ hỏi lấy lệ thôi…mình nói nó hăm mốt…chứ chẳng có ai hỏi ID.

    Thực ra, Mimi đâu có chơi bài…mà chỉ ngồi bên để…anh chàng chơi bài thôi…Dù có ké chăng nữa…cũng chỉ là lấy lệ. Phấn biết vậy, nên nói:

    – Nó biết gì mà chơi…anh nói ngày mai đi hồ bơi…thì phải về ngủ cho khỏe chứ.

    Phấn tạm dùng cái kế nhỏ để thoát hiểm…vì nàng biết mình không thể ra mặt chống thẳng hắn được.

    Cuối cùng, Lâm gật đầu:

    – O.K, ăn lẹ lẹ lên không mất thì giờ vàng bạc…Tới đâu hay tới đó.

    Khi ba người ra tới khu chơi bài, ở đây đã rất đông khách. Có một điều lạ là bên khu người Mỹ, khách chơi bài thường là đàn ông đứng tuổi, khoảng từ bốn tới năm mươi, rất ít bóng dáng phụ nữ trong khu này. Trái lại, khu bên này, đa số khách còn trẻ, cái lớp tuồi trên dưới ba mươi, và số phụ nữ nhiều bằng hay có thể hơn số nam giới. Có những cô ngồi chơi hết ngày này sang ngày khác. Không hiểu tiền bạc ở đâu mà họ nhiều vậy, nhất là những cô đánh bài trong khu Golden Place. Sòng bài này mới được thành lập sau bao nhiêu ngày gian truân do sự chống đối của các giới, nhất là những dân biệu, nghị sĩ tiểu bang. Cả những khi đã được chính thức khai trương, có nhiều bằng chứng về mối liên hệ giữa sòng bài và sự gia tăng các vụ đách cướp tư gia hoạc cơ sở điện tử trong vùng, nên làn sóng chống đối sòng bài rất mạnh mẽ. Tuy nhiên, phản ứng này không đi tới kết quả cụ thể ngoài việc sòng bài “chi” cho một hội bất vụ lợi mà vị giám đốc hội này là một trong những người công kích sòng bài mạnh nhất, một số tiền dăm chục ngàn một năm…để  hội này mở một dịch vụ giúp đỡ những người gặp khó khăn vì tâm lý khi bị thua bạc. Tính cách chi tiền này…coi bộ nghịch lý…nhưng người ta có biết đâu..các sòng bài lớn như ở Reno hoặc Las Vegas…hàng năm đã bỏ ra nhiều triệu đô la để cho những người địa phương chống lại những dự án mở sòng bài ở vùng họ ở…vì nếu ở địa phương nào cũng có sòng thì khách tới hai nơi đó sẽ giảm. Nhưng, khi những quận hạt nào…mà nền tài chánh công quyền eo hẹp, thuế má khó tăng thêm, chính quyền địa phương thường có khuynh hướng cho mở sòng bài. Cứ lấy một thí dụ nhỏ. Tiền xâu của sòng bài lấy 1% trên tiền đặt cửa của khách. Trong khu Golden Place, tiền được đặt cửa mỗi bàn tối đa là hai ngàn tám. Cứ cho tiền đặt trung bình mỗi cửa là một ngàn năm trăm đồng, một phần trăm là mười lăm đồng, chín người chơi thì mỗi ván, sòng thu tiền xâu là một trăm ba mươi lăm đồng. Mỗi bàn sảy ra trong một phút, vậy tiền xâu một giờ tức 60 phút, là tám ngàn một trăm đồng. Sòng chơi hai mươi bốn trên hai mươi bốn thì một ngày, chỉ riêng bàn này, chủ sòng thu một trăm chín mươi tư ngàn bốn trăm đồng tiền xâu! Như vậy, số người được không bao nhiêu…mà tiền của các người chơi…sàng đi sàng lại dần dần rơi vào túi chủ sòng cả.

    Theo luật lệ, chỉ những người chơi bài mới có chỗ ngồi. Ba người vào khu đặc biệt. Ở đây tương đối chọn lọc. Ai tới chơi cũng đều là những người có tiền có bạc. Còn một bàn có chỗ trống, Lâm đưa hai mẹ con Phấn tới. Một người an ninh song bài, mặc đồng phục chào Lâm một cách thân mật vì nhận ra khách quen. Một tiếng gọi, hai ba cái vẫy tay của các khách trên bàn

chơi đâu đó vẫy chào Lâm làm Lâm cũng cười cuời vẫy lại. Một chỗ ngồi…mà tới ba người, dĩ nhiên người đó phải là Lâm…

    Người đổi tiền tới sau lưng khi Lâm vừa ngồi xuống. Lâm nhìn Mimi một cách hãnh diện, lấy ra một sấp bạc một trăm để đổi “chips”. Sau một hồi đếm, người đổi tiền để trước mặt Lâm một chiếc khay trên có nhiều chồng “chip” tròn mầu đỏ và một ít mầu vàng. Giá trị của đồng đỏ là một trăm, đồng vàng là năm mươi đô.

    Người chia bài là một cô Mỹ trắng khá xinh. Hai tay với mười ngón sơn đỏ chót, thoăn thoắt đảo bài, rồi chia mau cho năm khách chơi, mỗi người bảy lá. Đây là môn chơi xập xám, thay vì mười ba lá, họ rút xuống chỉ còn bảy lá để chơi cho lẹ. Trên mặt bàn trải thảm xanh, trước mặt mỗi khách có vẽ một hình chữ nhật chia thành mười ô vuông. Có người đặt đầy cả mười ô tức hai ngàn tám trăm đồng một ván! Mimi được Lâm khẽ giải thích khiến cô bé rùng mình thè lưởi, lắc đầu. Lâm đánh không lớn…mỗi ván đặt một ngàn dò dẫm.

    Kiểu chơi này, người chia bài không làm cái, mà lần lượt di chuyển tới từng người chơi. Người chia bài sẽ thay nhà cái thu tiền được hay giam tiền khi thua cho cửa thắng. Lâm được một bàn, thua một bàn thì tới lượt làm cái. Với lần làm cái này, Lâm rút được suốt dưới…nên ăn cả làng. Ván bài này Lâm thu được cả chục ngàn. Chưa thu hết tiền thắng, Lâm đã quay lại…cười tít, đếm cho Mimi mười đồng xu đỏ, kề mặt sát vào tai cô nhỏ, nói khẽ:

    – Mimi có tiền ké bài rồi nhé…

    Phấn chỉ hừ trong miệng.

    Đứng xem Lâm chơi chừng mười lăm phút, Phấn đã thấy mỏi chân. Mimi thì đang coi đánh bài hấp dẫn nên không thấy mệt mỏi. Lâm được Mimi thỉnh thoảng dựa ngực no tròn vào đầu, vào gáy khiến anh chàng đê mê…rồi lại được thánh cho ăn lộc, thắng liên tiến ba bốn ván. Lâm thầm cười trong bụng. Người ta thường nói đỏ tình đen bạc…nhưng Lâm thì…đỏ cả hai!

    Bỗng Lâm nghe thấy Phấn nhẹ thở dài, anh chàng mới sực nhớ ra sự có mặt của chị đàn bà kỳ đà cản mũi này. Nhân được một bàn khá, Lâm quay lại, ái ngại nhìn Phấn, khẽ nói:

   – Em mỏi chân rồi hả…mẹ, cái luật khốn nạn ở đâu…không cho một cái ghế phụ…

   Chung quanh bàn cũng không thiếu những người chầu rìa như Phấn. Họ kiên nhẫn đứng đợi người quen thắng bàn lớn..là dúi cho con chíp, một trăm chứ  ít à. Phấn lắc đầu chán nản, không nói. Lâm đếm mười cái chíp đỏ, với ngược tay lại phía sau, nói:

   – Để Mimi nó ở đây với anh…em ra kia chơi xả xui ít ván…đi.

    Với một ngàn này, chơi cò con dăm bảy đồng cũng được khá lâu. Phấn miễn cưỡng cầm lấy xấp chíp quay đi, miệng còn lầu bầu:

    – Em không ở muộn được đâu nha…

    Không biết nghĩ sao, Lâm gọi giật lại:

    – Phấn…cầm lấy năm cái nữa chơi cho vững bụng.

   Phấn chỉ xoay người với tay nhận, không nói gì, ngúng nguẩy ra khu ngoài.

    Thời gian trôi qua, trong tay Mimi đã có tới hơn hai chục cái chíp đỏ khiến cô nhỏ quên cả giữ ý. Chiếc ghế ngồi ở đây cũng thuộc loại lớn, nên khi thấy Mimi muốn rũ xuống vì mỏi chân, Lâm mới xích mông sang một bên, rồi đưa tay ôm ngang hông cô gái kéo ngồi xuống, miệng nói vài câu để người chia bài thông cảm. Vì là khách quen, người này cũng lờ đi. Lâm thấy tiền thắng dần dần “ra đi”…, anh chàng đành phải đánh nhỏ lại…vì đầu óc đã bị chia trí…do Mimi đang ngồi trong vòng tay ôm của mình. Tay phải đánh bài, tay trái Lâm tha hồ táy máy từ trên ngực tới hông trái của con nhỏ…Trước Mimi còn khó chịu…nhưng sau cũng cảm thấy những khoái cảm như luồng điện chạy khắp cơ thể. Có lúc, Lâm như vô tình ghé sát mặt vào Mimi…rồi còn mạnh dạn hôn cả lên má cô nhỏ. Mimi như bị du vào mê hồn trận vừa tiền…vừa nhục dục nên cũng không còn phản ứng chống cự.

    Không biết lúc đó mấy giờ, bổng cả hai Lâm, Mimi giật bắn người vì tiếùng nói nhỏ, nhưng như gắt của Phấn:

    – Về!

   Lâm luống cuống thu tay lại, Mimi thì đứng vùng dậy, hơi bẽn lẽn. Phấn nắm tay con gái giật:

    – Về. Ông ấy ở lại thì mặc ổng.

    Bàn chơi đang có ván gây cấn nên không ai để ý tới hai mẹ con Phấn. Lâm cười gượng:

    – Thì đợi hết vài ván nữa.

    Phấn lắc đầu:

    – Ở lại chơi đi…bọn này về…

   Nói xong, Phấn kéo Mimi đi. Mimi cũng biết không nên ở lại, cô líu ríu theo mẹ, không một lời phản đối. Hai người ra chỗ đổi tiền, Mimi có trong tay hai ngàn

bốn trăm. Phấn cũng có tiền, nhưng Mimi không biết mẹ được bao nhiêu.

    Ngồi trên xe, vừa lái xe, Phấn vừa suy nghĩ về Lâm. Thằng cha trai lơ, mình bỏ qua cho hắn…không ngờ càng ngày hắn càng lợi dụng để tấn công con bé. Phấn không rầy la Mimi vì chính nàng đã từng bảo con nên bỏ qua những cái lặt vặt cho Lâm. Vì thế, Phấn chỉ nói:

    – Con coi chừng cái chú phải gió đó…có ngày nó kéo mày lên giường là khổ cả đời đấy con ạ. Phải coi chừng.

    Lên giường! Mimi cũng biết mẹ ám chỉ chuyện gì…nhưng cô gái không thấy nó quan trọng…vì chính trong trường học, người ta cũng không kết án những chuyện như vậy, mà họ chỉ dạy mình làm cách nào để…không mang bầu…và mắc bệnh AIDS thôi. Nghĩ thế, nhưng Mimi không phản đối lời nhắn nhủ của mẹ.

    Về tới nhà, hai mẹ con đều tắm táp xong là lên giường liền, không chờ Lâm. Nhưng cả hai vừa đặt mình nằm, đã nghe thấy tiếng xe của anh chàng vào trong garage.

    Mimi nghĩ tới Lâm. Cái chú này cũng chơi ngon đấy chứ. Hơn hai ngàn này mình làm gì đây…đổi xe chăng.

   Có tiếng nước đá va vào ly kêu lạch cạch ở bên ngoài. Chắc Lâm đang uống nước. Rồi có tiếng chân đi qua hành lang, tiếng gõ cửa…phòng của Phấn. Sau đó, tiếng đàn ông thì thầm…tiếng nói ngắt giọng của Phấn…rồi tiếng cười khúc khích của hai người, tiếng đá va vào ly…và cuối cùng, tiếng đóng cửa. Yên lặng…

    Mimi biết thừa là Lâm đã vào phòng mẹ mình. Một chút bực tức tự nhiên…dấy lên trong lòng Mimi, rồi một

nỗi khát khao một cái gì đó… khiến cô gái dậy thì ôm chặt cái gối vào hai cặp đùi…

    Chín giờ sáng, nắng đã chan hòa khu hồ bơi. Đây là một Câu lạc bộ người tới phải có thẻ hội viên. Nước hồ trong xanh, chung quanh hồ lát gạch hoa nhiều mầu sạch sẽ, trên đó là những chiếc bàn  trắng với bốn chiếc ghế hoặc những chiếc xích đu kê từng cặp sát nhau, tất cả đều được che dù nhiều mầu, lớn. Xa hơn là bãi cỏ xanh mướt, tươi mát. Mãi cuối hồ là một buffet bán rượu và nước giải khát cùng khu nhà thay quần áo. Ngoài cùng là hàng cây cao bao quanh cả khu vực hồ bơi, gió thổi nghe rì rào, bóng mát ngả dài trên bãi cỏ.

    Sớm thế mà người vào bơi cũng đã khá đông. Phần lớn người ta xuống nước bơi lội. Tiếng gọi nhau, tiếng cười ròn rã, sảng khoái, tiếng khua nước lõm bõm tạo nên một thứ âm thanh vui tươi, trong trẻo. Những làn nước bắn tung tóe lấp lánh dưới anh nắng ban mai.

    Lâm đưa mẹ con Phấn vào trong. Ba người chọn một cái bàn gần cuối hồ bơi. Sau khi đề đồ xuống dưới chân bàn, Lâm nhìn quanh, rồi nói:

    – Em với Mimi vào phòng phía trái thay đồ để xuống bơi. Bơi làm mình mau đói, lên ăn trưa rất là ngon miệng.

    Phấn lầm lỳ không nói gì. Mimi nhìn quanh thấy đông người, cô nhỏ rất thích thú, quàng vội cái xắc tay lên vai, tất tả đi vào phòng thay đồ. Cái áo tắm của Mimi mầu đỏ đậm, kín đáo nên cô bé không đến nỗi ngượng ngập khi bắt gặp Lâm chỉ mặc một chiếc quần tắm, đang đứng đón hai mẹ con ngay ngoài cửa. Phấn

mặc áo tắm mầu xanh, đàng trước kín đáo, nhưng để cả một cái lưng trần không được mịn màng lắm.

    Lâm khôn ngoan đi bên Phấn, và đưa nàng xuống hồ. Hai người bắt đầu bơi ra xa, Lâm nói với Mimi:

    – Mimi bơi ở gần đây, nước nông đến cổ, đỡ nguy hiểm. Có gì gọi chú.

    Mimi không nói, trườn mình xuống nước. Thực ra, Mimi chỉ biết bơi cái lối Việt Nam, tay chân đập lung tung để cho người nổi lên, di chuyển chậm chạp. Chung quanh, ngưởi ta bơi rất là đẹp mắt…Ở trong trường, Mimi cũng có học bơi, nhưng bỏ lâu, cô nhỏ cũng không còn nhớ, thử lại một vài lần, người cứ chìm nghỉm xuống khiến nước vào miệng sặc sụa.. Đang lúc lúng túng, hai chân đạp nước tung tóe làm cho mấy người bơi gần hơi khó chịu, Mimi bỗng cảm thấy nhồn nhọc dưới bụng. Quay nhìn lại, Mimi giật mình vì Lâm đứng sát bên cạnh, miệng phì một búng nước nói:

   – Cứ bơi đi, chú đỡ dưới…cho.

    Mimi không nói, soải tay bơi theo kiểm bướm học trong trường, có tay Lâm đỡ dưới, người cô nổi lên dễ dàng. Đang tập, bỗng cô nhỏ thấy tay của Lâm lần xuống bụng dưới, bóp nhẹ, tay kia đặt trên mông mình, Mimi như bị điện giật, hơi hoảng, vội trườn mình, đứng xuống. May chỗ này cũng chưa sâu, nước mới chỉ ngậïp tới ngang cằm.

    Lâm cười giả lả:

    – Sao không tiếp tục tập nữa?

    Mimi lắc đầu, trả lời nhát gừng:

    – Thôi…chú bơi ra kia đi Mimi không tập nữa  đâu…biết bơi chút đỉnh rồi…

   Lâm lặn sâu xuống nước, ôm ngang hông cô gái khiến Mimi sợ hãi, đạp mạnh vào người đàn ông, tránh nhanh ra xa hơn.

    Phản ứng của Mimi khiến Lâm nổi lên mặt nước. Mimi nói:

   – Cháu lên đây…

   – Đừng lên vội…cứ ở đó chơi đi…

   Nói xong, Lâm soải tay bơi ra xa. Phấn ngồi trên mép hồ bơi…nhìn hai người, mặt cau có. Thấy Lâm bơi đi, Phấn mới khẽ gọi Mimi lại:

    – Đừng để lão ta…tập bơi…nghe. Chơi quanh chỗ này, nước nông..là được rồi…

   Nói xong, Phấn cũng xuống nước, chậm chậm bơi theo Lâm.

    Mimi đưa tay sờ xuống phần thân thể mà Lâm vừa đụng tới…khiến Mimi hơi nhột và thẹn thầm trong bụng.

    Khi Mimi ra khỏi nước, đứng trên bờ hồ tắm, dưới ánh nắng chan hòa, cô nhỏ thấy thân thể mình nổi lên từng vùng…từng vùng rất là lộ liễu dưới chiếc áo tắm mỏng dính, dán sát vào da thịt. Mimi vội chạy lại bàn của mình, ngồi xuống, nhìn quanh xem có ai để ý tới mình không.

    Không ai? Trừ một người. Hắn có nước da ngăm đen, mắt lớn, phần sọ đàng sau gáy dô ra hơi thiếu mỹ thuật. Mình trần, chiếc quần tắm màu nâu đậm có đốm trắng, đang ngồi bó gối bên bờ hồ. Hắn đeo kính mát, đưa mắt trông theo Mimi từ chỗ cô nhỏ lên bờ cho tới khi ngồi xuống ghế. Nhìn nhưng yên lặng. Bắt gặp cái nhìn đó, Mimi xoay người, ngồi quay lưng về phía chàng thanh niên.

    Đột nhiên Mimi thấy người nôn nao buồn nôn. Cô nhỏ cố gắng kìm hãm cái bụng cứ cuồn cuộn nổi lên từng đợt, muốn tống khứ những gì có trong dạ dày ra ngoài. Cuối cùng, Mimi biết đã đến cữ. Cô nhỏ tay run run cúi xuống lần mò tìm hộp thuốc để trong xắc tay. Mimi phải ói khan một chút…rồi mới châm lửa, hít được vài hơi. Sau đó, Mimi bị say, gục đầu xuống bàn.

    Có người lay vai, Mimi hoảng hốt nhìn lên. Anh chàng mắt to đang đứùng bên cạnh, sẽ hỏi:

    – Cô có sao không?

    Mimi khó chịu, lắc đầu:

    – Ơ kìa, việc gì tới ông chứ?

    Anh chàng tần ngần:

    – Xin lỗi…tôi nói thật…cô cứ như thế…nguy hại lắm. Tôi có thể giúp cô…

    Mimi trừng mắt nhìn người thanh niên không mấy đẹp trai, hỏi lại:

    –  Mặc tôi, ông tới đây làm gì?

    Anh chàng vẫn không chịu thua, lắc đầu:

    – Tôi biết chứ…vì tôi là bác sĩ mà, tôi có thể giúp cô.

    Nghe người đối điện xưng là bác sĩ, Mimi mới nhìn thẳng, quan sát anh chàng. Còn trẻ, chưa quá ba mươi đâu…giỏi đấy chứ, nhưng chắc mới ra trường:

    – Ông nói giúp…là giúp gì cơ?

    Thấy cô gái đã hơi thuận chiều, anh chàng bác sĩ tự nhiên, không cần mời, ngồi ngay xuống ghế đốùi diện:

    – Tôi là bác sĩ Hoành…phòng mạch tôi mới mở trên đường Nobel, số 33. Tôi có thể giúp cô…bỏ xài drugs.

    Mimi lắc đầu:

    – Có sao đâu.

    Hoành lắc đầu:

    – Nó sẽ làm cho cô kém thông minh đi, cơ thể mau bải hoải…và càng lúc, cơn ghiền càng sảy ra nhiều lần trong một ngày hơn…như vậy…cô làm sao học hành được chứ.

    – Hừ, học hành!

    – Đúng, mình phải học thực giỏi…ra trường, có địa vị, có job tốt, tiền bạc dư  thừa…đời mới đáng sống chứ.

    Mimi đã sảng khoái, cười:

    – Ôi, học hành chán ngắt, đến khi kiếm được tiền, thì cũng đã…già rồi…còn gì nữa mà đáng sống với không đáng sống.

    Lý luận cùn, nhưng suy ra lại đúng với đám phụ nữ ưa hưởng thụ. Hoành hơi lúng túng, nhưng chợt nhìn thân hình tươi mát của cô gái, anh ta tìm ra lý lẽ mới:

   – Còn nữa. Bây giờ không sao nhưng cứ tiếp tục…thân thể của cô sẽ “deform” trong nay mai thôi.

    Đánh đúng yếu điểm, Mimi ngạc nhiên:

    – Nghĩa là…

    – Sắc đẹp của cô sẽ…không còn như hiện nay nữa…

    Nói xong, Hoàng ngập ngừng:

    – Cô ghi điện thoại của tôi…lúc nào gọi lấy hẹn…tôi sẽ giúp cho…

    Cái “mác” bác sĩ cũng khiến Mimi thấy anh chàng cũng không đến nỗi xí trai. Cô nhỏ vội lấy xắc tay lục tìm cái bút, chi vội tên và số điện thoại của Hoành.

   Vừa xong, bỗng Lâm lù lù đi tới. Sự có mặt của Hoành làm Lâm cau mày, hỏi trống không:

    – Gì thế?

    Mimi nhanh miệng:

    – Không có gì…đây là bác sĩ Hoành…người quen.

    Hoành nghĩ Lâm là ba của Mimi, nên hắn vội đứng lên, hơi cúi đầu đưa tay ta bắt, miệng tự giới thiệu:

    – Chào bác…bác sĩ Hoành!

    Cái chức vị bác sĩ Hoành tưởng sẽ làm cho Lâm vui lòng, nhưng anh chàng không ngờ Lâm lườm một cái, không cả đưa tay bắt, nói trống không:

    – Mimi, lại đàng kia…giải khát.

    Vừa nói, Lâm vừa nắm tay Mimi kéo đi trước mắt ngạc nhiên của bác sĩ Hoành. Mimi ngoái nhìn nhanh về phía chàng thanh niên vừa quen, rồi miễn cưỡng theo Lâm đến chỗ buffet. Tại một bàn, Phấn đang ngồi uống rượu, mắt nhìn về phía Mimi và Lâm, yên lặng.

    Mimi ngồi xuống ghế, Lâm lầu bầu:

   – Bác sĩ, bác siếc gì..mà…thấy gái…mặc áo tắm là cứ bám như đỉa đói…

    Phấn nhướng mắt:

    – Bác sĩ…nào vậy?

    – Đâu biết…xưng vậy chứ chắc gì…Cái giọng…Phước Tỉnh…rặt ra đó.

    Giọng kỳ thị lếu láo ra mặt.

   Mimi chẳng ra lời. Lâm muốn gạt chuyện đó, cúi xuống hỏi Mimi:

    – Uống gì Mimi?

    – Cho coca cola…

    Lâm đi lấy nước, Phấn hỏi:

    – Chuyện gì vậy?

    Mimi lấp lửng:

   – À, ở đàng đó có cái anh chàng xưng là bác sĩ, đếùn hỏi chuyện chơi…với con…ông ấy tới…nổi xùng với người ta. Rõ dớ dẩn.

    Phấn gật đầu:

    – Thôi được, để đó…Tao cũng bực với thằng chả lắm rồi…Uống nước xong sửa soạn về thôi…Rõ lắm chuyện.

    Mimi nhìn về phía anh chàng Hoành… nhớ tới cái số điện thoại đã ghi trong sổ tay.

    Lúc này, người ta đã lên bờ khá đông. Họ đi lại, tung tăng quanh hồ hay ngả lưng trên mấy chiếc xích đu dưới bóng râm của những cái dù lớn. Có người còn trải khăn ra bãi cỏ bên ngoài, nằm tênh hênh phơi người dưới ánh nắng. Đàn ông Tây phương, ngực, bụng mọc lông xồm xoàm. Có người lông che cả vai, tay chân…không khác gì con khỉ đột. Các loại áo tắm mầu sắc rực rỡ, làm tăng vẻ đẹp của những tấm thân nõn nà, nẩy nở, nhất là các bà, các cô Mỹ, hở hang phơi bầy tự nhiên trước mắt thiên hạ.

    Chưa tới mười hai giờ, Phấn đã giục về. Lâm ra chiều còn luyến tiếc, nhưng không phản đối ý muốn của Phấn. Hắn nhìn chăm chăm vào Mimi, vớt vát:

    – Mimi bơi đã chưa?

    Cô gái nhìn lơ đãng ra xa:

   – Không bơi nữa đâu…về thôi.

    Ba người ra về. Phấn ấm ức. Lâm…tạm thỏa mãn với những lén lút đầy khích động. Mimi thì nghĩ tới số điện thoại của bác sĩ  Hoành. Không ai nói với ai một lời cho tới khi bộ ba đến tiệm ăn trưa.

                                                           CHƯƠNG X

    Nhìn bà mẹ phấn son lòe loẹt, dù ngày nay nhờ khoa giải phẫu thẩm mỹ, khuôn mặt đã nhẹ nhõm, trẻ ra cả mươi tuổi, thay đổi cách ăn diện theo lối tây phương, đi học một khóa nhảy đầm với nữ vũ sư  Phi Yến, nhưng cái giọng nói cố hữu của người vùng biển mà có lần Lâm đã phát giác ra ngay từ ông con bác sĩ, người ta cũng bấm bụng cười thầm.

    Nhờ làn sóng tỵ nạn, những người vùng ven bờ biển Việt nam sẵn có ghe thuyền và tay nghề đi biển, chỉ cần một lần tổ chức đưa người vượt biên là có cơ làm giầu. Mỗi người mua một chỗ trên ghe đánh cá của họ cũng phải từ năm cây vàng trở lên. Với số vốn đó, họ tìm nơi định cư tại những vùng có thể tiếp tục nghề cũ, tỉ như  một vài thị trấn thuộc tiểu bang Lousiana. Nhờ chịu khó, những người này đã thích ứng được với hoàn cảnh mới và nhiều người đã thành công. Trong các khu họ ở, những chiếc xe Mercedese, Cadillac, BMW mới tinh được mua bằng tiền “cash” đậu dài dài khiến dân địa phương phải ghen tị! Họ quê mùa, nhưng trong cùng thôn xóm sống quây quần với nhau, chuyện đó chẳng có gì quan trọng. Con cái của họ nhờ gia đình sung túc, bung ra học tại những trường có tiếng và phần lớn thành đạt.

    Ngày trước ở Việt Nam, những ông bác sĩ, nha sĩ, dược sĩ, luật sư…đều tự coi là phát xuất từ những gia đình “noble”. Đi tới đâu cũng được người ta trọng vọng nên rất là tự mãn. Họ trở thành một giai cấp thượng lưu của xã hội. Trong chính phủ miền Nam trước đây, có những chức vụ chẳng dính dáng gì tới ống nghe, kim chích, đơn thuốc…cũng được giao phó cho các ông bác sĩ, dược sĩ. Một vài vị còn nắm giữ những chức vụ chính trị quan trọng như tổng trưởng, thủ tướng…trong khi khả năng của họ không ra ngoài cái nghề chuyên môn chữa bệnh giang mai, cảm cúm hoặc buôn bán thuốc tây đã được bào chế sẵn của họ. Vì thế…mới sinh ra lắm điều quái gở trong cơ quan công quyền. Đây cũng là một trong những lý do quan trọng khiến…chính trường miền nam Việt Nam mới càng ngày càng “khá”ù…cho đến khi bị đồng minh Mỹ bỏ rơi là xụp đổ một cách nhục nhã vì một đoàn quân rừng rú.

    Nguyễn Văn Hoành, tốt nghiệp Y khoa bác sĩ trường ở một Đại Học tư  rất nổi tiếng của California. Cả gia đình gồm bố mẹ và hai em từ Lousiana về sống cả thành phố này. Sau khi bán cái cơ nghiệp bên đó, họ đủ tiền mua nhà cửa khang trang ở đây. Ông bố suốt mười mấy năm trời vật lộn với biển cả, nên chỉ nói tiếng Việt. Trái lại, nhờ nhà thờ bảo trợ, lại có thì giờ rảnh rỗi, bà mẹ học nói được chút ít tiếng Anh. Vì thế sang tới đây bà ta thường đi theo Hoành lo việc mở phòng mạch, giúp cậu con giao tiếp với người Việt trong vùng.

    Khởi đầu, tại đây, giới y khoa từ Việt Nam sang người ta lập hội và có một nếp sống riêng xa cách với xã hội người tỵ nạn Cộng sản. Họ tổ chức giải trí riêng, giao du, tiệc tùng, hát karaoke với nhau và cả những mẩu đăng báo hiếu, hỉ họ cũng chỉ đứùng với những người cùng giới. Sau này, vì lý do nghề nghiệp như những vụ tai nạn xa cộ, giới y khoa có vài liên hệ với giới luật gia người ta mới thấy bóng dáng vài ông luật sư  đi chung với nhóm y khoa. Trong sinh hoạt cộng đồng, kỷ niệm 3o tháng ba mươi tháng tư chẳng hạn, rất ít khi thấy những ông này tham dự.

     Khi lớp thanh niên lớn lên và tốt nghiệp từ các trường Hoa Kỳ, như  Nguyễn Văn Hoành chẳng hạn, cung cách hành xử có vài thay đổi. Lớp người này tuy không có kinh nghiệm, nhưng khi hành nghề, họ có vẻ hiểu biết khá hơn lớp cũ, nhất là giới Nha sĩ. Vì thế, trận chiến quảng cáo xảy ra, các ông các bà cạnh tranh ráo riết. Giới bác sĩ ôn hòa hơn, nhưng hai thế hệ cũng khó hòa hợp với nhau. Giới trẻ năng động, ít kênh kiệu, nên cũng có một số bác sĩ trẻ tham gia chút đỉnh trong sinh hoạt chung. Đôi khi có dịp, họ cũng hòa đồng với mọi người…như làm MC trong một vài đám cưới, hát hỏng, văn nghệ văn gừng với thân hữu ngoài giới mình. Những ông bố, bà mẹ của họ cũng không là những người cho mình thuộc Thành phần cao sang, nên họ thường sống giản dị, quê mùa.

    Có lần bác sĩ Hoành tới lượt phụ trách tổ chức buổi vui cuối tuần cho đồng nghiệp. Hai mẹ con phải sắm bộ kaoraoke, đặt đồ ăn và nhất là “giấu” ông bố ngư phủ trên gác suốt buổi tối. Thực ra người ta chỉ cần một nơi vui chơi, còn những chuyện khác là phụ thôi. Nhưng có một điểm bất tiện là khi mở ball, bà Đôi cứ thích nhẩy với các ông bác sĩ. Mấy ông này…lại kỵ cái gốc gác của bà ta, nhất là có những lần bà làm cho các bà bác sĩ (vợ của mấy ông bác sĩ) xốn mắt, lườm nguýt…nên nhiều khi mất vui. Đó cũng là cái tính kỳ thị của các ông các bà bác sĩ, nha sĩ đó thôi. Các ông, các bà phải biết…không có “quê” thì làm sao có “tỉnh”, nếu cha mẹ các ông, các bà không phải là người quê mùa thì ông của các ông, các bà hay ông cố của các ông, các bà cũng quê mùa vậy…như thế làm sao lại “khi” bà Đôi chứ? Hoành nhìn thấy, cũng hơi bực…các bạn đồng nghiệp, tuy nhiên trong thâm tâm cũng muốn có một partner khác và để bà mẹ ở một chỗ…với ông bố thì tốt hơn là để bà chường mặt ra với thiên hạ để họ xầm xì phê bình.

    Con nhỏ Mimi tới đúng lúc. Hoành tình cờ biết tên cô gái nhờ câu nói của Lâm. Nó có nghiện ngập một chút lại tốt…vì là loại thời trang, chịu chơi…chứ không như mấy cô tiểu thư ở đây, hễ quen với con trai …là đặt “vấn đề” ràng buộc. Từ lúc gặp Mimi tại hồ tắm, Hoành theo dõi cô bé từ xa…cho đến khi bộ ba ra về. Gia đình nó phải là loại khá giả, mới là hội viên của Câu Lạc Bộ này. Ông bố hơi lối một chút vì không coi

cái mác bác sĩ của Hoành vào đâu cả. Cũng chả trách người ta…vì cô con đẹp ngồn ngộn như thế, thiếu gì chàng có bằng cấp cao theo đuổi…nên chi người ta coi thường. Tuy nhiên vẫn có một cái gì đó không được thuận lý….vì nếu là con nhà khá giả, nền nếp…thì cô nhỏ sao lại sống buông thả đến độ nghiện ngập như thế nhỉ? Điều đó Hoành không thể hiểu nổi.

    Một tuần trôi qua, Hoành không thấy Mimi tới phòng mạch của mình. Chủ nhật sau đó cũng không thấy “gia đình” nàng tới hồ bơi. Hoành tự trách mình đã ỷ y vào các bằng bác sĩ của mình đủ sức hấp dẫn Mimi tới…nên chẳng xin số điện thoại của nàng.

    Sắp có một buổi party trong tháng, Hoành không muốn đưa bà mẹ đi theo như mọi lần nữa. Vì thế, khi mẹ chàng đề cập tới vụ này sau khi bà ta mua một bộ đằm mới ở Kmart, Hoành lưỡng lự nói:

    – Thôi…mẹ à, lần này…nghe nói nhà bác sĩ Trường hơi chật….mẹ ở nhà đi.

    Bà Đôi nghe con nói, bán tín bán nghi…vì ở đây, đâu có nhà bác sĩ nào dưới năm trăm ngàn chứ. Nhưng không biết nói sao, đành im.

    Chiều thứ ba, Hoa tới phòng mạnh của Hoành để “chech up” sau vụ phá thai, vì từ ngày đó, Hoa thường bị xuất huyết. Đây là lần thứ ba, kể từ ngày phòng mạch mở cửa, Hoa tới thăm bệnh. Sở dĩ nàng chọn Hoành….là vì anh ta là một khuôn mặt mới trong vùng…vả lại là thế hệ thứ hai của người tỵ nạn…sẽ không thắc mắc về hoàn cảnh của nàng.

    Hoành khám bệnh rất cẩn thận và cho Hoa biết tử cung của nàng đã co thắt lại như bình thường rồi, chuyện không đáng lo ngại nữa.

    Khi đưa chân Hoa rời phòng khách, Hoành nghĩ tới buổi party, ngập ngừng hỏi Hoa:

    – Cô Hoa…tối thứ bảy tới có rảnh không?

    Hoa nhìn Hoành với sự ngạc nhiên:

    – Sao cơ?

    – Tôi muốn mời Hoa đi dự một cái party tại nhà một ông đồng nghiệp.

    Hoa cũng nghe phong thanh giới bác sĩ thường có nhưng buổi họp mặt chung vui với nhau như vậy, nhưng khi Hoành hỏi, nàng cũng hơi phân vân, nên nói:

   – Cảm ơn bác sĩ…để tôi xem sao đã…sẽ điện thoại với bác sĩ sau.

   Hoành thấy Hoa chưa nhất quyết, nên cũng hơi buồn, gật đầu:

    – Thôi được, có gì cho tôi biết càng sớm càng tốt nhé.

    Hoa về được một lúc, Hoành nhận được điện thoại của Mimi:

    – “You” là doctor Hoành hả? Mimi đây. I  come to see you right away. OK?

    Hoành vừa mừng, vừa ngỡ ngàng về lối nói chuyện bằng Anh ngữ của Mimi:

    – OK , tôi đang chờ “you” đây…

    Buông điện thoại, Hoành cho cô vừa là y tá vừa là tiếp viên biết chàng có khách khẩn cấp bây giờ…nên không nhận ai nữa.

    Mười lăm phút sau, Mimi đã hiện ra trước cửa, trong lúc Hoành ngồi sau khung cửa kính ngong ngóng trông mong. Hôm nay, Mimi đánh chút phấn, tô một lớp môi son mỏng, hồng nhạt, đánh cuồng xanh làm sâu đôi mắt sáng long lanh, mặc T shirt vàng ngắn bỏ ngoài chiếc minijupe đen phô bầy cặp đùi nõn nà khiến Hoành ngẩn ngơ cả người. Thực ra, cô nhỏ chẳng có một nét gì hơn người, nhưng không biết sao, Hoành lại có cảm tình đặc biệt ngay từ lúc đầu gặp gỡ. Hoành vội mở cửa ra phòng ngoài đón nàng:

    – Ồ Mimi, vào trong này.

    Cô bé nhìn Hoành trong chiếc áo choàng trắng cũng hơi ngỡ ngàng, nàng cười vui:

    – Allright, office của “you” đẹp nhỉ.

    Hoành nhìn lên, hãnh diện:

    – Vừa mới “remodale” lại cả đấy Mimi à.

    Hoành đưa cô gái đi xem các nơi trong phòng mạch của mình. Lần đầu tiên được một thanh niên có địa vị đối xử thân mật khiến Mimi rất khoái. Cuối cùng, Mimi ngồi xuống chiếc ghế bành trước bàn giấy làm việc của Hoành…để nghe chàng bác sĩ nói về sự nguy hại của việc nghiện ngập ma túy. Sau cùng, Hoành đề nghị Mimi theo vào phòng khám bệnh để Hoành khám tổng quát trước khi đề ra phương thức chữa trị.

    Mimi nhận chiếc áo choàng mầu xanh lơ để mặc thay vì quần áo thường mà nàng đang mang trên người. Sau khi cửa phòng khép lại, Mimi cẩn thận cài then, rồi từ từ trút bỏ quần áo, chỉ còn mặc một chiếc quần lót mỏng manh. Sau khi mắc quần áo vào trong một căn buồng nhỏ, mặc chiếc áo choàng vào, Mimi cảm thấy

bâng khuâng và trống trải. Tiếng gõ cửa làm nàng giật mình. Khi Hoành đi vào, Mimi hơi ngượng…vì sự khỏa thân của mình dù có chiếc áo choàng phủ bên ngoài.

    Hoành nhìn Mimi đăm đăm, rồi nói:

    – Mimi ngồi lên cái bàn khám bệnh kia.

    Bàn hơi cao, Hoành phải cầm tay, giúp nàng lấy đà ngồi lên. Hoành mỉm cười, mắc ống nghe vào tai, hà hơi vào đầu của nó, lấy tay xoa, vừa làm vừa giải thích:

    – Tôi làm cho nó ấm lên để Mimi dễ chịu hơn.

    Sau đó, chàng tiến lại sát bên cô gái, một tay vạch cổ áo khá rộng, luồn ống nghe, đặt nó lên ngực Mimi, nhè nhẹ di chuyển khắp lồng ngực cô gái. Mimi cảm thấy nhồn nhột và mắc cở trong khi tay anh chàng hơi run, nghe thấy tiếng tim mình đập còn rõ hơn là của cô gái. Một phút sau, Hoành lấy ống nghe ra, khẽ nói:

    – Mimi quay ngang người dùm.

    Mimi yên lặng làm theo. Hoành mở vài cái cúc áo choàng để trần một phần chiếc lưng trắng ngần, mịn màng của Mimi. Chiếc ống nghe di động từ trái qua phải…từ trên xuống dưới…cho tới lúc tay chàng đụng tới cái cạp chiếc quần lót mầu xanh nhạt, mỏng dính của Mimi, Hoành phải vội buông tay, đứng thẳng lên lập tức…nếu không…Hoành cảm thấy nước bọt ứa ra trong miệng.

    Hoành xoay người Mimi ngồi ngay ngắn lại, khám tai, mắt…cổ họng…Nhìn đôi môi mòng mọng đỏ của Mimi…anh chỉ muốn hôn lên đó một cái…nhưng lương tâm nghề nghiệp khiến anh không thể làm ẩu như thế được.

    Hừ, cai thuốc mà phải khám kỹ càng vậy sao. Mimi thắc mắc, nhưng trong những giây phút đó, nàng cũng cảm thấy lòng rung động dạt dào…nên cũng chẳng cần nêu lên thắc mắc.

    Hoành gỡ ống nghe máng lên giá, rồi quay lại, mỉm cười:

    – Sức khỏe của Mimi tốt. Mình sang phòng bên…bàn chuyện bỏ drugs nhé.

    Hoành nắm hai vai Mimi, đỡ nàng xuống khỏi cái bàn khám bệnh, nói:

    – Tôi đợi Mimi bên ngoài…Mimi thay đồ đi.

    Hoành đi ra, khép cửa phòng lại. Mimi tới cài then, rồi trở vào thay đồ. Khi cô bước ra, Hoành đang đứùng dựa vào tường chờ đợi khiến nàng cảm động về lối đối xử của anh chàng với mình. Trở lại bàn giấy, Hoành không lại sau bàn, mà kéo cái ghế thứ hai dành cho khách, ngồi đối điện với Mimi:

    – Bây giờ tôi đưa cho Mimi một ít thuốc để “you” uống trước. Sau đó, mỗi tuần “you” trở lại đây để tôi theo dõi…xem tình trạng thế nào nhé.

    Không đợi phản ứng của Mimi, Hoành lại tủ thuốc ở góc phòng, tìm kiếm một lúc, rồi trở lại bàn, lấy cái nhãn trống trong ngăn kéo, viết cách dùng, rồi cẩn thận dán lên lọ thuốc. Hoành trở lại, ngồi trước Mimi, đưa thuốc cho cô, căn dặn cách dùng.

    Trong bụng Mimi chưa dứt khoát nên cai thuốc hay không. Nhưng trước sự ân cần của Hoành, nàng không thể không gật đầu:

    – Cảm ơn bác sĩ…

    Hoành cười, lắc đầu:

    – Mình là bạn mà…đừng xưng hô như bệnh nhân vậy.

    – Cảm ơn…”you” cho Mimi gửi tiền khám bệnh…

    Hoành đưa tay ra dấu ngăn lại:

    – Đã bảo mình là bạn mà…tiền bạc gì chứ. Tôi chỉ hy vọng giúp Mimi khỏe mạnh…bình thường là quý rồi.

    Sợ Mimi đòi về, Hoành tìm cách kéo dài câu chuyện:

    – Năm này Mimi học lớp mấy…trường nào?

    – Lớp mười hai, trường Fr eedom…

    – Thế ra cuối năm Mimi graduate rồi…, chắc ông bà già cưng lắm hả?

    Biết Hoành lầm ông Lâm là cha của mình, Mimi hơi lắc đầu:

    – Cái ông hôm đó không phải ba của Mimi đâu, bạn của mẹ thôi.

    Hoành biết có gì uẩn khúc trong gia đình Mimi, nhưng vì sống từ bé ở đây nên Hoành không muốn tìm hiểu thêm, nên nói sang chuyện khác:

    – À, chiều chúa nhật này…mình có cái party, mời Mimi cùng đi cho vui nhé.

    Đây là lần đầu tiên Mimi làm quen với một người thanh niên đàng hoàng, có chức vị, khiến cô rất thích thú. Nhưng để đóng trọn vai trò của một cô gái con nhà lành,  Mimi ra vẻ lưỡng lự:

    – Để hỏi bà già cái đã…rồi đi. Mấy giờ nhỉ?

    – Chừng bảy giờ tối…

    – OK.

    Mimi đứng dậy, nói:

    – Bây giờ về nhé…hẹn tối chúa nhật.

    – O.K

    Hoành đành đứng lên để đưa Mimi ra ngoài. Thôi, đủ rồi…còn buổi tối chúa nhật…nữa, vội gì. Con người của Mimi là một mâu thuẫn rõ ràng. Cô bé ăn nói không đến nỗi nào…nhu mì, dễ thương, mà lại mắc vòng nghiện ngập. Có lẽ đó cũng chỉ vì cô ham vui bè bạn mà thôi. Bỗng Hoành nhớ tới lời mời Hoa đi party buổi sáng..nếu cả hai cô gái đều nhận lời thì làm sao đây. Hoành có khuynh hướng muốn đi với Mimi hơn, không biết tại sao. Nếu Hoa nhận lời nữa, người Hoành sợ mất lòng là Mimi…chứ không phải là Hoa.  Với Hoa, bất quá…Hoành mất một khách hàng…nhưng với Mimi, Hoành mất một người bạn…thực sự.

    Hoa nhận lời thực.

    Sáng hôm sau, Hoành đang lo lắng không biết rồi sẽ phải ăn nói làm sao để  hai cô gái cùng đi với mình mà vẫn vui vẻ thì có tiếng điện thoại reo. Cô tiếp viên bấm nút để Hoành tiếp chuyện. Bên kia nói tiếng Anh:

    – Allô, Hoành, chúa nhật tới “you” cho một cuốc xe tới party với, được không? Xe của tôi bị nó phá hư cái cửa, mới đưa cho dealer nó sửa…

    Hoành nhận ra tiếng của anh nha sĩ  Michael Ng. Michael cùng học “pre-med.” với Hoành ở trường đại học New Orlean. Cũng như một số sinh viên khác thấy đi ngành Y vất vả quá nên giữa đường đổi sang Nha. Michael là con của một vị luật sư Việt Nam. Vừa được bảo trợ về đây, vị này đã hăm hở học luật Mỹ…trong bảy, tám năm thì qua được kỳ thi Bar để ra hành nghề cũ trở lại. Ngay từ khi Michael còn nhỏ, ông này đã cố gắng tập cho con nói Anh ngữ, bất kể là ở nhà hay khi ra đường. Ông muốn con ông phải nói tiếng Anh như

người bản xứ…vì theo ông, nếu không lo từ bé, tiếng Anh sẽ đuối thì không thể học gì được. Vì thế, Michael không nói được bao nhiêu tiếng Việt. Khi vào quốc tịch Hoa Kỳ, ông thấy họ Nguyễn…gây trở ngại cho người Mỹ khi giao tiếp, ông xin đổi Thành họ NG (đọc là “ngờ.”) là một họ của người Trung Hoa, giống như họ Nguyễn của Việt Nam, vừa dễ gọi lại…che dấu được cái mặc cảm dân tộc!

    Michael cũng mới mở phòng chữa răng…và vừa mua một chiếc Jagar mới toanh…không biết để ở đâu mà bị phá phách như vậy. Nghe Michael nói, Hoành nghĩ ra một giải pháp tốt đẹp…là giới thiệu Hoa cho Micheal. Vì thế, Hoành hỏi ngay:

    – Mấy người?

   Micheal cười:

    – Một thôi…

    – A, ông có muốn tôi giới thiệu… cho một cô bạn gái không? Rất hiền và đẹp.

    Cứ nói thế cho hấp dẫn vì sắc đẹp hợp nhỡn từng người. Michael reo lên trong điện thoại:

    – Tốt. Nhớ đừng thất hứa.

    Hoành cũng cười:

    – Chắc chắn.

    Có được giải pháp, bây giờ chỉ cần nói thế nào để Hoa đừng phật lòng.

    Chiếc xe Infiniti đen bóng của bác sĩ Hoành tới trước cửa nhà Hoa đúng sáu giờ chiều chủ nhật. Những thanh niên lớn lên tại Hoa Kỳ tập được những thói quen tốt của xứ này, nhất là vấn đề đúng giờ, đúng hẹn. Hoành tắt máy xe, quay sang Mimi ngồi ghế trước, khẽ nói:

    – Mimi ngồi yên đó, tôi xuống đón Hoa.

    Mimi đã được Hoành cho biết lý do sự có mặt của Hoa, nên không để tâm, nên gật đầu. Hoàng mở cửa bước xuống, thoáng thấy bóng Hoa  bên cửa sổ trên lầu nhìn xuống.

     Khi Hoành tới cửa ngoài đúng lúc Hoa cũng vừa mở cửa đi ra.

    Nghe Hoa nói lý do đi chơi tối nay, Thành cũng  mừng vì con gái đã bắt đầu có những giao thiệp với thanh niên Việt. Lớp thanh niên thiếu nữ lớn lên tại nước Mỹ thường chơi với bạn Mỹ, kể cả bạn khác phái…có thể đó là do nếp sống, thói quen…vì họ có nhiều dịp gần gũi với nhau hoặc vì ngôn ngữ là Anh ngữ dễ bề truyền đạt ý tưởng hơn là Việt ngữ…dù đây là thứ tiếng mẹ đẻ, nhưng không may họ lại không được học đến nơi đến chốn.

    Hoành thân mật bắt tay Hoa khi vừa gặp nhau. Hoành bắt chuyện, hỏi:

    – Hoa không chờ chúng tôi lâu chứ?

    Hoa hơi ngỡ ngàng khi nghe Hoành nói “chúng tôi”.  Nhưng khi Hoa liếc mắt về phía xe, thoáng thấy bóng Mimi ngồi băng trên, nàng hiểu ý, lắc đầu:

    – Bác sĩ tới đúng giờ lắm mà…

    Đứng bên Hoa, Hoành cố lấy giọng thực thân tình, khẽ nói:

    – Tôi có một anh bạn thân là bác sĩ Nha khoa…còn rất cô đơn…Hoa hiền dịu lại hiểu biết…nên tôi muốn giới thiệu hai người với nhau…Hoa có thấy điều gì bất tiện không?

    Hoành nói xong, hồi hộp chờ câu trả lời của Hoa.

    Hoa hơi nhíu mày. Chuyện có hơi đường đột đấy. Nhưng, không sao, vì thực ra Hoa nhận lời đi với Hoành tối nay cũng là nể lời thôi…chứ Hoa cũng chưa có tình ý gì với anh chàng bác sĩ này. Do đó, Hoa coi đây cũng là một cuộc vui…nên không ngần ngại, lắc đầu:

    – Tốt lắm chứ. Tôi cảm ơn bác sĩ…đã có lòng tốt…

    Hoành gạt đi:

    – Từ lúc này, Hoa đừng gọi bọn tôi là bác sĩ…gì gì nữa. Mình chỗ bạn bè mà.

    – O.K.

    Thấy Hoa cởi mở, Hoành yên tâm quay ra, nhưng hơi đi lùi lại, nhường Hoa đi trước tới xe, rồi nhanh chân đến mở cửa cho nàng vào băng sau. Từ xa Hoa đã thấy cô gái ngồi phía trước, nên cô không nghĩ…Hoành nói dối mình. Vì thế, vừa gặp nhau, thấy Mimi quay xuống gật đầu chào, Hoa cũng vui vẻ đưa tay ra trước để bắt tay Mimi, cười chào lại:

    – Chào…cô.

    Hoàng đóng cửa sau, mở cửa trước, ngồi sau tay lái, quay xuống nói với Hoa:

    – Đây là Mimi, bạn của tôi đó, cô Hoa à…

    Mimi nhỏ tuổiû hơn Hoa, thoạt nhìn, Hoa cũng có chút cảm tình, nên thân mật nói:

    – Mimi xinh quá…

    – Cảm ơn chị…

    Hoành yên tâm vì qua được vấn đề khó khăn. Anh thở ra như trút được gánh nặng, khẽ nói:

    – Bây giờ…mình đi đón Michael.

    An American guy? Hoa thoáng nghĩ trong đầu…Hóa ra đi đâu cũng không qua khỏi cái số…Tội nghiệp ông già lại bị thất vọng thôi!

    Hoành không nghĩ đó lại là một vấn đề của Hoa, nhưng anh cũng tiện miệng nói cho có chuyện:

    – Michael sang Mỹ từ hồi 75…và…không nói trôi chảy được tiếng Việt…như cô Hoa đâu nha…

    Hoa cười thầm trong bụng vì sự đoán lầm của mình.

    Buổi chiều, thành phố vắng vẻ. Hai bên đường, xe hơi đủ loại nằm im lìm bên những căn nhà cửa đóng kín mít, tĩnh mịch. Một vài khu phố, mấy cậu nhỏ ra ra giữa đường chơi ném banh bầu dục với nhau, thỉnh thoảng cười vang xen lẫn tiếng bắt banh bình bịch.

    Nhà của Michael ở trên sườn đồi, giữa những tàng cây trắc bách diệp xanh mướt. Lối đi sỏi trắng quanh co, ẩn hiện dưới lùm cây. Hai bên lối đi, từng cụm hồng chân cao, nhiều mầu, xòe ra như những đóa hoa được cắm trong ly champagne lớn. Quá đẹp. Thấy bóng xe của Hoành vừa quẹo vào sân trước, Michael đã ra trước cửa đón. Từ trong xe, Hoa thấy một thanh niên trắng trẻo, khỏe mạnh, quần áo thẳng nếp đang lăng xăng bên mấy cụm hồng nở hoa rực rỡ. Một hình ảnh rất hấp dẫn đối với các cô. Hoa yên tâm và thầm cảm ơn anh chàng Hoành.

    Hai chàng trai sóng bước đi ra. Hoành mở cửa xe phía Hoa. Hoa lịch sự bước ta bắt tay Michael.

    Hoành vui vẻ, giới thiệu hai bên bằng Anh ngữ:

    – Đây là cô Hoa…bác sĩ  Michael NG.

    Michael nhìn xững Hoa, vừa ý quá. Một cô gái Việt, xinh xắn, cái mỉm cười thực duyên dáng. Hoành đưa tay

mời Hoa vào xe, theo sau là Michael. Michael vừa ngồi xuống, nhìn thấy cô bé Mimi, cũng vội đưa tay ra bắt, miệng chào:”Hello”.

    Hoành ngồi vào ghế, vừa cài seatbell, vừa nói với Michael:

    – Mimi, bạn tao. Mimi,  Michael đó.

    Xe chuyển bánh. Michael thì thầm trao đổi với Hoa mấy câu làm quen:

    – Cô sang đây từ năm bảy lăm?

    – Phải…Còn anh?

    – Cũng thế.

    Nhìn lên Hoành, Michael hỏi:

    – Có hay đi party…của bọn này không mà tôi chưa gặp cô lần nào?

    – Lần đầu tiên thôi. Bác sĩ Hoành mời… mấy hôm trước…nhưng đâu có ngờ lại thêm anh nữa.

    – Thất vọng à?

    – Không. Thêm một người bạn, tốt chứ.

    – Chiều nay…cô thực đẹp.

    – Cảm ơn.

    Michael rất vừa ý giọng nói tiếng Anh của Hoa. Anh chàng nói một câu làm Hoa thấy anh ta quả là một người thực thà:

    – Tôi ít nói tiếng Việt lắm…Không biết nhiều…chút chút thôi.

    Hoa lắc đầu:

    – Ba tôi không muốn các con nói tiếng Anh trong gia đình. Do đó, tôi nói tiếng Việt tàm tạm được.

    – Cũng tốt. Cuối cùng cô vẫn nói tiếng Anh rất hay.

    Hoa gật đầu:

    – Lớp mẫu giáo hơi vất vả…vì chẳng biết bà giáo nói gì…nhưng rồi cũng quen đi. Lên lớp hai thì không còn gì phải sợ nữa.

   – Sang đây, tôi học lớp hai…ba tôi cứ sợ tiếng Anh yếu…không học lên được. Đó cũng là do cái tính cẩn thận…của ông thôi. Vì thế, lâu ngày, tiếng Việt quên hết…Cũng đáng tiếc đấy chứ! Thế mà đã gần hai mươi năm…

    Hoành khẽ cười, thực thà nói:

    – Không, hôm nay là đúng mười chín năm rồi đấy. Mau quá đi thôi. Trong suốt mười mấy năm đó, ba tôi…không học được một chữ tiếng Anh. Đúng ra kinh nghiệm cho thấy…bọn trẻ giữ được tiếng Việt, không phải là dễ…Còn Anh ngữ…thì vì nhu cầu, mình cũng phải khá thôi.

    Hoa nói cái ý nghĩ  đã làm mình thắc mắc từ lâu:

    – Mình đã vậy…rồi đây những thế hệ sau tiếng Việt sẽ đi về đâu?

    Michael khẽ cười:

    – Khi đã chấp nhận nơi này làm quê hương thì dần dà, tiếng Việt mình cũng chẳng cần nữa…nói gì tới con cháu…

    Theo ba của Hoa chuyện đó không phải là vấn đề cần hay không cần…mà là danh dự của một dân tộc! Nhưng Hoa không nói ra vì…dù sao Michael cũng là người bạn mới…

    Hoành như nhớ ra điều gì, khẽ a lên một tiếng, rồi như chỉ nói với Michael:

    – Michael, nhớ Maurice Lê không? Hắn xong Ph. D. về Aero Space rồi đó, hiện đã được nhận vào NASA.

     Michael cũng cười:

    – Những người như vậy thiếu gì…bọn Việt Nam cũng khá đấy chứ. Đó, ở đâu có những chương trình như NASA của Mỹ mà dùng những người như Maurice. Do đó, tiếng Việt quả không cần thiết. Một ngày nào rồi sẽ có những Michael Chang, những Yuguchi Việt Nam nổi tiếng không những trên đất Mỹ mà khắp hoàn cầu…Nhưng…trên danh nghĩa, họ là người Mỹ…chứ đâu còn là người Việt nữa.

    Hoa lắc đầu:

   – Tôi nghĩ, cũng còn tùy từng người…

    Hoành gật đầu:

    – Hoa nói đúng…nhưng thực tế thì khác…Mình có thấy Michael Chang hay Yuguchi nói mình là người Tầu hay Nhật bao giờ đâu…Họ mặc nhiên để cho mọi người coi họ là người Mỹ…

    Mimi cười, nói cái kinh nghiệm “bụi đời” của mình:

    – Mimi thấy một số người Tầu Chợ Lớn…mỗi lúc cần giao thiệp hay chuyện gì có lợi cho họ thì họ nhận mình là người Hoa…nhưng khi bị bắt hay làm điều không hay…họ nhận là người Việt!

    Hoành giật mình, chỉ sợ Michael có thể nghĩ câu nói của Mimi có ý động chạm tới sự thay đổi tên họ của anh ta, nhưng Michael không để tâm,  cười, nói:

    – Tụi Mễ thì ưỡn ngực phô trương cái “mác” Mỹ của chúng, nhất là trước mặt những dân thiểu số khác như người mình chẳng hạn, nhưng khi tranh đấu cho quyền lợi phe nhóm thì chúng vác cờ Mễ đi biểu tình.

    Thực ra, Mimi chỉ quen miệng mà nói ra cái ý nghĩ bình thường của nàng thôi chứ cô đâu biết rõ gốc gác

của Michael. Cả Michael nữa, sự thay đổi họ, tên do ông luật sư chủ trương nên anh ta cũng vô tình, chẳng bao giờ nghĩ ra cái hậu ý của cha mình. Sở dĩ Hoành biết là do nghe dư luận của mấy người bạn cha mẹ anh bàn tán khi tới nhà chơi. Ngoài ra, Hoành cũng có thành kiến với họ NG từ ngày có một tên người Hoa mang cái họ này phạm tội giết người, bỏ trốn sang Canada và bị bắt, mà thời đó, Hoành cứ tưởng tên này là một người Việt họ Nguyễn…mà cảnh sát đã viết tắt thành chữ NG.

    Hoa ngồi bên Michael, một thanh niên Việt lớn lên tại Mỹ, không nói tiếng Việt, lối suy nghĩ chịu ảnh hưởng nặng nề văn hóa nơi này, nhưng cô vẫn cảm thấy mơ hồ có điểm gần gụi với mình. Thì ra, mỗi giống nòi có những cái khác biệt, không những rõ rệt trong khuân mặt, hình dáng, cử chỉ…mà cả một tâm tình sâu thẳm trong con người, nó đưa tới sự tương đồng giữa  những người cùng chủng tộc. Từ rất lâu, nhìn những thanh niên Việt tình cờ gặp trong khuân viên nhà trường, Hoa tưởng như từ họ, một cái gì xa cách trong nếp sống, lối suy nghĩ…nó như không hợp với ý thích của mình…nên Hoa xa lánh và không muốn làm quen với họ. Vì thế, “boyfriend” đầu đời của Hoa là thằng Mỹ con ích kỷ, bạc tình. Sau sự đổ vỡ một cách tai hại của mối tình đầu, Hoa đã tưởng mình phải rất lâu mới tìm lại được nếp sống tình cảm bình thường, chứ đừng nói gì tới tình duyên trai gái. Nhưng từ lúc gặp cái yếu tố kín nhiệm đó từ  Hoành, từ Michael, tự nhiên na cô thấy vui và tin tưởng là mình có cơ hội làm lại cuộc đời.

     Nắng chiều đã tắt hẳn trên kính xe đàng trước mặt. Đêm xuống êm đềm. Ánh đèn phố  nhợt nhạt trải nhẹ trên mặt đường nhựa.

    Nhà của ông bác sĩ tổ chức party tối nay nằm trong một khu sang trọng nhất vùng. Cùng một “tòa” nhà hai từng, năm phòng ngủ, ba bathroom, tọa lạc tại nơi khác, giá chừng bốn trăm ngàn là cùng, nhưng ở vùng này, với một family room rộng như một hội đường chiếm gần hết từng dưới, cái style Âu Châu và do một hãng thầu danh tiếng nhất xây cất theo cách customized, không đâu có thêm căn thứ hai giống như vậy, ông đã phải mua với giá gần một triệu đồng. Ông cũng mới mở phòng mạch được chừng ít năm gần đây thôi. Nhưng nhờ có một thời gian ông giúp việc trong các trại tỵ nạn bên Phi, nên khi ra hành nghề, ông biết lợi dụng cái điểm son đó để quảng cáo nên được đồng bào chiếu cố, khách nườm nượp, bức xa cả những vị đã mở phòng mạch từ những ngày tháng đầu tiên ở đây.

    Hơn tám giờ tối, xe dừng lại nơi bãi đậu lúc đó đã có hàng mấy chục chiếc xe sang trọng đủ loại, nhưng chiếm chưa tới một phần ba. Cách chỗ này một khu vườn rộng, nhìn tòa nhà mầu vàng đậm sáng rực bởi những chiếc đèn pha chiếu lên từ bốn góc, trông không khác một tòa lâu đài.

    Mimi lắc đầu:

    – O my Gods…

    Hoành nhìn Micheal chép miệng:

    – Bọn mình làm cả đời…chưa chắc đã có được một tòa nhà như thế này.

    Hoa cười:

    – Chịu khó bóc “medicare” đi…rồi cũng tới nơi thôi.

    Micheal lắc đầu:

    – Khi tôi mới ra trường, cũng nghe một số người nói như vậy. Nhưng thực sự ngày nay không như thế đâu…Đó là câu mỉa mai người ta dùng để chỉ…cái thời một số bác sĩ lợi dụng medical làm giầu…Nghe nói có vị kiếm được tiền triệu một năm!

    Hoành gật đầu như đồng ý với Michael, rồi nói:

    – Hoa à, ở đây, nếu mình muốn mau khá, mình phải là một specialist…chứ general pratic cũng chỉ đủ sống thôi. Mỗi ngày, số bác sĩ, nha sĩ ra càng đông…cạnh tranh nhau cũng dữ dội lắm. Tôi biết nhiều vị không muốn mở phòng mạch…vào làm việc trong các bệnh viện cho khỏe…

    Vừa nói chuyện, bốn người vừa đi về phía tòa nhà. Trong không khí, phảng phất mùi thơm của hoa cỏ.

    Nhiều ánh đèn pha sáng rực do xe của khách khứa tiếp tục đến dự party, quét ngang, dọc trên lối đi. Bọn Hoành yên tâm vì mình chưa phải là những khách tới muộn nhất.

                               

                                                     CHƯƠNG XI

    Luật sư  Robert NG lo xa quá sớm khi thay đổi họ, tên của mình và gia đình. Nhờ một vị phụ tá khoa trưởng trường Luật trước đây ở Saigon, ông được nhận vào học tại một trường luật tại California để có đủ điều kiện 560 giờ cần cho những luật sư ngoại quốc muốn thi Bar ở đây để ra hành nghề.

    Sau nhiều lần thi, ông qua cầu và hãnh diện là một trong những người Việt tị nạn đầu tiên hành nghề luật sư tại Hoa Kỳ. Nhưng khi đọc lại cái quảng cáo, ông nhìn ra điều bất tiện về cái họ “NG” của mình. Chắc chắn những khách hàng ông nhắm sẽ tới ông…chỉ là những anh em tỵ nạn cộng sản Việt Nam mà thôi và những người này…chẳng ưa gì…cái thân phận ông muốn mang vào người. Còn người Hoa, họ đã ở đây lâu…lẽ tự nhiên họ chỉ tới những luật sư người của họ đã từng làm lâu năm ở đây. Vì thế, mấy tháng sau, ông lại phải thêm cái AKA(tên phụ) Nguyễn Ấm của thời xa xưa bên cái tên mới để báo động với đồng bào.

    Cũng như một số Luật sư gốc Việt, không biết vì lý do gì…phải chăng bị mạc cảm về ngôn ngữ hay nghề nghiệp mà khi mở văn phòng, luôn luôn phải kiếm cho bằng được một vài anh luật sư Mỹ hoặc Mễ cha căng chú kiết để đứng chung dưới một danh xưng là “tổ hợp”, luật sư  Robert kiếm được anh luật sư Mỹ…một luật sư đã mở văn phòng được ba bốn năm nay…mà đêm đêm còn phải làm thêm nghề security để trả chi phí văn phòng, lập nên Tổ hợp Luất Sư  NG & Washington. Khởi đầu, ông nghĩ mình có thể có cả khách là dân địa phương…như mấy tên Mễ, anh Tầu cư trú bất hợp pháp chẳng hạn. Nhưng càng về sau, ông càng thấy là chỉ có thể làm việc với người đồng hương thôi. Từ đó, ông nghĩ mình sẽ giúp được rất nhiều dịch vụ “có lợi” cho người mình, và chắc chắn sẽ khá giả như thời còn ở Việt nam. Ông lại nghĩ sai vì cuối cùng, quay đi quẩn lại công việc chỉ là mấy vụ đòi bồi thường tai nạn xe cộ không lấy gì làm khá cho lắm! Cho tới một thời gian mấy năm trước đây, bỗng nhiên số tai nạn xe cộ tăng lên khủng khiếp. Tuy nhiên, muốn có khách, ông luật sư phải mua “case” qua một vài ông dẫn mối mang danh my miều…là phụ tá pháp lý…văn phòng mọc lên nhiều như nấm tại các thành phố để hốt bạc từ các hãng bảo hiểm. Có anh tậu xe hơi Benz, mua nhà trên núi dễ dàng. Ngoài giới luật sư làm giầu mau chóng nhờ những vụ kiện này, các ông bác sĩ thần kinh, “bác sĩ nắn gân nắn cốt” cũng được lợi lây. Các nạn nhân do tai nạn

đều được gửi tới khám bệnh đầu, xương sống, tay chân v.v. để lập hồ sơ bệnh lý để trình tòa đòi bồi thường. Đó là lý do khiến một số các ông bác sĩ và luật sư “chơi thân” với nhau. Báo chí địa phương tố cáo tùm lum những vụ gây tai nạn giả do các đàn em của mấy ông phụ tá này. Nghe nói, họ còn mướn cả những anh Mễ cư trú bất hợp pháp dăm trăm để gây nên những vụ “hit and run”…cho các xe có bảo hiểm hai chiều. Có ông phụ tá pháp lý vừa làm chưa được nửa năm, bà vợ đã đụng xe tới hai lần…Tình trạng này sẩy ra hầu hết trên các Thành phố lớn của tiểu bang. Các hãng bảo hiểm phản ứng bằng cách tăng tiền bảo hiểm lên rất cao, nhất là sau những tai nạn, cũng như tố giác với F.B.I khiến một số ông làm ăn quá lộ liễu phải ra tòa. Vì thế, mùa gặt dịch vụ tai nạn xe cộ không còn mẩy nữa…mà toàn lúa lép khiến cho giới phụ tá pháp lý nhiều vị phải bỏ hoặc đổiû nghề…để chạy lấy người…không láng cháng chết cả đám.

    Một thời quí bà, quí cô từng nhờ các bác sĩ thẩm mỹ sửa vú, sửa ngực bằng cách dùng các túi có chất silicon lỏng đệm cho phồng lên. Sau ít năm làm đẹp, một số các bà, các cô này bị những túi đệm đó gây phản ứng Thành những bệnh hiểm nghèo, có trường hợp bị cả ung thư vú nữa. Nội vụ ra tòa và có bà được bồi thường nhiều trăm ngàn mỹ kim. Từ đó, xuất hiện những cái quảng cáo chiếm trọn một trang nhật trình của quí luật sư “tình nguyện” đại diện các bà các cô…có mang túi silicon trong ngực để kiện hãng sản xuất đòi bồi thường, và nói rõ chỉ lấy tiền khi thắng kiện. Không biết họ kiếm được bao nhiêu “case” về vụ này…    mà chỉ ít lâu

sau…mọi chuyện đều im rơ, không biết tại sao…nhất là cũng không thấy vị luật sư nào khoa trương quảng cáo đã thắng kiện…như một số vụ thắng kiện được phô trương lên báo chí trước đây.

    Sau khi đã tạo dựng được một “sự nghiệp” vững vàng tại đây, luật sư Robert NG muốn tiến xa hơn một chút về danh vọng. Ông nuôi mộng làm lãnh tụ…như mộng bình thường của hầu hết người mình…khi có cơ hội. Ông tham gia vào một số hội đoàn có tiếng về chuyên môn cũng như chính trị…, viết những bài báo nẩy lửa về luật pháp, về chính trị., về kinh tế, tham gia trong những chính phủ lưu vong được thành lập. Và cũng vì thế, một lần nữa, ông lại thấy “hố” vì cái tên họ “lai căng” của mình. Giải pháp cuối cùng, ông lấy một bút hiệu thay cho tên thực của mình trên các bài viết cũng như  khi tham gia trong các hội đoàn. Dần dần người ta quen gọi cái bút hiệu đó…thay vì tên trên giấy tờ của ông. Hú vía!

    Bà “luật sư”, vợ luật sư Robert NG rất thỏa mãn với những gì ông chồng tạo dựng và mang lại cho bà. Bà có thể đi dự các party của giới giầu sang ở đây…như  các party của các bác sĩ chẳng hạn. Người ta có nhẫn năm sáu cara, bà cũng theo được. Người lái Mercedise, ông bà cũng đi Lexus đời mới…Bà chỉ bực là cái hội luật gia luật xương của ông cứ xìu xìu ển ển với mấy cụ già…không còn hành nghề nữa và cũng hết gân để…khiêu vũ. Chuyện của mấy cụ này quay đi quẩn lại ở mấy vụ án lớn thời Cộng hòa…Thâm cứu từ luật Hồng Đức sang luật Gia Long…tới luật Gia đình của bà Nhu…nghe phát chán.

    Quan điểm chính trị của Luật sư Robert NG càng ngày càng đi tới chỗ mềm dẻo…sẵn sàng hy sinh trở về Việt nam cùng nhà cầm quyền đương thời xây dựng lại đất nước đang là một trong những quốc gia nghèo nhất thế giới dưới chế độ Xã Hội chủ Nghĩa…miễn là người Cộng sản chấp nhận…để ông được thực hiện tâm nguyện. Theo ông, nếu không nắm lấy thời cơ, để những thằng chẳng ra gì…chiếm mất, sẽ làm hỏng cả đại sự. Ông được một tờ nhật báo Việt ngữ địa phương ngầm ủng hộ, sẵn sàng đăng những bài tham luận của ông. Xuyên qua những hoạt động chính trị của mấy người như kiểu ông luật sư Robert NG, nhiều người tỵ nạn đã thở dài ngao ngán. Họ đặt vấn đề có phải mấy người đó là cộng sản nằm vùng không…Nếu không, hóa ra những người quốc gia…sau một thời gian sống sung sướng bên trời tây…đã quên cái hận mất nước rồi chăng…Thật đau lòng. Nhưng nghĩ cho cùng, ông luật sư chẳng phải là một tên Cộng sản…vì nếu là Cộng sản, ông đã..hoan hỉ ở lại với bác và đảng rồi, chẳng mất công sang đây…lo lắng đến độ phải thay họ đổi tên. Ông cũng chẳng phải là người quốc gia…tuy hình như có thời ông đã tham chánh trong chính phủ miền Nam Việt Nam hay được bầu vào quốc hội gì đó. Nói đúng ra, ông chỉ là hạng…mà có thời báo chí Sài gòn đặt ra một từ ngữ vô cùng chính xác để chỉ những người như ông, đó là bọn “cỏ đuôi chó”. Gió thổi chiều nào, họ ngả theo chiều đó. Cộng sản ngày nay tuy có hơi thất thế trên thế giới…nhưng vẫn yêng hùng thống trị bảy mươi hai triệu dân Việt Nam…nghĩa là chúng còn mạnh để có thể ban phát phúc lợi cho những ai theo chúng. Vì

thế, ông luật sư mới hăng hái vọng về cố quốc để tình nguyện hy sinh cho đảng và dân tộc như thế. Ông và những người đồng quan điểm nói đó là một phương thức chống cộng một cách trí thức chứ đâu có “bình dân giáo dục’ như bọn người cứ cầm cờ biểu tình chống chiếc lung tung ngoài đường phố! Biết được ước vọng của chồng, bà luật sư ngong ngóng ngày trở về với áo mũ xênh xang của ông để bà cũng được thơm lây.

    Bà luật sư còn hơi một chút lo về cậu con bác sĩ nha khoa(không nên dùng chữ nha sĩ…như các ông không có bằng bác sĩ thời xưa ở Việt Nam)…nếu không biết làm ăn…mà theo cái lối…chân chỉ hạt bột của mấy cậu trẻ ngày nay…chỉ có nước húp cháo, uổng mất bao công lao học hành. Bà nhắc chừng cậu ta…phải quảng cáo…nhiều trên báo chí, các đài phát thanh, truyền hình với những cái quảng cáo đọc lên như rót vào tai, người ta nghe một lần là không thể quên được mới ăn tiền.

    “Dù ai buôn đâu, bán đâu,

      Nhớ hẹn nha sĩ, rủ nhau mà về,

      Dù ai buôn bán trăm nghề,

      Nhớ hẹn nha sĩ phải về sửa răng…”

    Phải “văn chương” như vậy mới đi vào lòng khách hàng…

    Tội nghiệp cho mấy anh bác sĩ, luật sư, thiếu “ngón nghề quảng cáo” để câu khách, thiếu…mánh lới cạnh tranh,  cứ ngồi vêu ra. Có vị luật sư mở văn phòng, lại còn phải làm thêm nghề phụ để lấy tiền chi phí “overhaed”. Nhiều ông khùng còn tham gia những chương trình cãi thí, khám bệnh miễn phí nữa chứ. Bác sĩ thì phải nhiều tiền…chứ dại vào làm ở bệnh viện,

lương ba cọc ba đồng, có hơn gì anh kỹ sư điện tử…Trong cái xã hội hưởng thụ này, không tiền thì danh cũng khó mà nổi được.

    Hôm sinh nhật của ông luật sư nhằm vào một ngày thứ bảy, ông bà có tổ chức một buổi BBQ tại sân sau tòa nhà trên sườn đồi của mình. Khách chỉ gồm ba bốn người bạn thân của ông gồm bác sĩ Trạch,  dược sư Thái và ông thẩm phán Minh. Ba nhân vật này là bạn thời trung học với ông Robert và đều không theo nghề cũ từ thời sang đây. Vì thế, ông luật sư nổi bật nhất…vì đã hành nghề nhà từ mười mấy năm rồi và chắc chắn mấy bạn ông không thể có được một dinh cơ như ông vì dù tòa nhà chưa phải là mua đứt nhưng dễ mấy ai trả nổi hơn tám ngàn đồng “payment” một tháng, chưa kể tiền thuế thổ trạch hơn chín ngàn, tiền insurance hơn ngàn một năm như ông.

    Buổi chiều nắng chưa tắt, nhưng sân sau nhờ bóng tòa nhà và mầu xanh của mấy cây thông đã rợp mát. Bồn hồng rực rỡ những hoa.  Bốn ông bạn được dịp gặp nhau ngất ngưởng chén chú chén anh. Mùi BBQ thơm nức. Các bà quây quần trong familyroom xem Paris By Night chờ đợi thịt chín.

    Cựu bác sĩ Trạch ngồi gần một gốc hồng màu cam rất đẹp, khen:

    – Anh lấy giống hồng ở đâu mà đẹp thế này?

    Luật sư Ronert cười, nhìn vào trong nhà:

    – Bà nhà tôi gửi mua tận Hòa Lan đấy anh. Loại “hồng” mầu xanh này là loại mới được tạo giống mới nhất hiện nay, có tên là Barbara…Còn loại mầu cam như phấn kia là Lucy Ball, loại hai mầu ở góc trái là

hồng Brigid…Trông thế chứ mỗi một loại đều có tên cả đấy. Ở vườn này không có cây nào vô danh hết…

    – Ra là thế…chơi cũng mất công nhỉ.

    – Cái bồn tulip kia mới công phu chứ…Các anh thấy đó,ù bên mình làm gì có tulipe mầu đen, mầu xanh như thế kia..cũng mua trực tiếp từ Hòa Lan. Mỗi mùa, sau khi hoa tàn, mình phải đào chúng lên lấy củ, để trong freezer, năm tới cấy lại thì hoa mới lớn và nhiều. Nếu không làm vậy, chỉ chơi được hai năm là phải mua đợt khác. Mắc lắm.

    Câu mắc lắm đã làm cho mấy ông bạn khựng lại, không bàn tán về hoa nữa.

    Ông cựu thẩm phán Minh thấy ông luật sư hỏi tới mình:

    – A, cháu Khánh nhà anh bao giờ ra trường vậy?

    – Xong cái tiến sĩ luật rồi…cháu đang soạn thi bar kỳ tới…không biết thế nào…

    Ông luật sư lắc đầu:

    – Cái J.D ở đây Mỹ nó không gọi là tiến sĩ luật khoa đâu. Vì cùng một chương trình, những sinh viên lên từ trường trung học, khi tốt nghiệp, chỉ được cấp bằng LLB tức cử nhân luật. Còn những người đã có sẵn một bằng cử nhân khác, qua chương trình này…tốt nghiệp, họ được cấp bằng J.D. Muốn có bằng cao học luật tức LLM, cả hai loại sinh viên tốt nghiệp này đều phải học ít nhất hai năm nữa…

    Rồi ông cười, tự mãn:

    – Ngay như tôi đã…tốt nghiệp tiến sĩ luật từ bên Tây, mà cũng chẳng mấy khi vỗ ngực mình là PhD…

    Nói xong, ông lại thấy hơi khớp với khách.

    Mấy người bạn dù chẳng nhớ ra ông đậu tiến sĩ hồi nào, nhưng cũng không tiện bác bỏ. Riêng ông cựu thẩm phán hơi ngượng vì điều đó ông cũng đã biết…Nhưng thấy mấy ông luật sư mới ra trường ở đây xưng như vậy, ông cũng tiện miệng nói ra, không ngờ bị ông bạn bắt bẻ, nên cũng nói chữa:

    – Đúng là như vậy, nhưng mấy anh ở đây dùng chữ như thế, mình cũng quen miệng thôi…

    Ông cựu bác sĩ Thái muốn chữa thẹn cho ông cựu thẩm phán:

    – Chẳng sao…vì nó cũng có chữ “Doctor sau chữ  Jurydic, tương tự như mấy ông Cheropratic doctor vậy. Ở đây như thế là thường…vì có những ông Break Doctor, Light Doctor cho nghề sửa xe nữa là…

    Ông luật sư Robert NG chặn ngay:

    – Nha khoa thì khác ạ. Ở Việt Nam mãi sau này các sinh viên tốt nghiệp mới được cấp bằng bác sĩ Nha khoa như ở đây…còn không thì chỉ là Nha sĩ “thường” thôi.

    Ông tiện miệng khoe luôn:

    – Thằng Michael nhà này…có tên trong sách Who is Who của Mỹ đó. Phải là top ten mới được vào sách này…

    Ông biết các bạn mình củng chẳng lạ gì cuốn Who is Who…nhưng vẫn nói ra. Cựu thẩm phán được dịp trả đũa, cười toét:

    – Cũng khá…Ở đây một vài vị luật sư từng quảng cáo mình có tên trong loại sách đó. Nhưng…theo tôi, nó cũng tương đối thôi. Thằng con nhà này, từ thời học trung học, cũng được chọn trong Who is Who…vì tốt nghiệp bốn chấm. Nhưng…có điều, khi nó được nhận vào một trường đại học tư ở đây…chỉ sau vài tháng thấy đuối trông thấy.

    Ông cựu Dược sĩ hỏi hơi ngớ ngẩn:

    – Sao vậy?

    Ông Minh cười buồn:

     – Con mình top ten trong cái trường công lập…mà đa số là Mỹ đen với Mễ…trong khi những đứa học trường tư thường là bọn trắng “con nhà” với những điều kiện tốt và giáo sư giỏi thì dĩ nhiên cái top ten của mình làm sao so với người ta. Mình cứ thấy con mình bốn chấm…đã thỏa mãn khen rầm lên…trong khi có thể bao gồm cả…cái A của chương trình ESL nữa! Vì thế cuốn Who is Who cũng có một giá trị rất tương đối thôi…Hồi trước, tôi cũng rất hãnh diện…khi bỏ ra một số tiền…để con mình “lên sách”…nhưng sau nghĩ lại…là chỉ làm giầu cho nhà xuất bản cuốn sách thôi.

    Ông cựu dược sư góp lời:

    – Mình cũng mới có người viết cuốn “Vẻ vang dân Việt” trong đó sưu tập những người Việt, nhất là giới trẻ có thành tích từ việc học cho tới công cuộc làm ăn…của chúng ta tại các quốc gia cư trú.

    Ông Trạch rở giọng gàn bát sách:

    – Cũng tốt thôi…nhưng có điều mình nhìn chung quanh thử xem. Một Elbert Einstein, một Von Brown nổi tiếng nhất thế kỷ hai mươi…ta đâu có thấy người Do Thái hay Đức xưng tụng họ làm “vẻ vang” dân Do Thái hay dân Đức đâu. Có lẽ vì mấy ông này..không còn là người của họ nữa! Chúng ta có Nguyễn Xuân Vinh là một trong những người Việt được biết đến nhiều…nhưng

sợ rằng chính ông cũng không dám nhận những lời xưng tụng mình…vì những khoa học gia như ông quả là không thiếu ở cái đất nước này. Một tiến sĩ không gian, ông Carl Sagan, người hoạch định chương trình Pioner 11 được phóng lên không gian từ hai mươi mấy năm về trước, trong đó, ông đã vẽ một người đàn ông và một người đàn bà của địa cầu chúng ta…và rất nhiều tín hiệu để nếu trong vũ trụ còn có một loài sinh vật văn minh, họ sẽ biết sự có mặt của chúng ta trên một hành tinh là trái đất. Để trả lời một câu hỏi là liệu người không gian có hiểu những tín hiệu đó không. Ông Sagan đã hóm hỉnh nói rằng ông chỉ sợ…cái tín hiệu mà họ khó hiểu nhất…là hình hai người đàn ông và đàn bà. Một khoa học gia như vậy…mà nay thường xuất hiện trên TV trong các chương trình dạy…khoa thiên văn cho các trẻ em tiểu học…mà cái show của ông ta còn kém cả những cái talk show ít ăn khách nhất tại đây chứ không dám so sánh với mụ Mỹ đen Oprah hay anh chàng Jeno.  Điều đó để chúng ta rút một bài học về khiêm nhượng…nhất là đừng để cho con cháu chúng ta trở thành những người kiêu ngạo không phải lối. Nếu bỏ ngoài chính kiến…thì một phi hành gia tên Tuân được Nga Sô phóng lên không gian mấy mươi năm về trước…phải làm vẻ vang cho dân Việt hơn là phi hành gia họ Trịnh vừa được Mỹ gửi lên không gian mấy năm gần đây…vì phi hành gia Tuân vẫn là người Việt…còn ông Trịnh của chúng ta đã không còn là người của chúng ta nữa…mà là một công dân Hoa Kỳ…cũng như một người phi hành gia gốc Nam Mỹ, gốc Phi Châu…mà ngày nay người ta không ai nhắc tới nguồn gốc dân tộc của họ nữa.

    Thấy ông cựu bác sĩ nói hăng quá…sợ lại chạm tới cái tên Mỹ của chủ nhà, ông cựu thẩm phán Minh muốn gỡ lại cái việc trả đòn vừa rồi, nên cười, nói:

    – Anh nói thế chứ…dù có vô quốc tịch chăng nữa, mình vẫn là giống nòi Việt mà…và nếu chúng ta nổi tiếng…thì cũng sẽ có người…nhớ chua thêm một câu “người Mỹ gốc Việt” là vẻ vang rồi còn gì.

    Cựu bác sĩ Trạch lắc đầu:

    – Tôi lại quan niệm khác. Chúng ta chỉ làm vẻ vang dân tộc mình khi mình còn là người Việt hoàn toàn, nghĩa là vẫn mang quốc tịch Việt Nam, và nhất là sự vẻ vang đó là một lợi ích cho dân tộc mình, cho đất nước mình. Chúng ta thù ghét bọn cầm quyền cộng sản Việt nam chứ chúng ta không thù ghét phi hành gia Tuân hay nhạc sĩ Sơn…một nhạc sĩ dương cầm Việt nam chiếm giải nhất cuộc thi dương cầm ở Mạc Tư Khoa…gần đây. Giòng máu dân Việt hun đúc ra các anh ấy chứ không phải cái chế độ Cộng sản sinh ra những con người này.

     Mùi thịt nướng đã bay vào tới tận familyroom khiến các bà ùa cả ra sân, xôn xao quanh cái lò nướng.

    Bà Trạch khen:

    – Thịt dậy mùi quá chừng. Chị Ấm…à…không, chị Bob chứ nhỉ…ướp khéo quá trời.

    Bà luật sư  Robert NG hơi ngượng, gạt đi:

    – Cái bà này…Ấm thì cứ gọi là Ấm chứ…gì mà bóp… với biếc…

    Bà Minh lớn tuổi nhất, khẽ cười:

   – Sang đây…quí vị còn làm ăn được…mới có nhu cầu đổi tên Mỹ chứ bọn già như nhà tôi cứ xài tên cúng cơm cho tiện.

    Thực ra bà muốn ám chỉ tên Việt…nhưng dùng chữ cúng cơm cho có vẻ mình là người quê mùa…hơn chị em.

    Bà luật sư bắt lời ngay:

    – Chị nói thế mà đúng đấy…ngay nhà tôi cũng chỉ dùng tên Mỹ khi cần như khi ra tòa chẳng hạn thôi…huống chi chị em mình.

    Câu nói tuy nhún nhường, nhưng vẫn không khỏi có ý khoe khoang.

    Các bà đã gắp thịt ra các đĩa để đưa tới bàn các ông ngồi. Dù sao, mấy bà này cũng còn giữ được cái “đức tính hầu chồng, nuôi con”, không bắt các ông phải “get line” như bọn trẻ ngày nay.

    Cách ăn kiểu “selfserve” và cái văn minh “đĩa giấy, xiên muỗm nhựa” là một thói quen rất tốt mà chúng ta học được của người Mỹ. Nó vừa giản tiện…lại có tính cách bình đẳng, tuy không được trịnh trọng…như kiểu ngồi bàn của mình hay người Pháp. Ở bên này còn ai có tiền mướn người hầu, kẻ hạ như thời ở trong nước. Vì thế khách khứa tự lo lấy là tiện nhất. Ăn xong dù không hết, cứ tự nhiên tống cả đĩa, muỗm và đồ ăn thừa vào túi rác cho được việc “sổ sách”. Tan tiệc, dù ở nhà bạn hay ngoài tiệm, ai muốn lấy đồ ăn còn dư để mang về ăn sau hay mai đem đi làm…khỏi mua đồ “lunch” thì xin cứ việc…tự nhiên.

    Sau khi lấy phần của mình, các bà tới ngồi chung bàn với các ông để cùng ăn cho vui.

    Ông luật sư Robert hỏi cho có chuyện:

    – Các bà xem Paris By Night hay chứ?

    Bà Trạch giọng dề ra:

    – Gớm…cái cô “ái nữ” ca sĩ Thái Thanh…điệu ơi là điệu…

    – Thì mẹ nào con nấy mà…rồi cũng sẽ là tiếng hát “vượt thời gian đấy”.

    Bà Minh giọng trầm xuống:

    – Tôi thì…không “nuốt” nổi câu chuyện kẻ hứng người nâng của hai vị nam nữ MC…cứ như là dưới mắt không có ai…

     – Ôi bà chị khó tính quá…bây giờ chứ đâu phải thời Tự Lực Văn Đoàn nữa…Hiện người ta là number one đấy. Khán giả ai cũng khoái…

    – Tôi sợ có ngày…họ hết đề tài…quanh mình sẽ lại mang mả tổ người ta ra mà diễu thôi…

    Ông cựu thẩm phán gạt ngang cái phê bình chết người của bà phu nhân, nói:

    – Bà biết cái gì…Những người làm MC người ta thường tìm những câu chuyện vui trong sách báo, rồi nhờ tài lanh lợi, giọng kể chuyện dí dỏm cống hiến cho khán giả mấy phút mua vui để câu giờ…chứ ai có thì giờ ngồi nặn óc nghĩ ra. Mà bà phải biết…đã là chuyện tiếu lâm…dù Việt hay Tây…cũng phải dính líu tơiù sếch siếc chứ làm sao mà đứng đắn được? Các cụ nhà ta chả để lại những câu chuyện nghe nổi da gà là gì…

    Nổi da gà…cái ông này chả biết dùng chữ nghĩa gì hết trọi.

    Bà chủ nhà muốn chặn cuộc đấu khẩu của hai ông bà bạn già, nói qua chuyện khác:

    – Con nhỏ hát cải lương thời mình mới vô Nam…bây giờ nổi quá trời.

    Bà Trạch gật đầu:

    – Cô ta hát những bài dân ca nghe cũng ngọt ngào lắm chứ. Đại chúng người ta thích thế.

    – Ờ…mấy hồi gần đây bị người ta hô hào tẩy chay vì…về Việt Nam hát cho các cán bộ cao cấp Việt Cộng nghe…Thế mà cũng chẳng lại…

    Ông luật sư Robert cười lớn tiếng:

    – Vớ vẩn bỏ mẹ đi ấy…Đó cũng là cách giao lưu văn hóa…phản đối cái gì…Hô hào tẩy chay bao nhiêu, cô nàng càng nổi tiếng bấy nhiêu. Mình phải hoan hô cái can đảm của cô ta nữa ấy chứ…

    Ông cựu dược sư Thái cười:

     – Cả cái ông nhạc sĩ “yêu em vừa dài…vừa lâu nữa”

    Bà vợ ngồi cạnh đấm nhẹ vào vai ông:

    – Yêu em dài lâu….chứ vừa vừa cái gì…Lại muốn làm nghề MC đấy à?

     – Hừ cái bà này lạ…chỉ xuyên tạc thôi…nó dài…và yêu được lâu thì nói nó vừa dài lại vừa lâu cũng được…chứ sai văn phạm Việt Nam sao…

    Mọi người đều cười rộ.

    Câu chuyện tếu đang tới hồi sôi nổi thì ngoài cửa có tiếng chuông. Bà chủ nhà vội bỏ bàn ăn đi ra.

    Michael dẫn Hoa vào. Gặp mẹ, anh cười, nhìn sang Hoa:

    – Mami, đây là Hoa, bạn con.

    Hoa cúi đầu chào bà luật sư bằng tiếng Việt:

    – Con kính chào bác.

    Cô gái nghĩ mẹ của Michael thích mình dùng tiếng Việt hơn, nhưng thực ra, bà ta chẳng có phản ứng gì thuận lợi hơn cho Hoa:

    – Được, mời vào.

    Thấy nhà có khách ăn tiệc ngoài sân sau, Michael hỏi mẹ:

    – Khách của ba mẹ…con ra được không?

    Chàng theo đúng phong tục ở đây, làm gì cũng phải hỏi ý kiến người có thẩm quyền. Bà luật sư nhìn Hoa hơi lưỡng lự, nhưng cuối cùng gật đầu:

    – Thôi được, ra đi.

   Ba người ra khỏi cửa sau, mọi người đều quay ra nhìn cậu bác sĩ nha khoa và cô bạn gái.

    Bà luật sư cười gượng:

    – Cháu Michael…

    Michael hơi gật đầu:

    – Hi…hi!

    Hoa cúi đầu như có thể cúi được sâu đến đâu tốt tới đó:

    – Cháu kính chào quí bác.

    Chỉ có bà cựu thẩm phán Minh là để ý tới cách chào hỏi của hai người.

    Ông cựu bác sĩ cười, nói:

    – Đã ăn gì chưa…hai cô cậu dùng BBQ đi cho vui.

    Bà luật sư nhìn ra lò nướng, nói lại bằng tiếng Mỹ vừa đủ để Michael nghe:

    – Ăn đi…thịt ở đàng đó.

    Michael và Hoa đều nói “thank you” rồi cầm đĩa tới lấy đồ ăn. Bà luật sư trở về chỗ, nói:

    – Hôm nay cháu làm nửa buổi thôi…mà bây giờ mới về…

   Câu than xa xôi khiến ông luật sư phải đỡ lời:

    – Thanh niên thì thế…chứ đâu như bọn già mình, xong việc ở văn phòng làchỉ…còn có nước là về nhà thôi…chứ còn biết đi chỗ nào nữa.

     Ông cựu dược sư tưởng Michael và Hoa cặp bồ với nhau đã lâu, gật gù nói:

     – Cô này con ông trung tá Thành đây mà. Gia đình họ cũng nền nếp lắm…chống Cộng một cây!

    Câu nói của ông cựu dược sư khiến hai vợ chồng ông luật sư đều bối rối. Ông chồng rất ái ngại ở điều “chống Cộng một cây”, còn bà vợ thì ngỡ ngàng và sợ bạn bè tưởng Hoa là “girl friend” của Michael…người mà bà thực sự chưa biết có xứng với con bà…như bà hằng mong muốn không. Theo bà, người vợ của ông con bác sĩ thì không là bác sĩ cũng phải là dược sĩ hay luật sư…chứ thứ đi làm ba cọc ba đồng, vô danh tiểu tốt thì không được. Vì thế, vừa mới thấy Michael và Hoa đưa nhau vào nhà, bà lắc đầu, nói:

    – Chắc cháu nó mới quen thôi…đây là lần đầu tiên tôi gặp cô này…Con một ông trung tá thời xưa hả anh?

    Ông luật sư thì lắc đầu:

    – Hừ…mấy ông HO sang đây…cũng nhiều chuyện lắm.

   Ông cựu dược sư cười:

    – Cũng tùy người thôi…

    Rồi ông chậm rải:

   – Anh ấy cũng là chỗ tôi quen biết… được lắm.

     Ông muốn nói vào cho hai trẻ chăng.

    Vợ chồng ông luật sư không nói gì nữa. Bỗng từ nhà trong có tiếng đàn dương cầm dạo một bản nhạc cổ điển tây phương. Mấy người lớn vừa ăn vừa lắng nghe. Một lúc, ông cựu thẩm phán gật gù:

    – Tiếng đàn được lắm…

    Bà chủ nhà cười:

    – Nhật cái gì cũng bắt kịp thiên hạ…Cái Yamaha này…đâu có kém đàn của những nhà nổi tiếng lâu năm của Âu châu…

    Không biết bà chủ nhà khoe có đúng ý của ông Minh không…vì có thể ông khen tiếng đàn của người đánh. Nhưng cuối cùng, người ta cũng bàn tán sơ qua về các hiệu đàn, dù chẳng ai hiểu rõ về vấn đề này. Riêng ông bà chủ nhà thì biết…tiếng đàn đó không phải là của cậu con…vì anh này mới học đàn với một vị giáo sư dương cầm vào mỗi buổi sáng chủ nhật chưa được một năm. Nghe quảng cáo thì ông này là một nhạc sư đậu tiến sĩ âm nhạc ở DoThái…và là giáo sư âm nhạc của vài trường đại học nổi tiếng trong vùng. Đúng hay không cũng chưa có người nào kiểm chứng.

    Chơi đàn chừng mươi phút, Hoa đứng dậy thu mấy đĩa đồ ăn của hai người đổ vào bao rác, rồi trở lại, nói:

   – Michael cho Hoa về đi…

    Michael đưa Hoa ra sân chào mọi người để về.

    Mùa hè, tám giờ chiều, trời cũng còn sáng. Đến lúc phải bật đèn thì tiệc vui cũng tàn.

                                                   CHƯƠNG XII

    Ngày ba mươi tháng tư đã qua được cả gần nửa tháng rồi…mà dư âm còn để lại những bàn tán, ấm ức của một số người trong cộng đồng. Sở dĩ có điều nọ tiếng kia là vì từ mấy tháng trước, ngoài Liên Hội người Việt, một “cơ chế dân chủ” mới được thành lập do một cuộc “phổ thông đầu phiếu” với một con số cử tri được thông báo là hơn mười hai ngàn người, chọn ra một liên danh để gọi là Ban Đại Diện chính thức của cộng đồng người Việt tỵ nạn để ăn nói với chính quyền địa phương, tranh đấu cho quyền lợi chung của người tỵ nạn và nhất là có đủ uy tín để đối đầu với bọn Cộng sản, nhất là những tên của tập đoàn Hà Nội, nhờ sự cởi mở của Hoa Kỳ, sang đây mở chiến dịch tuyên truyền cho chính sách gọi là đổi mới của chúng. Trong ngày ba mươi tháng tư có hai địa điểm tổ chức ngày “quốc hận”. Một trong những người tức giận nhất là Thăng. Các chiến hữu được anh mời…cuối cùng lại chia hai phe. Những người định cư ở đây từ trước thì vẫn hợp tác với các hội đoàn đã thành lập từ lâu, những người tự coi như hiểu biết nhiều về cách tranh đấu thế nào cho có hiệu quả, nghĩa là phải được thành phần dân cử ở đây thấy sức mạnh của cộng đồng mình để họ nể vì và hết lòng ủnh hộ nguyện vọng của mình tại nghị trường ngõ hầu thu được những lá phiếu của người Việt trong các cuộc bầu cử tương lai. Các chiến hữu, phần đông là những vị mới sang Mỹ theo diện HO thì thường vẫn còn căm thù kẻ đã giam cầm mình suốt mười mấy năm trong những nhà tù khổ sai, cướp đi cả cái tuổi thanh niên khiến người nào còn sống sót về được nhà tuổi đời chồng chất,thân tàn ma dại. Vì thế tới đây, thấy anh em sang trước chống Cộng một cách “tà tà”,họ đâm bực mình, muốn làm một cái gì “mạnh”…mà mạnh ở đây tức là phải phô trương lực lượng một cách ồn ào để mọi người đều biết bằng những phương cách giống như thời Cộng Hòa như meeting, biểu tình rầm rộ với cờ xí, biển ngữ, người người tham gia cho đông đảo…

    Ít người còn chanh chua đề cập tới quý vị lãnh đạo của cộng đồng  như là những người vô công rỗi nghề…vì đang được lãnh tiền trợ cấp…đủ mọi loại…kể cả tiền tàn phế vì…bệnh tâm thần nữa…không phải lo gì, thừa thì giờ để làm những chuyện “ruồi bu”. Cứ việc hò hét đi…cứ việc hoan hô, đả đảo đi để xem thằng Việt Cộng có rụng sợi lông nào không, có thấy thằng Mỹ nào chạy đến ôm chân không! Để mấy anh mắc bệnh tâm thần…đại điện khối người Việt hải ngoại nói chuyện với Hà nội…thì hóa ra…bọn Việt ở đây đều…là những đứa từ nhà thương Biên Hòa ra cả sao? Thực tội nghiệp! Sự trung dung không tìm thấy…mà chỉ còn lại hai thái cực.

     Mấy hôm rồi Thành định làm một nhịp cầu thông cảm giữa đôi bên. Nhưng vừa đưa ý kiến, Tâm đã gạt phứt đi ngay:

    – Thôi đi ông ơi…mình bây giờ còn ký lô nào nữa đâu mà hòa với giải.

     Thành cau mày:

     – Cứ nói như em…thì còn nghĩa lý gì nữa?

    – Hừ, nghĩa lý gì à? Từ lâu, anh đâu có còn “sinh hoạt” với các hội đoàn ở đây thì ai còn nể lời anh nữa…Còn các “cụ” HO chẳng thấy mặt anh trong các cuộc biểu tình của họ thì cũng coi như anh là tên mất gốc rồi…thì nói ai nghe? Nghĩa lý nó ở chỗ đó đấy ông ơi.

     Tâm nói cũng đúng. Sở dĩ lâu nay  Thành không tham gia tích cực trong các ngày lễ lạc…vì nghĩ rằng cái thời điểm hoạt động của mình đã qua rồi. Mười mấy năm về trước, ông cũng đã từng cùng các bạn thân phát động những phong trào cứu người vượt biển, cầm thùng đi xin tiền ở chợ búa để những con tầu vớt người tị nạn trên biển đông có phương tiện ra khơi, tổ chức những ngày tháng tư đen…Nhưng bây giờ, những hội đoàn hoạt động một số phải dựa vào các fund của chính phủ là đường lối không hợp với ông. Còn lớp người mới sang đây ngày một đông, quá nhiều người hăng say với những tranh đấu ồn ào, mất tiềm năng một cách vô ích…nên Thành rút lui vào phía sau…Cho dù cả hai bên,

anh đều có bạn bè, hay ít nhất là chiến hữu xưa, nhưng nói cho cùng, ông có mở lời…chưa chắc đã mấy ai nghe…rồi chả bõ làm trò cười cho thiên hạ.

    Thành đành ngồi thở dài chán nản. Buổi chiều thứ bảy chầm chậm qua thềm.

    Có tiếng mở cửa,  Thành quay lại. Tuấn vừa đi vào, trên tay ôm một xấp báo. Thường những ngày cuối tuần, các “báo chợ” đầy dẫy khắp nơi, vừa nhật báo, vừa báo tuần, bán nguyệt san có cả mười mấy tờ, độc giả tha hồ đọc.  Thành đưa tay nhận xấp báo Tuấn trao cho. Tuấn nhanh miệng, nói:

   – Cha chả, ba đọc đi…các ông ấy chửi nhau loạn cả lên.

     Thằng nhỏ dùng chữ chửi nhau có thể không chỉnh, nhưng vốn tiếng Việt củûa nó chỉ có bằng ấy. Nhưng nói cho cùng…nếu dùng chữ tranh luận thì sự việc lại không xứng với từ ngữ.  Thành mở rộng một vài tờ báo ra, vấn đề tranh cãi cũng chỉ lằng nhằng vì cái danh xưng “đại diện cộng đồng” và cái chính danh của một người quốc gia tỵ nạn của các phe nhóm. Cái nón cối như là những “ám khí” của các tay Ninja quăng ra tấn công nhau.

    Tuấn ngồi xuống bên cha, ghé mắt vào những trang báo do  Thành đang lật từ từ trên bàn. Để cho cha xem qua các bài đó một lúc, Tuấn lên tiếng:

    – Ba à, mấy hội người Việt của mình tranh đấu không “logic” chút nào cả… họ không thể nói chuyện được với nhau…thì làm sao nói chuyện với bên ngoài, với người bản xứ…với chính quyền địa phương. Trong hội học sinh của chúng con…tháng trước cũng có đứa bàn vấn đề đi dự ngày 30 tháng Tư với bên nào…rồi cũng cãi nhau om cả lên.

     Thành gấp mấy tờ báo lại, ngửng lên, ngẫm nghĩ một chút, rồi thở dài:

    – Nó hỏng ngay từ trong gia đình…cha, mẹ con cái còn không đoàn kết, hợp nhất được với nhau…nói gì đến hội đoàn, đến cộng đồng? Cái cơ cấu căn bản của loài người nói chung, của người mình nói riêng bị chính cái lý tưởng “tự do” của nó phá vỡ đến không thể hàn gắn…Cách đây ít thập niên, cha mẹ trong gia đình Mỹ, còn nhiều quyền sửa phạt, dậy dỗ con cái…nhưng đến nay thì hết rồi. Một ông luật sư Mỹ trả lời một cuộc phỏng vấn trên một đài phát thanh Việt Nam, đã thổ lộ là thời còn bé, ông cũng bị cha mẹ ông đét dít luôn ấy chứ, đến ngày nay thì khác rồiù…Cái tiếng “abuse” nó đã nhân danh quyền tự do của con người mà tàn phá những tương quan giữa các thành phần trong gia đình…và từ đó, nó lan rộng ra tới xã hội, tới thế giới. Cái lẽ phải, lẽ trái lẫn lộn khó phân biệt vì nó được giải thích theo quyền lợi chứ không do cái luật thiên nhiên lúc ban đầu.

    Tuấn ngớ người ra:

    – Vậy thì bọn chúng con làm sao mà sống?

     Thành lắc đầu:

    – Tùy từng mỗi gia đình thôi…

    Hoa từ lầu đi xuống, thấy bố vẫn còn ở nhà, cô đến bên khẽ hỏi:

    – Chiều nay ba không đi chơi đâu à?

     Thành giật mình, ngước nhìn con, lắc đầu:

    – Không.

    Thấy con gái ăn mặc chỉnh tề, ông mỉm cười, hỏi:

    – Con ra phố đấy à?

   – Vâng…Michael rủ con đi mua ít đồ on sale ở Macy’. Ba có cần mua gì không ạ?

     Thành thấy con có bạn cũng vui vui, ông lắc đầu:

    – Không cần gì cả.

    Thấy có mặt Tuấn, Hoa khẽ nói:

    – Tuấn à, có cái cô Thu nào gọi đó…

    Thành nhìn sang Tuấn làm nó hơi lúng túng, cười gượng:

    – Cô thủ quỹ mới của hội chúng em đấy mà…

    Hoa mỉm cười, rồi nói:

    – Thì phải gọi lại người ta…Ba con đi…

     Thành gật đầu, dặn với:

    – Lái xe cẩn thận.

    – Vâng, ba đừng lo.

    Quay lại, Tuấn đã bỏ lên gác, Thành nhìn ra ngoài, khẽ thở dài.

    Hoa khép cửa dưới ánh mắt nhìn theo của Thành. Cô cũng hiểu sự quan tâm của cha đối với mình. Tự nhiên trong lòng cô nhúm lên một lời tự hứa là từ nay, mình sẽ không bao giờ để bị lầm lỡ một lần nữa.

    Michael sẽ hết làm việc vào khoảng hai giờ rưỡi, Hoa ghé qua đó để cùng đi với anh. Hai người đã khá thông cảm với nhau, chỉ còn ngại một điều là gia đình Michael…có một cái gì đó khác với gia đình của Hoa. Họ nghĩ mình là thành phần danh giá trong xã hội chăng, giầu có chăng. Chuyện đó đâu có liên quan gì tới hạnh phúc của con cái? Riêng chuyện “lầm lỡ” của cô, Hoa nghĩ rằng sẽ có lúc phải thố lộ với Michael,

nếu chuyện của hai người tới một giai đoạn nào đó. Trong cái xã hội tân tiến nhất thế giới này, chuyện trinh tiết của người thiếu nữ không còn quan trọng nữa. Quá một nửa các nữ sinh tốt nghiệp trung học đã “hưởng thụ” thú vui của “sex” rồi. Có những trường tiểu học, người ta dạy học sinh từ lớp năm trở lên cách xử dụng những cái condom để ngừa thai. Thay vì dùng “vật thật”, có lẽ vì “nó” còn bé quá, người ta đã phát cho mỗi đứa một quả chuối để chúng thực hành bài học. Tuy nhiên, với một cô gái Việt Nam, chuyện đó cũng còn là một sự đáng tiếc.

    Khi Hoa tới nơi, Michael cũng vừa làm xong một người khách cuối cùng. Nghe thấy tiếng gõ cửa, Michael vội vã ra đón, với nụ cười thân thương:

    – Xinh lỗi Hoa, ngồi chơi đợi tôi một lát nhé.

    Hoa cười vui, khi bắt tay Michael:

    – Ồ, không sao, Michael đi lo chuyện mình đi.

    Hoa ngồi xuống ghế ngoài phòng khách, cầm lấy một tờ báo, đọc vài cái đề mục, chờ Michael.

    Michael vào thu dọn đồ nghề, rửa vội tay, mặt mủi, cởi cái áo choàng làm việc, mặc nhanh cái jacket, loại phổ thông. Cũng giống như phần đông trẻ Việt Nam lớn lên tại Mỹ, Michael rất thật thà. Đó là một đức tính tốt mà con em của mình học được ở xứ người. Vì thế, khi vừa ra đến phòng đợi, Hoa buông vội tờ báo, đứng lên, mỉm cười, thân tình hỏi:

    – Michael có bận lắm không?

    Anh lắc đầu:

    – Mình mới mở văn phòng, đâu đã được bao nhiêu người biết đến…lai rai mỗi ngày vài ba khách thôi.

    Nhưng, mình làm kỹ cho người ta, nên cũng tốn thì giờ lắm.

    Quen Hoa, được nàng khuyến khích, Michael cũng đang cố gắng nói chuyện bằng tiếng Việt. Vì thế, anh cũng dần dần nhớ lại được gần hết những từ ngữ thông thường mà trước đây, lúc sáu bảy tuổi đã thường dùng.

    Hoa để xe của cô tại bãi đậu của văn phòng Michael, hai người đi chung xe của anh.

    Chiếc Jaguar của Michael rất tốt. Tuy nhiên, ít người dùng nó vì giá mắc và cũng chỉ thích hợp với một số người. Người lớn tuổi, làm ăn có tiền thì chơi Mercedes, còn giới trẻ thích hợp với nó thì mấy cậu có tiền để mua. Vì thế, khi Hoa nói về chiếc jaguar, Michael cười:

    – Mình làm gì có tiền…mua cái thứ này…khi ra trường, ông bà già mua làm quà thưởng cho đấy thôi. Nhưng mà Hoa à, lái nó không sướng gì đâu…lúc nào cũng phải quan tâm tới nó vì là một thứ mồi ngon của kẻ cắp thôi.

    Hoa quí Michael ở chỗ tính tình anh không có dấu vết cái tính kênh kiệu của cha mẹ. Ăn mặc xuyềnh xoàng, nói năng nhũn nhặn, cử chỉ đoan chính. Vì thế, Hoa thương hại cái lo lắng của anh, an ủi:

    – Không sao, Michael ạ. Xe mắc tiền hay rẻ tiền, mình cũng không thể không quan tâm tới nó. Có điều nhiều đứa lái cái xe sang một chút đã vênh vênh cái mặt lên…phát ghét đó thôi.

    – Nó chỉ là phương tiện để di chuyển mà, Hoa. Có cô đồng nghiệp, học cùng trường trước đây, có một chiếc Mercedes thể thao, mui trần…để trong bải đậu xe..cũng phải trùm cover…

    Michael nghĩ được như thế là hay lắm rồi. Hoa cười:

    – Đàn bà người ta thường cẩn thận vậy thôi…Mà lớp của Michael, người Việt mình có được mấy cô?

    Michael chắc không hiểu ý tứ trong câu hỏi của cô bạn gái, cười:

    – Ba hay bốn cô gì đó…Họ ra hành nghề là bon chen hết chỗ nói. Báo nào, đài nào cũng quảng cáo mình là “nhất thế giới” rồi. Thú thực, cái nghề này..cần phải kiên nhẫn và kinh nghiệm. Đông khách cũng kiếm được nhiều tiền, nhưng…dễ nản lắm…Suốt ngày…phải ngó hàm răn xún, sâu sia, đầy bựa…lại hôi hám nữa! Nghề của Hoa…thế mà đỡ hơn đó.

    Hoa yên tâm, đáp:

    – Cũng vất vả lắm..Michael ạ. Nó cũng đòi hỏi phải có một chút lý tưởng…một tình thương đối với tha nhân.

    Tới khu thương mại Eastridge, Michael đâu xe phía đàng sau có lối vào thẳng khu Macy’s. Ngày cuối tuần, khu thương mại này rất đông khách. Hai người đi thẳng lên lầu hai, nơi bán sales quàn áo. Michael xin Hoa cho anh chọn mua tặng cô một cái robe khá đẹp, mắc tiền vì không phải đồ sales hôm nay. Hoa thì chọn một chiếc áo mùa hè để mừng sinh nhật của Thúy. Cô nói về người bạn gái với Michael:

    – Thúy muốn học law hay polytic gì đó. Nó là con người thẳng thắn tới bướng bỉnh, nhưng rất tốt bụng với bạn bè. Để hôm nào giới thiệu với Michael.

    Michael gật đầu đồng ý, nói như một người Mỹ:

   – Muốn hoạt động chính trị thì phải có tiền. Đâu có thể viễn mơ như mấy người Việt Nam của mình ở đây.

    Hoa lắc đầu:

    – Lạ lắm Michael ạ. Như ba của tôi, ông không làm chính trị…nhưng lúc nào cũng lo lắng cho cái cộng đồng ở đây, khổ sở vì mấy người còn ở Việt Nam, bực bội, thù ghét cái chế độ hiện tại ở quê nhà…Không như chúng mình, chẳng bao giờ quan tâm tới những vấn đề như vậy.

    Hai người đi hết một vòng của khu Macy’s, ghé qua mấy gian hàng giầy dép, bỗng Hoa giật mình vì bắt gặp đôi mắt đăm đăm của thằng Jack đang từ đàng trước cửa tiệm Payless Shoe nhìn về phía cô. Hoa kéo Michael sang khu J.C Penny, bắt anh chọn vài cái áo…kiểu mùa hè để tặng lại Michael…vì mùa xuân cũng đã sắp hết. Từ lúc đó, lòng Hoa không còn thoải mái nữa.

    Buổi chiều, sau khi đi ăn phở với Michael, về tới nhà, không kịp thay quần áo, Hoa đã gọi ngay điện thoại cho Thúy:

    – Này bồ, chiều nay tôi đang đi shopping với Michael ở Estridge Mall, gặp thằng Jack nó nhìn dữ quá…Không biết có sao không?

    Thúy trấn an bạn:

    – Mặc nó.

    – Nó có dám blackmail không Thúy?

    – Cũng chưa biết được. Nhưng mình cần để ý những lần sau đi chơi với Michael.

    Hoa thở dài:

    – Đi như vậy thì còn thú vị gì!

    – Không lẽ…mình bỏ cuộc…Chưa gặp, nhưng nghe Hoa nói thì không dễ tìm được người bạn như vậy đâu.

    Hoa cười:

    – Để hôm nào tôi giới thiệu hai người.

    – Thế thì tốt.

    Hoa nghĩ một lúc rồi nói:

    – Thôi cứ như ý kiến của Thúy đi. A, cuối tháng birthday của tui rồi, you tới tôi là gặp Michael liền à.

    Những lần đi chơi với Michael sau đó, Hoa cứ nơm nớp lo chạm trán với thằng lỏi Jack. Những hạng sở khanh như nó, chuyện gì chẳng dám làm, nhất là nếu nó biết rõ về Michael. Chưa chắc nó đã ghen, nhưng, có thể làm tiền. Nhiều khi, nghĩ lại chuyện xưa, Hoa không hiểu sao ngày trước mình có thể làm girl friend của nó đến độ mang bầu, rồi phá thai!?

    Buổi tối hôm birthday của Hoa rất vui. Các bạn hữu được cô mời, tuy không nhiều, nhưng đều là chỗ thân tình. Hoành và Mimi, Michael, Thúy, Jennifer, một co-worker ở ngân hàng Hoa đang làm việc, thêm Bắc, và cô bé Thu bạn của Tuấn.

    Bắc thấy Mimi có anh bồ là bác sĩ, hắn rất ngạc nhiên. Tháng trước, nghe Tư Chơi khoe như thế, hắn không tin. Hôm nay gặp, quả thực như vậy. Tư Chơi có vẻ là một tay du đãng, nhưng khi hắn biết Mimi muốn trở lại cuộc sống đàng hoàng, cai “drug”, hắn cũng thương đứa con gái…đã một thời hắn có cảm tình, bao che. Vì thế, khi thấy con nhỏ có boyfriend danh giá, nó không ghen, mà mừng cho con bạn. Có lần Mimi mò tới tiệm billard, Tư Chơi đã khuyên nó về, đừng la cà những nơi như thế nữa: “Qua không muốn em ‘chơi bời’

như trước nữa…cai được thuốc rồi là phúc bảy mươi đời nhà em…học hành đàng hoàng không thằng bác sĩ nó bỏ thì uổng.”  Đã có lần Mimi phàn nàn về anh boyfriend của mẹ, Tư Chơi nổi sùng, định tìm Lâm cảnh cáo, Mimi phải can mãi, hắn mới thôi. Nó vẫn còn cái tính anh hùng rơm của các tay du đãng nổi tiếng của Saigon ngày xưa. Tư Chơi không thiết ở đây lắm…mà chỉ mong được về Việt Nam với mẹï.”Xa quê hương, nhớ mẹ hiền” là câu sáo ngữ của giới du đãng ngày trước được hắn xâm lên tay.

    Trong buổi party birthday của Hoa, cha mẹï của cô hết sức thỏa mãn. Hai người thấy con mình lấy lại được niềm tin và sự vui vẻ mà cô đã mất từ sau cuộc tan vỡ của mối tình đầu. Mấy cậu con trai rất cảm phục  Thành khi nghe ông nói về cuộc đời binh nghiệp của mình.

    Bắc lên tiếng, giọng rất nghiêm trang:

    – Bố con nói, mình bị Mỹ nó phản bội…

    Michael và Hoành không có cái nhậy cảm về Việt Nam bằng Bắc, nên chỉ ngồi yên. Thành thở dài, cười buồn:

    – Nói thế cũng quá đáng, cháu ạ. Mình thua cũng do lỗi của mình nữa. Trước đây, thời chiến tranh Pháp-Việt, người quốc gia mình mang tiếng theo Tây, thời Cộng Hòa, mình lại mang tiếng theo Mỹ…vì cả hai nước này đã mang quân sang, chủ động cuộc chiến, nên người quốc gia mình bị mất chính nghĩa…

    Bắc nói cái ý nó học từ cha nó:

    – Muốn thắng thằng Cộng sản bây giờ…mình cần phải có một Mộ Dung Phục…Việt Nam.

    Thành bắt cười khi nghe thằng nhỏ có ý kiến. Hoành và Michael ngồi thộn ra, không biết cái nhân vật đó là ai. Vì thế,  Thành cười, giải thích:

    – Mộ Dung Phục là một nhân vật, một character trong chuyện của một nhà văn nổi tiếng người Trung Hoa…anh này có tấm lòng phục quốc rất cao…đến độ không từ một việc gì, miễn là đạt tới thành công,..Tinh thần yêu nước thì rất đáng hoan nghênh, nhưng hành động sai trái mình không chấp nhận được, dù với mục đích gì…

     Bắc cãi:

    – Thưa bác, nhưng với thằng Cộng sản mình không thể nói chuyên đàng hoàng được.

     Thành biết Bắc bị Tài nhồi sọ…nên cũng không trách nó, anh gật đầu:

    – Đúng thế, nhưng mai này, các cháu lớn lên, biết suy nghĩ chính chắn…sẽ biết mình sẽ phải đối phó thế nào với chúng. Các bác già rồi…không còn làm được chuyện gì quan trọng nữa.

     Thành nói xong, khẽ thở dài khiến Michael nhớ tới lời của Hoa đã nói với anh về người cha của cô, anh hơi lắc đầu…thông cảm.

   Thu ngồi nghe chuyện hai người, ngập ngừng nói:

    – Thưa bác, chị Thanh nhà con đang học sư phạm ở trường State đây, có ông giảng sư người Việt mình cứ dụ dỗ…các sinh viên về nước phục vụ quê hương. Có lần ông ta còn định tổ chức hội thảo về vị trí ngày nay của lá cờ vàng ba sọc đỏ của mình nữa. Ông bảo, nước ta bây giờ chỉ có một lá cờ chính thức được quốc tế công nhận là cờ đỏ sao vàng của chế độ hiện tại. Ba con giận quá, cấm chị con giao thiệp với những ông như vậy.

    Thành gật đầu:

    – Ba cháu cấm là phải…nếu các sinh viên đều biết cảnh giác, bất hợp tác với các đề nghị, hay các hoạt động thân Cộng sản của ông ta, ông ta sẽ bị cô lập thì cũng chẳng làm nên trò trống gì.

    Cuối cùng, cái bánh sinh nhật được Hoa cắt ra, chia cho mọi người ăn. Ai cũng khen bánh Thúy khéo làm, trình bấy rất đẹp, sốp và vừa đường, ăn không mau ngán như bánh mua ngoài chợ Mỹ. Hoa lần lượt đưa chân mọi người ra về. Khi quay vào, trong nhà chỉ còn mình Thúy. Tuấn và hai đứa bạn Bắc, và Thu đang định rủ nhau đi đâu thì có người đưa hoa tới. Tuấn nhận, đưa vào cho chị.

    Hoa chưa biết của ai, mặt hớn hở bóc cái bao thư nhỏ, lấy cái thiệp mừng ra đọc. Thúy còn đang giữ nụ cười trên miệng thì thấy Hoa cau mày, răng cắn môi dưới coi vẻ hốt hoàng. Thúy đang định ghé mắt nhìn thì Hoa chìa ra cho cô xem. Đó là thiệp chúc Happy Birthday của thằng Jack…nhưng với một cái hẹn ngày hôm sau tại một cái motel…ở vùng nam thành phố.

    – Đồ khốn nạn…không thể được.

    Hoa bực dọc, thốt ra câu chửi. Thúy ái ngại nhìn Hoa lắc đầu. Tuấn, rồi Bắc, Thu cũng được biết chuyện vì Hoa tức giận, không kiềm chế nổi, phải phân vua với mọi người.

    Bắc có vẻ sành sỏi:

    – Chị ơi, nó blackmail chị đó, cẩn thận.

   Mọi người yên lặng, nhưng ai cũng cho lời nói của Bắc là đúng. Cũng may cha mẹ Hoa đã đi chợ, nên không phải thấy cái cảnh bối rối của mọi người.

    Tuấn bàn:

    – Chị nên mua một cái súng điện stun-gun để tự vệ đi…nếu nó giở trò gì, chị dí cho nó một cái là yên ngay.

    Stun-gun là một cái máy điện tử cầm tay, to bằng cái máy cạo râu của đàn ông. Nếu bị tấn công, dí cái đầu súng vào kẻ kia nó sẽ bị điện giật tới bất tỉnh.

    Thúy gật đầu:

    – Tuấn nói phải đấy.

    Mọi người bàn tán một lúc nữa, rồi Thúy đứng lên để về nhà với lời an ủi Hoa:

   – Cứ bình tĩnh…tìm cách đối phó với nó…có gì ngày mai mình gặp you sẽ bàn lại.

    Bọn Tuấn cũng chở nhau đi mất. Còn lại một mình trong căn phòng khách, Hoa lo lắng nghĩ tới lúc phải đối đầu với thằng bồ cũ. Thôi, cứ nghe lời Thúy, để xem nó dở trò gì…rồi mình sẽ tính. Nhưng cuộc gặp này, không thể không đi…nhưng với cái stun-gun tự vệ.

    Chưa tới mười giờ sáng, Thúy đã chở Hoa tới điểm hẹn. Trở lại nơi mà trước đây mình đã trải qua những ngày tháng ngụp lặn trong đam mê, tội lỗi khiến Hoa tự ngượng với chính mình. Cô không thể tượng tượng được là mình đã trải qua những ngày ngu dại đến thế Những lúc bị nhục dục quyến rũ, cô xem nhẹ hậu quả, tưởng như một cái thú tiêu khiển đầy hấp dẫn…và không tốn kém, chứ có ngờ đâu nó lại di hại tới đời của mình một cách sâu xa, không lường được như ngày nay.

    Phòng đợi vắng vẻ. Mụ Mỹ già quản đốc motel chợt ngửng lên, thấy Hoa, dường như nhận ra quen biết, nở nụ cười vồn vã khiến cô ngượng ngùng với Thúy. Hình như Thúy đọc được ý nghĩ của Hoa, cô ngừng lại ngoài cửa, khẽ nói:

    – You vào trước, gặp hắn xem sao đã, mình đứng

ngoài này trông chừng, đừng lo.

    Hoa gật đầu, tay ôm cái ví trong có cái stun-gun trước ngực, tiến vào, đảo mắt nhìn quanh. Mụ Mỹ già như hiều được cái nhìn như tìm kiếm đó, không nói, đưa tay chỉ cái cầu thang lên gác. Lòng Hoa bối rối vì biết cử chỉ đó có nghỉa là thằng Jack dã tới rồi và hiện ở trên lầu. Nếu như ngày nào, Hoa đã vui vẻ gật đầu cảm ơn, dúi cho mụ mươi đồng, rồi vội vã lên lầu…Nhưng bây giờ, cô lại lắc đầu, tới ngồi ở chiếc ghế dài kê góc phòng khiến mụ kia chưng hửng.

    Thời gian trôi thật chậm…Lòng Hoa rất hồi hộp. Chốc chốc cô lại xem đồng hồ, rồi liếc nhanh về phía cầu thang. Và giờ hẹn rồi cũng tới. Thằng Mỹ từ trên chạy hộc tốc xuống. Hắn ngưng lại ở chân cầu thang khi nhìn tháy Hoa đã có mặt. Hắn nhìn cô, cái nhìn thăm dò như con mèo rình con chuột…khiến Hoa sợ hãi. Nàng im lặng, nhìn từng cử chỉ của Jack, tay phải bí mật luồn vào ví, giữ sẵng cái stun-gun đề phòng thằng con trai tấn công bất ngờ.

    Jack tiến lại gần hơn, nhếch mép cuời ngạo mạn, âm thanh tuy khẽ, nhưng như rít lên qua kẽ răng. Hắn tiến tới gần Hoa hơn, mắt hơi cau lại, nhìn cô nói:

     – Tao biết thế nào mày cũng tới…Tốt lắm…bây giờ chúng mình lại vui vẻ như xưa…Tao cũng nhớ mày lắm.

     Hắn tiến lại gần Hoa, đưa tay ra như để nàng vịn vào để đứng lên theo hắn. Hoa giật mình, vụt đứng lên thủ thế, miệng gằn tiếng:

    – Không bao giờ nữa…Mày là một thằng đểu…đã hại cả đời tao rồi…mày đừng hòng dụ dỗ tao…

    Jack quắc mắt nhìn Hoa, chỉ tay về phía cô, giận dữ:

    – O.K. rồi coi mày…có phải theo tao lên lầu bây giờ không. Chuyện mày gian díu với tao bao ngày tháng, cái tội mày phá thai, giết chết đứa con của tao, bộ mày tưởng tao dễ dàng để yên cho mày nhởn nhơ với thằng mọi chữa răng sâu ấy à. Nếu biết điều…thỉnh thoảng về đây phục vụ tao một buổi…thì tao thương tình làm ngơ cho mày…mõi tiền thằng bác sĩ đó…nếu không…

   Hoa tím mặt vừa vì tức giận, vừa vì lo lắng, cô hét lên như để khỏa lấy nỗi sợ hãi:

    – Câm mồm…mày đừng dọa tao, tao không sợ đâu…

   Thằng Jack như không nghe thấy lời Hoa, xấn lại định kéo cô lên lầu…Hoa lúng túng lùi ra đầu ghế bên kia để tránh, tay phải chuẩn bị lôi chiếc stun-gun phòng thân. Giữa lúc đó, Thúy từ ngoài chạy mau vào, thấy mụ Mỹ già đứng nhìn hai đứa cãi nhau ra vẻ thích thú, cô cau mày lườm mu một cái, rồi hướng về phía thằng Mỹ, miệng la lên:

    – Ngừng lại…Jack, mày bước tới, tao gọi cảnh sát…Mày muốn hành hung, bắt cóc người ta sao?

   Thằng Mỹ giật mình, trố mắt nhìn Thúy, tay buông xuôi:

    – Ê, không việc gì tới mày…cút đi.

    Thúy vào gần hơn. Hoa thận trọng lùi ra, lại bên Thúy, nói:

    – Mày đừng hòng bắt chẹt tao….tao không sợ đâu.

     Biết là không thể làm gì được Hoa lúc này, Jack cười nham hiểm:

    – Được rồi mày coi…

    Hắn nói xong…lại cười lớn, bỏ nhanh lên lầu. Thúy nắm tay Hoa, hai cô thận trọng lui ra khỏi motel.

    Hoa thẫn thờ đi theo bạn, mắt  đỏ hoe. Thúy an ủi:

    – Đừng lo…nó nói thế…chứ dễ gì dám làm. Tới đâu mình tính tới đó…yên tâm đi.

    Tuy nói thế, nhưng bụng hai cô đều băn khoăn về thằng Mỹ mất dậy.

    Suốt đêm hôm đó, Hoa không sao ngủ được. Trong lòng cô cứ băn khoăn câu hỏi “Đã tới lúc nói thật chuyện mình và thằng Jack với Michael chưa???…Nếu không, khi Michael biết hoặc đụng đầu với thằng Jack, nghe những lời thô bỉ của nó tố mình, lúc đó mình càng khó giãi bầy hơn để anh ta không trách mình lừa dối anh….Hơn nữa, chuyện còn dây dưa khiến mình lúc nào cũng lo sợ, đời sống sẽ bất an…”  Trằn trọc cho tới sáng, Hoa đã hạ quyết tâm tìm dịp thuận tiện đẽ nói chuyện này với Michael càng sóm càng tốt. Sau đó tùy ý anh ta có còn tiếp tục cuộc tình giữa hai người nữa hay không. Hoa cũng đã nghĩ đến việc giãi bầy “tâm sự” này vì biết rằng Michael và cô đều lớn lên và được giáo dục trong cái xã hội quá tự đo này, mà chuyện “sex” giữa trai gái thường không coi là quan trọng, kể cả với con gái, như  ở Viêt Nam. Tuy nhiên, nói một chuyện chẳng tốt đẹp gì của mình với người bạn trai mà mình đã chớm yêu, chuyện cũng không phải là dễ, nhất là một người biết tự trọng như Hoa. Cô tự hỏi, không biết lúc đó…mình có giữ được tự nhiên…như khi nói về vụ phá thai với Hoành trước đây không. Nhưng đã tới nước này…không muốn nói…cũng phải nói thôi. Khi chọn xong giải pháp, Hoa cảm thấy yên lòng.

                                        CHƯƠNG MƯỜI BA

    Năm tới, Thúy sẽ vào trường Luật của Đại học Santa Clara của dòng Tên thuộc Giáo hội Công Giáo. Đây là một trường nổi tiếng của địa phương, thung lũng điện tử Silicon Valley tiểu bang Cali, vùng đứng số một thế giới về kỹ nghệ kỹ thuật cao.

    Mỗi khi nghĩ tới những chuyện rắc rối về tình cảm của Hoa, Thúy rất nản khi phải giao tiếp với một người bạn trai, hay hơn nữa một người chồng tương lai. Năm nay Thúy đã hai mươi bốn, tới khi tốt nghiệp JD, rồi thi BAR để ra hành nghề Luật sư, lúc đó, ít nhẫt cô cũng đã hai mươi tám tuổi. Hiện tại, Thúy không thân thiết với một thanh niên nào, nhất là con trai Việt Nam. Bọn thanh niên Mỹ, nhìn gương Hoa, cũng như với kinh nghiệm riêng,  Thúy thấy bọn này luôn luôn đòi hỏi sự liên hệ tình dục, mà họ coi như những thú vui bình thường, hơn là một tình bạn thực sự chuẩn bị để có thể tiến tới hôn nhân. Một đám cưới hầu như rất ít sảy ra với các người trẻ còn đang đi học hoặc chưa có một sự nghiệp, nhất là về phương diện tài chánh. Hơn thế nữa, một thanh niên hay thiếu nữ qua tuổi mười tám mà mà còn “trinh nguyên” là một kẻ “bệnh hoạn”, bị bạn bè chế diễu!. Quan niệm sống thử với nhau…mà họ thường gọi là girl hoặc boy friend là một thứ gia đình tạm bợ trong xã hội Mỹ. Tình trạng này cũng xẩy ra những hệ quả pháp lý không khác mấy với những người có hôn thú. Nếu có con mà giữa đường đứt gánh, người mẹ nuôi một hay nhiều đứa con sẽ tạo nên một thực thể được xã hội và luật pháp công nhận với cái tên là single parent! Lối sống có tính cách văn hóa và xã hội Mỹ này đã được một số người Việt tị nạn theo, không những bởi các thanh niên, mà cả người lớn, nhất là những ai có người phối ngẫn còn kẹt ở Việt Nam. Đám người lớn sống lối sống này đã từng gây nên bao cảnh éo le một khi người ở Việt Nam được sang Mỹ bằng nhiều cách.

    Riêng Thúy, hầu như cô không dịp nào để làm quen với thanh niên Việt. Những khi tình cờ tiếp xúc với họ, Thúy cảm thấy có những ngăn cách nào đó, nhất là những người trai từ Việt Nam sang sau này. Người nào chăm chỉ học hành thì cô nghĩ là anh chàng không biết làm gì hơn là loay hoay với mấy cuốn sách. Nối chuyện một vài câu chỉ loanh quanh mấy vấn đề trong trường. Thấy con gái thì lắm lét, rụt rè, nói năng thì ấp úng…mắt ít khi nhìn thắng người đối thoại. Bọn không thiết đi học, chơi bời lang thang hoặc có việc làm thì cũng chỉ là những công việc tạm bợ, mánh mung trong lối làm ăn chịu ảnh hưởng của cuộc sống dưới xã hội Việt Nam hiện tại. Riêng các cậu lớn lên đang học

hoặc tốt nghiệp từ những trường Mỹ họ tự nhiên đến độ không biết được họ có ý định tích cực đi tới hôn nhân hay cũng chỉ hời hợt để lợi dụng như đám thanh niên địa phương. Thúy mang những ý nghĩ phức tạp ấy vào đời khiến cô không tha thiết với chuyện trai gái bồ bịch.

    Sự dửng dưng về hôn nhân đó nhiều lúc làm cha mẹ Thúy “sốt ruột” khi nghĩ đến “trái bom” đã lắp sẵn ngồi nổ chứa trong nhà. Trong nếp sống đó, nhiều khi biến Thúy thành một người cứng cỏi, bộc trực đôi khi đến sống sượng, khác hẳn với mẫu người thiếu nữ Việt Nam với những tính tình mềm mỏng, yểu điệu là nét duyên dáng của người phụ nữ. Cô thường làm cho cha mẹ ngẩn ngơ đến lo lắng khi vô tình phát biểu quan niệm về hôn nhân, về gia đình. Tỷ như cô rất quan tâm về sự nghiệp, sằng phẳng về tài chánh và tự do giữa hai vợ chồng và nhất là ý niệm về tương quan giữa hai người…còn yêu nhau thì sống chung, hết tình thì dứt khoát xa nhau để  bảo vệ cái quyền tự do của mỗi người…mà không quan tâm gì tới tương lai, hạnh phúc về vật chất cũng như tinh thần của con cái. Đây cũng là hệ quả của chủ nghĩa cá nhân được cổ võ trong xã hội Tây phương, cũng không khác một hệ quả khác là luật cho phép phá thai nhân danh quyền tự do chọn lựa của phụ nữ. Nhưng yếu tố quan trọng khiến Thúy vẫn chưa có quan hệ tình cảm hay “ít ra” là tình dục với ai là vì “phải sống” trong một gia đình còn chút ảnh hưởng luân lý Á Đông.

   Nghe Hoa cho biết quyết định nói với Michael về những liên hệ giữa cô và thằng Jack, Thúy hổ trợ, liền. Cô cũng không ngạc nhiên khi nghe Hoa nói là bạn trai của cô nghĩ chuyện đó chẳng ảnh hưởng gì tới tình cảm giữa hai người…nó không khác gì trường hợp Michael cũng từng có liên hệ tình dục với một vài cô bạn học vào những ngày mùa đông cuối tuần trong ký túc xá sinh viên! Thế cũng huề cả làng thôi.

    Michelle là cô bạn Mỹ học chung với Thúy mấy lớp History. Cô gái da trắng có đôi mắt trong xanh như thủy tinh và lúc nào cũng ướt khiến  ánh nhìn của cô rất long lanh, gợi cảm. Michelle là con một, gia đình khá giả và hình như cũng không có bạn trai. Có lần Michelle tâm sự với Thúy một cách sống sượng là nàng rất ghê khi phải đụng tới lớp lông ngực hay bụng của đàn ông, kể cả của cha nàng. Thúy nghĩ thầm…có thể cô này nên tìm một thằng bồ người Á châu…vì đám thanh niên này chín mươi chín phần trăm là không có lông rậm rập trên cơ thể như  đàn ông Tây phương.

    Hôm Thúy và Michelle dự lễ tốt nghiệp cử nhân tại trường, trong buổi liên hoan tình cờ hai cô ngồi gần nhau, Thúy mới biết Michelle khiêu vũ rất đẹp. Có lúc cô rủ cả Thúy ra sàn với một bài slow rất tình. Trong lúc hai người ôm nhau, Michelle khẽ nói bên tai Thúy:

    – Thúy, mày rất đẹp…

    Với một chút rượu mềm môi, Thúy cảm thấy mọi thứ chung quanh…đáng yêu hơn và vô cùng hãnh diện vì  lời khen của Michelle.

    Hôm nay, xe của Thúy bị overheat, đang nằm ở tiệm sửa xe, nên cô cảm ơn Michelle tình nguyện đưa cô về sau khi buổi liên hoan vãn.

   Michelle lái xe hơi loang quạng khiến Thúy hơi lo ngại gặp cảnh sát. Vì thế, theo lời đề nghị của Michelle, hai người về qua nhà Michelle trước, vì nó gần trường hơn, để hai người kiếm chút nước gì mát uống giã rượu. Thúy nhớ có lần khách của ba cô tới dự cơm tối tại nhà, các ông đã giã rượu bằng thuốc aspirine. Vì thế, khi hai người vào tới phòng khách sang trọng của nhà Michelle, Thúy đề nghị mỗi người uống hai viên aspirine cho tỉnh rượu trước khi về nhà Thúy.

   Nhà rất vắng vẻ. Michelle cho biết cha mẹ nàng đang chơi bài trong một câu lạc bộ trên downtown, khuya mới về, hai đứa tha hồ tự do…

    Michelle vào phòng tắm tìm thuốc mãi cũng không thấy. Thúy ngồi ngoài salon chờ cả mươi phút, chất rượu đã ngấm tuy Thúy không choáng váng lắm, nhưng hai mắt như díu lại bắt buồn ngủ. Trong lúc chập chờn nửa tỉnh nửa mê, Thúy thấy ai vuốt ve má mình, rồi tới cổ, tới gáy…sau màng tai…quanh lỗ tai. Một cảm giác đê mê lạ lùng chợt dấy lên trong lòng cô thiếu nữ khiến Thúy không muốn mở mắt ra, lặng yên hưởng những cảm giác mà từ trước tới nay cô chưa từng gặp, khiến Thúy càng chìm sâu vào giấc ngủ. Môi ai vừa đặt lên môi cô. Hai bàn tay ai nhẹ xoa quanh chiếc cổ tròn mịn lông tơ, rồi đi dần xuống bộ ngực thanh tân…Vài chiếc cúc trước ngực được mở ra, hơi thở ấm áp phà vào ngực Thúy, hai đầu nhũ hoa của cô được một vật mềm mại mơn trớn đến đê mê. Một cảm giác tuyệt diệu, chưa từng có khiến Thúy thấy như có luồng điện chạy rần rần trong người, khiến toàn thân cô oằn oại trong khoái lạc. Nhưng, tới khi có bàn tay ai lần xuống phía dưới, mở những cái nút váy, kéo nhẹ chiếc quần lót xuống thì Thúy giật mình, tỉnh hẳn cơn bão lòng. Như một phản ứng tự nhiên trong những lúc nguy biến, Thúy ngồi bật dậy, người đụng mạnh vào ai khiến kẻ đó té lăn xuống sàn nhà. Một thoáng rất nhanh, Thúy hốt hoảng khi nghĩ tới một thằng Jack thứ hai đang xâm phạm tới thân thể cô. Thúy thét lên, mở choàng mắt ra. Vật đầu tiên mà Thúy nhìn thấy là một thân thể trắng nõn trắng nà, trần truồng, nằm phơi trên thảm đỏ, khiến cô kinh hãi hơn cả gặp ma: Michelle. Thúy cảm thấy bị xúc phạm một cách ghê tởm từ cái thân xác đó. Thà đó là một thanh niên…thì tuy xấu hổ, nhưng nàng không lợm giọng. Đàng này…nó cũng là một giống “cái” như cô. Thúy ụa khan trước cái cười bẽn lẽn của Michelle, một con lesbian. Thúy không nói gì, chạy nhanh tới cái điện thoại, tay run run bấm số gọi về nhà nhờ người tới đón.

    Michelle vụt đến bên, cố ôm lấy chân Thúy khiến cô hốt hoảng, không nể nang, hất nó té lăn một bên, rồi chạy tới mở vội cửa phóng ra ngoài.

    Từ trong nhà, có tiếng khóc rưng rức của Michelle. Thúy phải đứng nép vào tường hoa nhà Michelle tới mười lăm phút, cậu em mới lải xe đến nơi. Thúy cảm thấy xấu hổ, không dám thổ lộ câu chuyện vừa sẩy ra cho mình với em trai.

     Hai ba ngày sau đó, Thúy vẫn bị ám ảnh bởi buổi tối ở nhà con Michelle. Càng nghĩ tới, cô càng cảm thấy..quái gở. Trước đây, Thúy vẫn giữ  lập trường trung dung giữa người bình thường và đám đồng tính luyến ái. Nhiều khi, cô còn thấy họ bị cư xử bất công, tỷ như chuyện  phán quyết của tòa án về vụ hội Hướng đạo Hoa Kỳ được từ chối khi bọn này xin gia nhập hội, với lý do đây là một hội tư, có toàn quyền về điều lệ của họ miễn sao không nghịch với trật tự công cộng. Nhưng trải qua kinh nghiệm vừa rồi, Thúy không khỏi nghi ngờ cả lời kết luận của một số linh mục Công Giáo cho rằng…trên bình diện tình yêu, họ không vấp phạm gì…miễn sao họ không được gian díu về nhục dục với nhau! Thực là hoang tưởng…khi nghĩ rằng bọn này…chỉ yêu nhau “suông”…Chính sự thỏa mãn dục vọng mới là mục đích cuối cùng của những đôi “gay” hay “lesbian”. Thành Sodome xưa bị Thiên Chúa tiêu diệt cũng vì bọn người bất bình thường này.

    Tiệm sửa xe báo xe Thúy đã xong. Mấy hôm rồi, không có nó, mọi chuyện đều “vất vả”. Cũng chính vì không có xe mà xẩy ra vụ ở nhà Michelle.

    Rất may, chiếc xe bị overheat chỉ vì cái ống dẫn nước bể. Nhưng nhân tiện, tiệm súc két nước luôn cho cô, và tiền công trả chưa tới một trăm. Lần này, Thúy gặp chủ shop, một người trung niên với gương mặt thư sinh, nhưng cái nhìn sâu thẳm, và miệng luôn sẵn nụ cười. Quả là con người khéo ngoại giao:

    – Cô yên tâm, tôi bảo đảm hai năm nữa, xe cô không còn bị overheat.

    Thúy cười:

    – Lấy gì “guarented” cho lời hứa của ông chứ. Lúc đó ông chủ tiệm lại nói đó không phải là lời của ông ta…thì cũng huề thôi.

   Ông ta cười:

    – Thì cái ông chủ cô vừa nói chính là người vừa hứa với cô đó…Cô còn muốn một ông nào khác nữa chứ? Xin lỗi cô Thúy…tôi tên Đương…

   Cả hai đều cười vui vẻ. Người đàn ông tay mở cốp xe, miệng giải thích:

    – Cái xe Honda loại này có cái “transmission” dở lắm. Tôi thấy…nó đã bắt đầu dở chứng rồi…Nếu có dịp, cô bán quách nói đi…mua cái Toyota mà xài.

    Thúy lắc đầu:

    – Tôi có biết gì đâu mà mua với bán…Tôi cũng thấy khi sang số nó hơi bị giựt…

    Đương chỉ vào trong máy xe, nói:

    – Máy nó cũng ướt rồi, cô thấy không? Nếu cô bằng lòng, tôi sẽ sửa sơ qua, lau chùi sạch sẽ rồi nhờ anh bạn tôi đổi cho cô cái xe khác…cũng được.

    Thúy nghe cũng có lý, nhất là ông này đề nghị giúp cô, nên gật đầu:

    – Nếu ông giúp cho thì xin cảm ơn trước. Nhưng cũng thú thực là tôi không có tiền để…bù đâu nhé. Nhưng có vấn đề là…tôi cần xe…vừa đi học, vừa đi làm. Mấy hôm rồi…

    Đương lắc đầu:

    – Tại hôm rồi cô không gặp tôi thôi. Bây giờ, cô quyết định đi…Để xe ở đây ít bữa, rồi tôi sẽ đưa sang anh bạn tôi đổi dùm cô…Còn vấn đề xe đi học đi làm, cô có thể dùng cái xe Ford nhỏ ở tiệm tôi. Khi nào có xe mới, cô trả lại cũng được.

    Thúy thấy đề nghị quá tốt, nên thẳng thắn nói:

    – Nếu được ông giúp như vậy thì quá tốt rồi. Ông cho tôi trả cái tiền thuê xe của ông đi.

     Đương gạt đi:

    – Thuê với mướn gì…Cái xe đó để ở đây cho mấy người thợ chạy đi mua “part” thôi. Nhưng cô yên tâm, chúng tôi cũng còn một cái truck nữa, không có phiền hà gì đâu.

    Cuối cùng, Thúy chấp nhận đề nghị của người chủ tiệm, lái chiếc xe Ford về đi đỡ ít ngày.

   Buổi chiều, thấy cô con gái một cái xe khác về, Hùng hỏi:

    – Ơ kìa, xe con chưa sửa xong à. Xe nào vậy?

    Thúy nhẩn nha kể chuyện cho bố nghe. Hùng nhíu mày, gật đầu:

    – Ba nhớ ra rồi. Nghe mấy người trong hội luật gia nói…Đương vừa mới được bổ nhiệm thẩm phán thì sảy ra vụ “mất nước”, khi đó Đương là thẩm phán trẻ nhất nước…

    “Thế ra nay mai mình sẽ…cùng ngành nghề với ông ta, cũng tốt thôi.” Thúy mỉm cười khi nghĩ vậy. Vì thế mà cô thấy từ vóc dáng cho tới lời nói lẫn cách cư xử của ông ta cũng có khác…Do đó, Thúy yên tâm về đề nghị của ông ta không phải là lời nói suông.

    Bây giờ là đầu hè, cái test LSAT của cô dư điểm để được nhận vào trường Santa Clara. Cô yên tâm hưởng một mùa hè trước mặt. Thúy đang “plan” một cuộc nghỉ hè ở Hawaii…một tuần trước khi bước vào niên học mới. Cô đã được bố mẹ bằng lòng cùng đi.

    Ba ngày sau, một buổi chiều, vừa ăn cơm xong thì Đương tới. Hùng và Thúy tiếp ông ta ngoài phòng khách.

    Đương vừa bắt tay Hùng, vừa nói:

   – Hân hạnh được tới thăm bác…

    Hùng cũng vui vẻ nói:

   – Nghe cháu nó nhắc đến ông, tôi mới nhớ ra thời ở Việt Nam ông là một thẩm phán…

    Đương cười, lắc đầu:

    – Mới tuyên thệ thôi…chưa kịp nhận nhiệm sở thì “tháo chạy” rồi…

    Hùng hỏi:

   – Sang đây sao ông không học luật lại?

   – Cũng có thử…nhưng thấy làm luật sư ở đây…cần phải rất giỏi Ăng Lê…nên lại thôi…Làm cái nghề máy móc này, đầu óc nó thanh thản…về tới nhà là cứ “phè” thôi…chẳng cần nghĩ ngợi lo lắng gì…

    Đượng quay nhìn sang Thúy, nói:

    – Cô Thúy à, có cái Camry còn khá tốt, mới chừng năm mươi ngàn “mai” thôi…Cô có muôn đi xem không?

   Thúy tính nhẩn trong bụng, biết là nếu đổi, chắc mình phải bù thêm tiền…nên ngập ngừng trả lời:

    – Ông thấy sao? Sợ phải bù thêm tiền nữa.

    – Ồ, để từ từ ta tính cái chuyện đó…miễn là cô bằng lòng với cái đã…

    Hùng nhìn con, gật đầu:

    – Thì con cứ đi xem…có cần bù tiền thì mình tính…

    Thúy lắc đầu:

    – Ba à…con lớn rồi…để con lo việc của con…Cái gì Ba me cũng muốn bỏ tiền ra…con không thích.

    Đương gật đầu:

    – Thế cũng tốt…bác cứ để Thúy quyết định đi.

    Rồi quay sang Thúy, Đương tiếp:

    – Cứ tới đó xem, nếu không lấy chiếc đó thì mình lựa chiếc khác…lo gì.

    Hùng cũng khuyến khích:

    – Ông Đương nói phải đấy, con phải đi xem mới được.

    Thúy đứng lên:

   – Vâng, thì mình đi.

    Đương đề nghị:

   – Xin phép bác để tôi chở cô tới đó, đi hai xe làm gì…

    Thúy bằng lòng đi xe của Đương tới chỗ đổi xe.

    Trên đường đi, Đương thân mật hỏi:

   – “Mê-dơ” của Thúy là môn gì vậy?

   – Năm tới tôi vào trường Luật Santa Clara.

   Đương reo lên:

    – Giỏi nhỉ…Đó là một trường của nhà giầu…cô lái cái xe Camry này là phải rồi…

   Thúy lắc đầu:

   – Tôi không quan tâm tới chuyện đó. Chỉ cần một cái xe tốt thôi…vì có thể tôi sẽ phải làm việc trong thư viện vào buổi tối để có đủ tiền đóng “tuition” thôi.

    Đương giọng xa vắng:

   – Trước đây, tôi cũng tưởng mình chọn đúng nghề…Thời đó, nước mình có nhiều bất công xã hội…Thẩm phán là người có thể làm được những chuyện đưa tới sự công bằng cho những người gặp oan khiên…nhưng người định không bằng Trời định!

    Thúy tò mò:

    – Ông nói tới bất công…là bất công như thế nào?

    Đương gật đầu:

   – Một phần ba bị can bị đưa ra tòa…là những người đáng thương. Cô có biết không, một người mẹ, nuôi một đống con, bị bắt, đưa ra tòa vì tội biên số đề…và bị tù như chơi…

    Thúy chưa hiểu, khẽ hỏi:

    – Biên số đề là gì ông?

    – Ở Việt nam, hàng tuần đều có sổ số tức lottery ở đây. Một người cầm đầu, cho mấy người đi bán những số dự đoán sẽ quay ra ngày hôm đó…với một giá tiền nào đó. Chiều, nếu số mua trúng với những con được quay ra…thì được bù tiền…gấp đôi, gấp ba…tùy theo số đuôi mình mua. Việc làm ăn đó, người bình dân gọi là mua bán số đề. Mấy người không có công ăn việc làm nhận đi bán số đề này, một việc bị luật pháp cấm, nếu cảnh sát bắt được, sẽ bị đưa ra tòa  lãnh án.

    Thúy hiểu ra:

    – Cũng giống như ở đây đánh cá football…

    – Đúng, cũng tương tự như vậy. Nhưng ở Việt Nam…thường là những người nghèo chơi để mong ông bà cho ăn lộc thôi…Người đứng “đầu nậu” thì ít khi bắt được, chỉ mấy chị nhà nghèo nhận đi bán số là bị tù. Sòng bài lớn thì chủ sòng ăn chia với bọn cảnh sát địa phương nên đều được báo trước mổi khi chính quyền hành quân càn quét. Mấy ông bà già chơi tổ tôm, chắn đó tiêu khiển…thì…lại bị đi tù…Mãi về sau này…các cụ chơi tổ tôm…là lối chơi bài từ xưa còn sót lại thì được tha…

    Xe đi vào một khu đầy xe mới cũ, cờ quạt xanh, đỏ bay phấp phới. Nguời chủ tiếp hai người rất thân tình. Chiếc Camry Đương nói còn rất đẹp, mới hơn đời xe của Thúy…và lại được chủ giữ cẩn thận, nước sơn trắng còn “origine”, bóng loáng. Với tất cả sự dễ dãi, Thúy đổi chiếc xe, chỉ cần bù thêm một, được trả góp trong mười tháng, không tiền lời vì chủ tiệm nhận cho vay món nợ đó.

    Từ ngày ấy, Đương thường ghé thăm gia đình Hùng và nhất là Thúy. Không lâu, chàng được Thúy tín nhiệm, coi như một người cố vấn của cô. Đương rất thích thú khi được Thúy hỏi ý kiến. Đương chưa lập gia đình nên sự đi lại giữa hai người rất thoải mái.

CHƯƠNG MƯỜI LAM

    Không biết nó đã theo dõi Micheal và Hoa từ lúc nào, khi hai người vừa từ trong xe bước ra, thằng Jack đã đứng chận ngay đuôi xe.

    Hoa giật mình, hốt hoảng lùi lại mấy bước, khẽ nói:

    – Micheal, thằng Bob!

    Micheal nhìn quanh, mới mười giờ sáng, Eastridge Mall vừa mở cửa, nên bãi đậu xe còn vắng tanh có kêu cứu cũng chẳng ai nghe. Vì thế, Micheal đưa tay ngăn ngang người Hoa, nói nhanh:

    – Hoa vào trong tìm người “guard”, lẹ lên.

    Hoa nhìn Micheal, rồi nhìn Jack, chần chừ chưa muốn để một mình Micheal ở đây với tên Mỹ trắng. Nhưng Micheal đã giục tới lần thứ hai, Hoa mới líu ríu đi gật lùi mấy bước, rồi chạy mau vào trong mall. Bob có ý định đuổi theo, nhưng Micheal đã đứng trước nó giang tay ngặn lại.

    Bob cao hơn Micheal một cái đầu, cũng mập mạp hơn anh. Vả lại, từ bé đến giờ, anh chưa từng đánh nhau với ai, nên lúc này, Micheal hỏi dò:

    – Tao với mày chưa từng quen biết…vậy mày muốn gì?

    Thằng Bob, mắt gườm gườm nhìn Micheal, nói nhát gừng:

   – Mày là thằng…cướp…bạn gái…của tao?

    Micheal nhíu mày, lắc đầu:

   – Hoa không bao giờ là bạn gái của mày…

   – Mày là thằng ngu…nó đã có bầu với tao…và đã lén tao phá cái thai đó…

    Dù đã được Hoa cho biết trước, nhưng lúc này, nghe thằng Bob nói tới…Micheal cũng thấy nhói trong tim. Cơn giận bốc lên khiến Micheal liều lĩnh, không sợ một cuộc đánh nhau…dù thằng Mỹ tô con hôn anh. Micheal nắm chặt hai tay, sửa soạn chiến đấu:

    – Mày là thằng khốn nạn, lừa bịp con gái…Tao phải cho mày một bài học.

    Thấy Micheal hùng hổ tiến đến, Bob hơi lùi lại, rồi đưa tay phải về phía sau. Một thoáng, nó vung tay, có ánh thép nhoáng lên. Thấy địch có dao, Micheal hơi khựng lại…lo lắng. Đàng kia, thằng Bob cười gằn, tiến tới. Hắn đưa dao, quét một đường trước mặt, Micheal ngửa người tránh khỏi. Tên Mỹ hồi dao, lướt đường thứ hai ngang bụng địch thủ khiến Micheal phải lùi lại sau. Nhưng lưng Micheal vừa đụng đuôi xe của anh làm anh lúng túng, đưa hai tay ra phía trước như  sửa soạn nắm lấy tay thằng Mỹ nếu nó quét đường dao thứ ba.

     Trước tình thế hiểm nghèo…mà Micheal khó tránh bị tổn thương, ít nhất ở hai bàn tay, thì bỗng nhiên có tiếng xe hắn máy rú lên. Trong lúc căng thẳng tột cùng của cả hai bên..tiếng máy xe nổ ròn ngay bên khiến đường dao thứ ba của Bob hơi khựng lại, cả hai đưa nhanh mắt về phí có xe đi lại. Nhưng chớp mắt, một bóng người nhào tới, đẩy Jack té xuống đầt, chiếc xe máy kêu rú lên, còn tiếp tục lao về phía trước, đổ kềnh, hai bánh còn quay tít.

    Micheal ngỡ ngàng nhìn người thanh niên vừa cứu anh, đang vật lộn với Bob. Con dao của thằng Mỹ văng ra xa…và không đầy một phút, tay Jack đã bị thanh niên kia khóa lại, dựng nó dậy, đẩy tới trước mặt Micheal.

    Thanh niên là một người Á Đông, thấp hơn Bob, nhưng to con không kém. Micheal dùng Anh ngữ hỏi:

    – Anh không sao chứ. Rất cảm ơn cứu mạng.

    Thanh niên hơi mỉm cười, nói bằng tiếng Việt:

    – Chắc anh người Việt…phải không ạ?

    Micheal mừng rỡ:

    – Phải phải, thực may…tôi tên Micheal…

    – Tôi tên Tư Chơi…

    Nó nói với Bob bằng thứ tiếng Anh không chỉnh :

    – Tao cho mày đi…lần sau…tao không tha đâu…

    Tư  Chơi đẩy thằng Mỹ ra xa khiến nó hơi chúi về phía trước, rồi liếc nhanh về phía hai người trước khi bỏ đi. Tư Chơi chạy nhanh đến chiếc xe gắn máy hai bánh còn quay tí,  tắt máy rồi dựng lại bên  lề đường.

    Vừa lúc đó, Hoa từ trong lật đật đi ra cùng với người gác gian của trung tâm thương mại.

   Đến gần hai người, ông ta quay lại hỏi Hoa:

    – Người nào là bạn cô?

   Hoa ngỡ ngàng nhìn Tư Chơi, nhưng Micheal đã trả lời thế cô:

    – Chào ông…Tôi là bạn của cô ấy. Thằng tấn công tôi đã bị chú này đánh đuổi đi rồi.

    Trong lúc đó, Tư Chơi nhặt con dao của Bob để lại hiện trường. Nó cầm phần lưỡi, đưa chuôi dao về phía người gác gian, nói:

    – Dao của nó đây…

    Ông ta cầm lấy, gấp lưỡi lại, hỏi Micheal:

    – Vậy ông không sao chứ…

    – Cảm ơn ông đã ra tiếp cứu…

    Người gác gian gật đầu, rồi thư thả trở vào trong.

    Hoa nhìn Micheal rồi nhìn Tư  Chơi:

    – Rất cảm ơn…chú đã giúp chúng tôi…

    Micheal cười, tới bắt tay Tư Chơi:

    – Rất cảm ơn chú…

    Anh trao cho nó tấm danh thiếp, rồi hỏi:

    – Nhà chú Tư ở đâu…chúng tôi mong có dịp tới thăm.

    Tư chơi cười, giọng lì nhí:

    – Thôi, cảm ơn bác sĩ…tôi sống lang bang lắm…

    Chỉ nghe cái tên của nó, Micheal không ngạc nhiên vì lời nó nói về nơi ỡ, anh gật đầu:

    – Vậy tôi mời chú lúc nào…tới phòng mạch tôi chơi…

    Tư  Chơi khẽ cười:

    – Tôi…chưa bị…sâu răng…

    Cả Hoa và Micheal đều cười:

   – Bộ khi đau răng mới tới chơi với nhau được à? Cứ tới…tôi không bẻ những cái răng tốt của chú đâu…

    Cả ba đều vui vẻ chia tay.

    Một tuần sau đó.

    Bắc dẫn Tư Chơi lần theo cái hành lang hơi tối, trải thảm mầu xanh nhạt, khá rộng tìm số phòng mạch của Micheal.

    – Đây rồi, một trăm ba mươi tám…Micheal Ng, D.D.S.

    Bắc vặn tay khóa, nhè nhẹ mở cửa. Một mầu ánh đèn nê-ông trắng xanh chiếu sáng căn phòng đợi rộng rãi với hai hàng chế nệm nâu dọc hai bờ tường. Hai đứa rụt rè ngồi xuống ghế, mắt nhìn chung quanh, vắng vẻ.

    Chiếc cửa sổ nhìn vào bàn tiếp viên cũng trống trơn, không có ai.

    Tư Chơi sẽ hỏi:

    – Không có ai? Họ về rồi à?

    Bắc lắc đầu:

    – Mày ngu quá…cửa chưa khóa là còn người ở đây. Chị ấy hẹn năm giờ…bây giờ chưa tới…còn thiếu năm phút nữa.

    – Ờ thì đợi năm phút nữa.

    Tư Chơi chưa từng tới những nơi “trang trọng” như thế này bao giờ. Nó lẩn thẩn nhìn lên những bức hình răng, miệng treo trên tường trong lúc chờ đợi.

    Hoa biết được Tư  Chơi là bạn của Bắc nhờ một hôm cô tình cờ nhắc lại chuyện được nó đột nhiên tới tiếp cứu với Tuấn, trong khi Bắc đến nhà chơi. Hoa có thắc mắc hỏi Bắc:

    – Tên nó có vẻ du đãng quá?

    Bắc cười:

  – Thì nó là du đãng thứ thiệt mà chị.

     Bắc kể sơ hoàn cảnh gia đình và đời sống hiện tại của Tư Chơi cho Hoa nghe. Dù thế, Hoa vẫn nói:

    – Bắc à, chị nhờ em mời Tư Chơi lại phòng mạch anh Micheal chơi một lần đi.

    Bắc nhận lời.

    Vì thế, hôm nay đúng hẹn, hai đứa dẫn nhau tìm tới phòng chữa răng của Micheal.

    Hai đứa đang băn khoăn chờ đợi thì có tiếng mở cửa, Hoa từ trong đi ra, vui vẻ nói:

    – Hai chú tới lâu chưa.

    Cả hai đứng lên, Bắc đáp:

    – Vừa tới ạ. Thấy vắng vẻ quá tưởng…

    – Tưởng bọn này quên à? Không. Bây giờ là giờ nghỉ rồi, mình có thì giờ nói chuyện lâu hơn…Anh Micheal đang rửa tay…ra ngay bây giờ.

    Vừa lúc, Micheal mở cửa bước ra:

   – Cám ơn chú Bắc nhé…nếu không có chú, chẳng biết bao giờ tôi mới được gặp lại chú Tư Chơi. Hai chú ngồi xuống mình nói chuyện.

    Micheal và Hoa cũng kéo ghế ngồi đối diện với hai đứa. Từ lúc vào đến giờ, Tư Chơi không nói gì chỉ gật đầu…lí nhí chào hai người. Nhìn dáng dấp lúng túng, rụt rè của Tư Chơi bây giờ, Micheal hơi ngạc nhiên khi nghĩ tới vẻ hiên ngang, khí phách của nó lúc ra tay đàn áp thằng Jack. Sự bộc lộ này mới chính là con người thật của nó, một đứa con trai mới lớn, hiền lành đến ngây ngô.

    – Hôm chú ra tay với thằng Mỹ con…trông không khác mấy tay võ nghệ cao cường trong movie. Tôi với chị Hoa cứ cảm phục chú mãi.

   Tư  Chơi thấy người khen mình, hơi ngượng, lắc đầu:

    – Chuyện đụng độ…là chuyện thường của bọn em…Không thế, sao sống nổi với tụi nó, bác sĩ.

    – Ồ, anh em với nhau…đừng gọi bác sĩ bác siếc gì nhé. Này chú Tư…đã biết đây, lúc nào rảnh tới tôi chơi, nghe.

    Nó nhìn lên cười nửa miệng:

    – Bác sĩ bận…làm sao có giờ để tiếp bọn em…

    – Ồ vừa nói đừng gọi bác sĩ…chú lại quên…Lúc nào làm việc thì làm, lúc nào muốn nghỉ là nghỉ. Nói thế chứ ở đây năm giờ đóng cửa rồi…đừng ngại.

    Tư Chơi không nói lại, chỉ hơi nhún vai.

    Hoa như nhớ ra điều gì, cô bỏ vào phòng, một lát ra với một chiếc hộp gói giấy hoa trên tay. Micheal nhìn cô, mỉm cười gật gật đầu như tán thành. Hoa đưa chiếc hộp quà cho Tư Chơi, nói:

    – Tư à, anh Micheal có chút quà…tặng chú làm kỷ niệm.

    Tư Chơi ngỡ ngàng, băn khoăn chưa biết có nên nhận hay không thì Micheal nói vào:

    – Chú Tư à, một chút quà làm kỷ niệm chứ không phải để đền ơn đâu…Ơn đó lớn lắm, đền sao nổi phải không…

    Bắc cũng ra vẻ hãnh diện, nói vào:

    – Anh chị ấy coi bọn mình như em ấy mà…mày nhận đi không anh ấy buồn.

    Cuối cùng, Tư Chơi nhận với vài câu cảm ơn…

    Bắc vui vẻ:

    – Mày mở quà ra…tao xem với.

    Hoa cũng gật đầu đồng tình. Tư Chơi cười, từ từ gỡ mấy miếng băng keo…Bên trong là một chiếc jacket đen, đàng sau thêu kim tuyến một chiếc đầu  hổ đang nhe răng ra oai. Tư Chơi mặc thử, vừa vặn. Nó xoay người nhìn trước nhìn sau ra vẻ vui thích khiến Micheal và Hoa đều hài lòng.

    Nhìn dáng điệu có vẻ…con nít của Tư Chơi lúc đó, bỗng nhiên Micheal muốn làm một cái gì tốt hơn cho nó…như giúp nó trở lại nhà trường chẳng hạn, học hành mấy năm, kiếm một cái nghề chuyên môn để sống, dứt bỏ chốn bụi đời, là chuyện nên lắm. Với lợi tức hiện tại của phòng răng, việc ấy không là một gánh nặng cho anh. Tuy nhiên, Micheal biết chưa đến lúc nói ra…vì chưa đủ thân tình, Tư Chơi có thể vì tự ái từ chối.

    Chuyện Micheal và Tư Chơi mới chỉ đến đó. Sau khi Bắc và nó ra về, Micheal có nói với Hoa về ý định của mình, cô cũng đồng ý và cảm phục lòng tốt của anh.

  

Xem tiếp chương 14…

Advertisements

KIẾM MẠNG /TAO LOAN II – Ch I tới Ch VI

Hồ Linh

 

KIẾM MẠNG tức TAO LOAN II

                     

CHƯƠNG I

 

Trời đang có cơn giông…Gió ào ào thổi làm rung động mấy lớp cửa chùa. Cảnh vật đột nhiên tối xầm lại.

Vừa thắp xong hàng nến trên bàn thờ Phật, chú Tịnh vội tránh sang một bên vì thấy thày Chân Giác đang lễ dưới bồ đoàn. Bỗng ngoài sân trước tiền điện có tiếng la thất thanh:

– Thày…Thày…

Chân Giác đại sư hốt hoảng cắm vội mấy nén nhang vào bát, lật đật ra ngoài. Không biết có chuyện  gì chẳng lành đã xẩy ra, chú Tịnh cũng vội vã theo sau ngài. Hai thày trò ra đến hàng hiên thì thấy Công Chúa Mai Lan đang ngất xỉu bên thềm.

Và Công Chúa ngã bệnh từ ngày đó.

Trong suốt thời gian trị bệnh và dưỡng bệnh tại Yên Vân am, Mai Lan được bên Chân Giác đại sư thông báo mọi diễn tiến cuộc khởi nghĩa của Giản Định Đế. Nhưng vì là người lo việc đưa tin và nhận tin bằng chim thư, chú sa di Tịnh được biết rằng chỉ những tin tốt đẹp mới đưa sang Yên Vân am mà thôi. Có những lúc , quả thật tiếng trống chiến thắng của nhà Hậu Trần “vang” tới tận Yên Tử bằng vào sự vô cùng xôn xuyến của giặc Minh chiếm đóng vùng này. Một trận Bồ Cô. nơi Giản Định Đế tự cầm chịch trống, thúc đại quân đánh tan cánh viện binh của Mộc Thạnh, chém đầu Lã Nghị khiến cả Kinh Bắc đều hân hoan vui mừng. Nhưng cũng từ ngày đó, các chùa trên Yên Tử Sơn bị kiểm soát gắt gao hơn. Mai Lan cũng muốn làm một chuyến xuôi Nam, nhưng mọi người đều can ngăn, vì bệnh tình của nàng chưa bình phục hẳn, tóc rụng chưa kịp mọc dài. Hơm nữa, do thua trận, quân giặc trở nên vô cùng hung bạo, mọi trục giao thông đều bị canh phòng cẩn mật.

Những giây phút chiến thắng chưa được bao lâu, Chân Giác đại sư nhận được mật hàm về việc Giản Định Đấ bất ngờ giết hại đại tướng quân Đậng Tất và quân sư Nguyễn Cảnh Chân khiến lực lượng kháng chiến bị chia rẽ nậng nề. Đặng Dung và Nguyễn Cảnh Dị thấy phụ thân mình bị sát hại một cách oan uổng như thề, nên đã mang bản bộ binh mã bỏ vào Chi La, phù Trần Quý Khoách lên ngôi, tức Trùng Quang nhà Hậu Trần. Một thời gian sau, cũng may là được Đặng Dung gửi tin về cho biết đã thống nhất hai lực lượng kháng chiến bằng cách ép Giản Định Đế về làm Thái Thượng Hoàng. Tuy vậy, sự đoàn kết cần phải có trong lúc này củng đã bị mẻ nặng nề.

Những biến cố đó khiến Chân Giác đại sư vô cùng buồn bã. Trước một lực lượng xâm lăng mạnh mẽ của quân Minh, với những tướng tài như Trương Phụ, Mộc Thạnh, Hoàng Phúc mà quân kháng chiến lại chia rẽ. nghi lỵ nhau quả là một điều  bất lợi cho đại cuộc. Những tin tức này, chú Tịnh biết chắc là không sang tới Yên Vân am. Nhất là sau đó, liên tiếp những tin thua trận của Trần Gia tới tấp theo ngày tháng đưa về khiến Chân Giác đại sư buồn rầu đến ngã bệnh, nằm liệt giường.

Ngày sầu thảm nhất của Yên Tử Sơn là hôm nhận được tin Giản Định Thái Thượng Hoàng bị Trương Phụ bắt được tại Mỹ Lương. Chân Giác đại sư đã thổ huyết, ngất đi cả mấy ngày trời. Sau cùng Mai Lan được ngài mời sang, kể rõ mọi chuyện. Công Chúa khóc nức nở, nhưng nàng cũng không trách đại sư trước đây đã giấu nàng nhiều chuyện. Vì thực ra, nàng có biết cũng không thể làm gì thay đổi được cục diện. Một đàng là lỗi của Giản Định Đế giết hại Đặng Tất, một đàng Đặng Dung và Nguyễn Cảnh Dị  vì tình riêng mà bỏ đi. Dung và Dị làm như thế cũng đã nể mặt nàng và Giản Định Đế lắm rồi. Nếu là phường tiểu nhân, hai người thí vua trước để trả thù nhà, sau đó mới kéo quân đi thì ai có thể ngăn cản nổi? Mai Lan chỉ thắc mắc một điều là tại sao Gỉản Định Đế lại có thể làm một việc hồ đồ như vậy…? Muốn đi cứu Thái Thượng Hoàng thì được biết ngài đã bị giặc giải về Kim Lăng mất rồi…Muốn vào nam với lự lượng kháng chiến cũng không kịp vì sau khi Gỉn Định Thượng Hoàng bị bắt, quân Việt đã thiệt hại nặng nề, gần như tan rã nên Đặng Dung đã rút về chiến khu vùng Nghệ An.

Sau lần thất bại này của quân kháng chiến Việt, Trương Phụ đã dùng chính sách vừa dụ dỗ, vừa ra tay sát hại những người vì lòng ái quốc không chịu theo chúng. Làng mạc có kháng chiến quân ần núp đều bị tàn phá. Phụ nữ bị hãm hiếp, trẻ con bị trôi sông, thanh niên bị thảm sát…xác chết đầy đồng. Lời dụ dỗ của Trương Phụ vì thế đã làm xiêu lòng bao kẻ ham sống, sợ chết, những phuờng ham bả vinh thân phì gia mà quên đi tình tự dân tộc…khiến việc tàn sát, bóc lột lương dân càng trở nên tàn bạo hơn.

Không bao lâu, tin cuối cùng rồi cũng đã tới, quân kháng chiến đã thực sự bị tiêu diệt do sự phản bội của tên Việt gian Phan Liêu. Cha tên này vốn là một tướng lãnh của ta, ra hàng , nhưng không may bị chết,Trương Phụ lấy lòng hắn bằng chức tri phủ Nghệ An. Vì muốn lập công, Phan Liêu đã mang tất cả tình hình và nơi trú quân của ta ở Hóa Châu báo với giặc. Vì thế, Trương Phụ đã hoạch định việc tấn công toàn bộ quân kháng chiến. Vua Trùng Quang, Đặng Dung, Nguyễn Cảnh Dị đều bị giặc bắt.

Tin này đã làm mọi người đều khóc. Nhưng Mai Lan lại không ngạc nhiên, vì nàng đã tiên đoán được sự thất bại của bên mình. Yên Tử Sơn cho người đi dò la đường giải tù binh của Trương Phụ, rồi hoạch định kế sách giải cứu tù nhân. Toàn bộ lực lượng còn lại trên Yên Tử Sơn đều tham gia. Ngoải Mai Lan, Cúc, cô thể nữ và Lê Lai, người đệ tử thứ ba của nàng, Vô Lưọng đại sư điều động tất cả các sư và sa di lên đường quyết chiến. Nhưng gần một tháng sau, thày trò Vô Lượng đại sư trở về cho biết Vua và các đại tướng quân đều đã tuẫn tiết nên kế hoạch cứu tù bị hủy bỏ. Chân Giác đại sư có hỏi về thày trò Mai Lan công chúa thì được biết thuyền của nàng đã xuôi nam. Mấy tháng sau, Chân Giác đại sư hóa, trao trách nhiệm quản chùa cho chú Tịnh…vì ngoài chú ra, tại chùa không còn vị sư nào, tất cả đã ra đi theo tiếng gọi của non sông.

Thế mà đã ba năm qua, kể từ ngày công chúa Mai Lan trở về Yên Tử Sơn, rồi lại ra đi…chú Tịnh bây giờ không còn là một sa di coi sóc chim thư nũa, mà là Như Giác đại sư chủ trì, nhưng tăng chúng Yên Tử Sơn mười phần chỉ còn một.

Đêm nay, đứng nhìn mảnh trăng thượng tuần nhợt nhạt treo bên viên đình, Như Giác đại sư mường tượng hình ảnh ngày nào, Chân Giác đại sư, Thuần Giác đại sư và Mai Lan công chúa còn ngồi trong viên đình bàn định kế hoạch vào Trường An, những khuôn mặt rạng rỡ của đám thanh niên đang sẵn sàng ra đi vì nghĩa vụ đối với dân tôc Đại Việt anh hùng…Bất giác đại sư buông tiếng thở dài não nuột. Người thấy nơi đây thực quạnh quẽ. Trong chùa chỉ còn mình đại sư và vài chú sa di…bao kẻ đã ra đi không một trở về.

Như Giác lững thững đi quanh vườn hoa, lòng bùi ngùi khi nghĩ đến tương lai đất nước, đến sự suy tàn của Yên Tử Sơn mà không ngăn được giòng lệ.

Bỗng Như Giác đại sư giật mình…Dưới ánh trăng mờ, một bóng người áo trắng xuất hiện lừng lững trước mặt. Một phản ứng tự nhiên, ông chắp tay tụng:

– Mô Phật…

Người lạ tiến lại gần, hơi nghiêng mình đáp lễ.

Như Giác đại sư ngạc nhiên khi nhận ra đó chính là soái tướng của quân Minh triều cả vùng đông bắc này: Bạch tướng quân. Như Giác biết ông này khi còn là một sa di, và chưa từng hội kiến. Tuy nhiên, đức độ và lòng khoan dung của vị tướng quân này đối với bản tự, Như Giác cũng từng biết. Nhưng lần gặp gỡ bất ngờ đêm nay không khỏi khiến cho đại sư bối rối:

– Bạch tướng quân, không biết trước ngài quang lâm để nghiênh đón, thực thất lễ…

Như Giác vừa nói, vừa tránh sang một bên như nhường bước. Viên tướng quân họ Bạch khoát tay từ chối:

– Xin đại sư đừng khách sáo…Bản tướng đêm nay đến đây có chút chuyện muốn thưa với ngài…

Giọng hòa hoãn của Bạch tướng quân khiến Như Giác lấy lại nình tĩnh:

– Chẳng hay tướng quân có điều gì chỉ giáo?

Bạch tướng quân bỗng hỏi:

–  Yên Tử Sơn còn bao nhiêu tăng chúng?

Câu hỏi bất ngờ khiến Như Giác đại sư chưa biết trả lời thế nào…Nói thực ư…nói dối ư? Cả hai đối với ông lúc này đều khó…

–  Thưa…

Sự lúng túng của Như Giác không qua được mắt của Bạch tướng quân, ông ta khẽ cười:

–  Xin đại sư yên tâm…tôi hỏi thế, nhưng cũng biết một cách đại khái rồi.

Như Giác thấy không tiện nói khác sự thực:

–  Thưa, chẳng nói tướng quân cũng thừa biết…Tính cả chín ngôi chùa của chúng tôi hiện nay không quá ba mươi người lớn bé, già trẻ…

Đột nhiên viên tướng Minh khẽ thở dài:

– Vậy…họ đã ra đi mà chẳng mấy ai trở về…!

Câu than của Bạch tướng quân khiến Như Giác tỉnh ngộ. Thì ra viên tướng này đã không lạ gì những chuyến đi lén lút của bên mình từ mấy năm qua, ông ngập ngừng hỏi:

– Sao dạo đó tướng quân không ngăn cản chúng tôi?

– Tôi tôn trọng lý tưởng cao đẹp của quý vị.

Câu trả lời làm Như Giác vô cùng sửng sốt, không nói nên lời.

Hai người đạ đi gần đến viên đình. Như Giác nói:

– Nếu không vội, xin mời tướng quân vào trong nghỉ chân để bần tăng được hân hạnh hầu chuyện.

Bạch tướng quân theo vào, tự nhiên ngồi xuống ghế đá, nói:

– Ngày Chân Giác đại sư về Tây Phương, bản tướng không tới phúng viếng được, thật đáng tiếc.

– Xin cảm ơn tướng quân có lòng với sư phụ tôi.

Viên tướng Minh nhìn Như Giác, nói:

– Đại sư là lớp người còn quá trẻ của Phật Giáo An-Nam mà đã phải gánh vác trọng trách này…bản tướng thực bội phục.

Như Giác biết ông ta muốn nói cái địa vị chủ trì bổn tự của mình, nói:

– Bần tăng không dám nhận lời khen của tướng quân, bất quá…

Viên tướng như không nghe thấy câu đáp lễ đại đại sư, ông ta nhìn ra xa, khẽ thở dài:

– Còn Mai Lan công chúa…chắc nàng cũng không trở về đây nữa…

Như Giác giật mình, chưa biết nói sao, chỉ hỏi bâng quơ:

– Tướng quân biết công chúa chúng tôi?

Viên tướng như nói một mình:

– Từ ngày đó, tôi chẳng được gặp lại nàng một lần…Tôi đã hỏi thăm về nàng từ những người ở thôn dưới núi. Tôi thực vô duyên.

Như Giác đại sư cũng biết được câu chuyện đụng độ giữa hai người năm nào, nên không biết nói sao, chỉ ngồi im lặng, chăm chắm nhìn khách, lòng thực bâng khuâng.

Bỗng Bạch tướng quân đứng dậy, nói:

– Đại sư, tôi sắp về bản quốc. Mai này, khi tôi không còn ở đây, mọi chuyện cần phải thận trọng…Phật Giáo của cả hai nước chúng ta đều đang gặp ách nạn…

Như Giác không hiểu hết lời khách, nói mau:

– Tướng quân về kỳ này chắc được thăng quan…bần đạo xin chia vui cùng tướng quân.

Bạch tướng quân lắc đầu, hạ thấp giọng:

– Đại sư lầm rồi…tôi hồi hương để xin từ quan.

– Từ quan?

– Phải. Cõi đời ta bà này tôi đã nếm qua. Ngày xưa, Đức Phật Thích Ca mới chỉ thấy được cảnh nghèo khó, lầm than của những người bình thường…trong một quốc gia thái bình, một dân tộc an cư, lạc nghiệp…mà ngài còn xót xa đến nỗi từ bỏ cả ngai vàng để đi tìm sự giải thoát cho đời. Huống chi ngày nay, tôi được mục kích những cảnh thống khổ của cả một dân tộc trong cảnh nước mất, nhà tan. Tôi đã thấy tương lai đen tối của Phật Giáo không những riêng An-Nam mà cả của Trung Quốc nữa…Vì thế, tôi đã quyết định trở về quê hương từ quan, xuống tóc!

Như Giác như không tin ở tai mình, vội hỏi lại:

– Xuông tóc?

– Vâng. Tôi không nói dối đại sư đâu. Tôi hy vọng sau này, nếu có dịp may sang đây nữa, tình thế giũa chúng ta sẽ khác đêm nay…

Câu nói thực mơ hồ, nhưng Như Giác cũng hiểu được thiện ý của người:

– Bần tăng cũng mong như thế.
Bạch tướng quân thong thả rời viên đình. Như Giác đi bên cạnh, lòng rất hoang mang, chẳng lẽ Phật đang trước mặt…Điều nhận xét đó có quá đáng không? Yên Tử ngày nay đã bắt đầu suy tàn, nhưng lời nói của Bạch tướng quân là những lời an ủi vô cùng quí giá.
Bạch tướng quân dừng bước, quay sang Như Giác, ôn tồn nói:
– Tình thế đã vậy, đại sư cấn phải thực mềm mỏng để giữ cơ đồ Yên Tử Sơn. Tôi đã định gặp Vô Lượng đại sư, nhưng ngài đang bệnh, rất khó khăn thông cảm được lời tôi nói. Thôi, xin cáo biệt…Nếu sau này công chúa của Trần gia có về Yên Tử, xin cho tôi gửi lời thăm hỏi và từ biệt nàng…
Dứt lời, một thoáng, bóng viên tướng Minh đã khuất sau tàng cây mờ tối.
Như Giác đại sư ngần ngơ nhìn theo…
Bóng trăng đã khuất sau núi đồi, không gian trờ nên u tối, tịch mịch. Như Giác thở dài, trở vào trong chùa mà lòng vô cùng xao xuyến.

 

 

                                           CHƯƠNG II

Xế trưa.

Mặt nước loáng ánh nắng chói chang. Từng nhóm thuyền đi reo thả lưới chung quanh một trái núi nằm phơi giữa biển cả trông giống như con mãnh hổ đang ngồi nghỉ giửa vùng nước bạc mênh mông.

Mai Lan đứng đầu mũi thuyền nhìn cảnh vật bao la, lòng nghẹn niềm thất vọng. Trải qua gần một tháng lênh đênh trên biển cả, đi dọc một giải bờ biển , dài hàng ngàn dậm, hỏi tin không biết bao dân chài lưới, lật từng xác chết chương nổi lềnh bềnh trên song nước, nhưng cuối cùng bọn nàng cũng chẳng thể tìm thấy những người thân yêu đã trầm mình tuẫn tiết vì không muốn trở thành tù binh bị khuất phục trước quân giặc tham tàn.

Nắng đổ loé đôi mắt. Mai Lan lấy tay che nửa trán để nhìn cho rõ hòn núi trước mặt, rồi quay lại hỏi người chủ thuyền:

–   Này lão Kiệm, hòn núi nào kia?

Người chủ thuyền, áo nâu bạc phếch, gầy gò, khắc khổ. Từ khôn mặt xương xương, đen xạm cho tới mái tóc, chòm râu thưa khô cứng, xoắn xuýt, biểu lộ một cuộc sống dầm sương, tắm gió biển bao ngày. Lão tiến ra phía trước, nhướng mắt, khê thưa:

– Bẩm cô, đó là hòn Nẹ.

Lão đưa tay chỉ về hướng tây, tiếp:

– Ngang hòn Nẹ về phía đất liền là Trấn Sơn Nam.Vào trong chút nữa sẽ là Ái Châu. Vùng biển này nổi tiếng có nhiều loại cá ngon…Chim, thu, nhụ, bẹ là bốn loại hàng đầu, đánh được rất nhiều. Ngoài ra, còn một loại cá khoai, nấu với rau mồng tơi, vắt chanh, ăn ngon tuyệt. Dân chài ở đây sống rất sung túc.

Mai Lan ngắt lời:

–         Không phải thuyền đánh cá cả đâu. Lão trông kìa, nhiều thuyền lớn có cắn cả cờ xí nữa.

–       Chiến thuyền của giặc Minh?

–       Không phải

–       Tầu chiến của giặc đưa dân đi mò ngọc trai?

Mai Lan gật đầu:

–       Vì thế mình phải thận trọng.

Lúc đó,Lai và Cúc cũng vừa từ trong thuyền bước ra, nghe hai người nói chuyện, đều gật đầu đồng ý.

Lai góp lời:

–       Giống như lúc chúng ta qua vịnh Hạ Long.

Mai Lan nhìn ngược lại phía sau, giọng xa vắng:

–             Lão Kiệm, tôi nghĩ tử thi người của mình nếu có tìm thấy cũng chỉ từ vùng biển này trở ra bắc mà thôi. Có lẽ đến đây chúng ta quay về được rồi.

Lão Kiệm hạ giọng:

–       Nhưng thưa cô, chúng ta phải vào hòn Nẹ để lấy nước ngọt và mua thêm thực phẩm…

Lai ngạc nhiên:

–       Vào trong núi?

–       Vâng, trong đó có những thuyền chuyên môn bán thực phẩm cho các thuyền d8i reo, tức đánh cá xa đất liền nhiều ngày.

Mai Lan gật đầu đồng ý.

–       Được, nhưng phải cảnh giác. Chúng tôi sẽ vào cả trong thuyền. Lão ở ngoài này tuỳ cơứng biến.Đừng để có chuyện đáng tiếc xảy ra. Tôi không muốn bị rắc rối lúc này.

Chiếc thuyền chài , loại đi biển với hail á buồm ôm gió rẽ song đi về hước hòn Nẹ.

Ba thầy trò Mai Lan trở vào trong khoang. Thuyền khá rộng, , dành một nửa khong để hai thầy trò Mai Lan và Cúc ở. Phần còn lải là chỗ ăn, nằm của Lai và ba bố con lão Kiệm. Chung quanh khoang thuyền có những cửa tò vò có thể nhìn ra ngoài. Hai đứa con của lão Kiệm cũng đã mười sáu, mười bảy , tuy trông rắn chắc, khoẻ mạnh, nhưng than hình lại nhỏ loắt choắt, khiến cho Lai và Cúc thường to nhỏ bàn tán, nghi ngờ tài đi biển chủa cha con nhà này.

Nước vỗ vào mạn thuyền nghe rào rào. Gió biển thổi thốc vào trong khoang mát rợi. Chừng nửa canh giờ, hòn Nẹ đã hiện ra sừng sững trước mặt. Giáp núi, song lớn hơn ngoài khơi.Thuyền trôi nhấp nhô. Từng đàn cá chảy lên khỏi mặt nước, vảy trắng lấp lánh, dưới ánh mặt trời trong thực ngoạn mục. Có nhiều con lướt ngay trước mũi thuyền khiến Cúc giật nảy mình, cười lên thích thú.

Mai Lan và bọn Lai, Cúc đang theo dõi đàn cá “bay”, bỗng có tiếng quát lớn từ đâu vọng lại:

– Thuyền kia, phải tránh xa khu quan quạn ngay. Bất tuân sẽ bị bắn chìm tức khắc. Biết chưa?

Thuyền bất thần nghiêng để đổi hướng, bọn Mai Lan biết ngay thuyền mình đang đi ngang qua vùng biển có quân giặc. Mọi người thận trọng khép kín cửa tò vò, nhưng vẫn ghé mắt sát vách thuyền , qua khe hở để quan sát tình hình bên ngoài.

Thực kinh hoàng. Cách đó chừng vài chục trượng, mọi người đều thấy thành của tầu giặc, san sát cả chục chiếc. Từ trên tầu, hàng trăm dân phu mình trần, đóng khố, được thả xuống nước bằng giây chão buộc ngang bụng, trông giống như những xâu ếch. Tiết trời mùa thu, nước biển lạnh như vậy mà giặc bắt dân ta phải trầm mình lặn xuống đáy đại dương mò ngọc trai cho chúng. Tiếng quát tháo, tiếng người bị ném xunốg biển ồn ào một góc trời.

Thực dã man! Cúc sợ hãi quay lại nhìn cô chủ…

Mai Lan nhăn mặt, thì thào:

– Không tưởng tượng nổi!

Lê Lai nghiến răng, tưa giận:

– Quỉ chứ không phải giống người!

Hình như lão Kiệm đang cố gắng cho thuyền thoát đi thực lẹ nên chẳng mấy chốc những tiến la ó của giặc đã xa hẳn. Thuyền lướt đi nhẹ nhàng. Lai mở cửa tò vò nhìn ra ngoài, vách núi quá gần, như đập vào mắt khiến chàng giật mình. Mai Lan khẽ thở dài như vừa trút được gánh nặng:

– Thoát rồi…Chắc thuyền đang vào kẽm núi.

Thằng Nhớn. con cả lão Kiệm thò đầu vào khoang, nói:

– Mời quí vị ra ngoài này cho thoáng ạ.

Trên đầu, bầu trời chỉ còn một giải xanh thẳm giữa hai vách núi. Con thuyền đã hạ buồm, trôi trong một thứ ánh sáng dịu mát khiến mọi người đều cảm thấy khoan khoái.

Tiếng bì bõm của nước đập vào mạn thuyền. Thỉnh thoảng mấy cánh chim từ lùm cây bên vách đá thấy động bay vụt ra, kêu ríu rít. Nhưng điều làm cho thầy trò Mai Lan sững sờ là cuối con kẽm, thuyền từ từ đi vào một vũng nước nằm giữa lòng núi. Bên trên là trời xanh, mây trắng, như chiếc vung vĩ đại chụp xuống. Chung quanh bốn phía là bãi cát vàng phẳng lì, chạy dài tới khu rừng thưa xa xa. Quanh đây đó, nhiều thuyền chài lớn bé cũng đã hạ buồm, thả neo nghỉ ngơi.

Mai Lan nhìn bao quát, khen:

– Cảnh sắc thực kỳ thú.

Lão Kiệm cười:

– Bọn chài lưới chúng con thì coi đây như là thành luỹ để tránh bão táp hoẵc nghỉ ngơi. Con sẽ cho thuyền ghé cuỗi bãi, rồi mời quý vị lên vãn cảnh chùa. Chùa này không có sư, chỉ có một ông từ thôi. Chúng con đi mua ít thứ cần dung và thực phẩm, lấy them nước ngọt, xong sẽ quay trở lại đón.

Theo tay chỉ của lão, mọi người thấy một mái chù thấp thong trong rạng cây um tùm. Nàng ngạc nhiên :

– Ở đây cũng có chùa nhỉ. Còn nước ngọt thì ở mãi đâu?

– Thưa, ở đàng kia có một hồ nước ngọt khá lớn, rất tiện cho dân chài khi phải đi xa đất liền nhiều ngày.

Cúc cũng nheo mất nhìn xa, hỏi:

– Lạ nhỉ, ở giữa biển lại có hồ nước ngọt?

Lai phỏng đoán:

– Có thể là một vũng nước mưa đọng trong long núi đá.

Thuyền cập bến. Trước mặt một ngôi chùa được xây tựa bên gốc đa cổ thụ, rêu phong cổ kính. Những rễ đa phụ khá lớn tua tủa dài chạm hoặc cắm sâu xuống mặt đất. Cổng tam quan được quét vôi trắng trông còn sạch sẽ. Tĩnh mịch. Chỉ nghe thấy tiếng gió rì rào trên những tầng lá đa xanh mướt. Ba thầy trò cảm thấy hơi lảo đảo khi đật chân lên bãi cát. Ai không quen đi lâu trên thuyền, khi lên bộ, ai cũng thấy lâng lâng một lúc, người ta gọi là say đất.

Lão Kiệm đưa chân ba người tới bờ đất, trước khi trở lại thuyền, lão nói:

– Bẫm cô, chiều hôm qua con thấy trời có “đỏ lò đông bấc” (trước khi trời tối, ở góc chân trời đông bắc có một vùng đỏ rực, theo kinh nghiệm dân đi biển biết là ngày hôm sau sẽ có bão), rồi trưa nay lại thấy cá nhảy trên mặt nước (sắp có biển động)…sợ tối nay vùng này có giông bão. Vậy xin quí vị trở lại đây sớm để mình còn đi.

Mai Lan vừa đi, vừa gật đầu:

– Không sao, mình đâu có chuyện gì phải lâu trong chùa. Ngồi nghỉ một lát rồi sẽ ra liền.

Vào tới chùa, mọi người thấy đây chỉ là một cái am, nhưng khá lớn, có cổng tam quan, có sân gạch và vườn hoa sạch sẽ, thẳng lối. Những hàng mẫu đơn, mấy khóm ngâu tươi tốt quanh sân. Hai gốc hoa đại trắng cổ thụ hai bên cổng Giữa tiền đường, một pho tượng Phật cũ kỹ bằng gỗ, sơn son thiếp vàng nhưng mầu đã bạc phếch. Chắc vì được đám dân chài qua lại cúng kiến nên trong am khói hương nghi ngút, đứng ngoài cũng ngửi thấy mùi thơm. Nhưng có một điều làm ba thầy trò ngạc nhiên, nhìn nhau hôi ý vì ngoài ông từ trong am còn có một nhà sư mà lão Kiệm không nói tới.

Lão từ trông già cả, đầu tóc bạc phơ, dài chấm vai, nhưng dáng dấp còn nhanh nghẹn. Thấy khách lạ, lão ra đón, niềm nở mời vào trong:

– Xin mời quí vị vào trong này xơi nước.

Lão lăng xăng hướng dẫn ba người tới một chiếc bàn nhỏ kê ở hàng hiên nhưng đủ bốn ghế , tay nhanh nhẹn lấy ấm nước từ trong giỏ tích, rót vội ba chén nước vối.

Nhà sư, áo nâu còn mới, ngồi sát bàn thờ Phật, quay lưng ra ngoài. Khách chưa uống hết chén nước, quay đi, quay lại đã không còn thấy ông nơi bồ đoàn nữa.

Lão từ thấy khách tó vẻ để ý tới nhà sư, nên giải thích:

– Sư phụ chúng tôi mới ở đất liền chạy giặc ra đây… Ngài bị tai nạn ở mặt nên không tiện giao tiếp với khách thập phương, xin quí vị miễn thứ cho.

Mai Lan lắ đầu:

– Không dám. Chúng tôi tình cờ đi ngang qua đêy ghé vào cãn cảnh chùa một chút rồi cũng có việc phải đi ngay, đâu có dám phiền đến sư phụ.

Bất chợt Mai Lan thấy trên vách trái amco1 vẽ mọt vòng tròn như hình mặt trời có ánh quang chung quanh bằng mực tầu, đang định lên tiếng thì lão từ đã cười, nói:

– Thưa, đó là đạo phù của sư phụ chúng tôi.

Đạo phù? Này chưa từng nghe các nhà sư Đại Việt nào có đạo phù bao giờ. Nhưng đó là việc của người ta, nàng cũng không muốn hỏi thêm.

Đoán khách còn đi một cuộc hành trình xa, Lão từ vui vẻ đề nghị:

– Không mấy khi quí khách ra chơi, nhà chùa sẵn có ít rau quả trong vườn, xin kính quí vị một chút để độ…

Mai Lan nhanh miệng, lắc đầu:

– Xin cụ miễn cho…

Như không cần sự đồng ý của khách, ông ta đon đả bỏ ra vườn sau. Mai Lan thấy ông từ dung tiếng nhà Phật không được chỉnh, cho là ở chốn thâm sơn cùng cốc này, ăn nói như vậy cũng là khá rồi. Lão từ đi thực lâu, khiến thầy trò Mai Lan chờ sốt cả ruột. Mấy lần đã định bỏ đi, nhưng lại sợ phụ long khiếu khách của lão ta nên cố nán lại, quên cả lời lão Kiệm dặn dò. Cuối cùng, lão từ cũng về tới, hai tay lệ khệ bưng một thúng lớn, gồm chuối, khế, răm mồng tơi, đậu đũa, khoai lang. Kể ra, những món này ngay tại đây muốn mua cũng khó.

Mai Lan trong thúng quà, giật mình:

– Mô Phật, nhiều thế cụ? Chúng tôi không dám nhận thế đâu.

Lão từ cười, gãi tai:

– Chủa Phật mà, xin quí vị đừng chê.

Cúc quay đi, khẽ nói với Lai:

– Chả trách bắt mình chờ cả buổi. Không biết trong chùa còn gì nữa không…sao không mang ra hết cho rồi.

Lê Lai lắc đầu, ngầm ngăn cô nhỏ đừng lắm miệng…mà phật lòng chủ nhà. Cuối cùng Mai Lan cũng nhận hết, rồi ngược lai, bắt ông từ nhận lại một số bạc, vỉ nàng biết thừa hậu ý của những vụ tặng quà của chùa đền.

Ra về, tuy phải khiêng đồ nặng, nhưng Lai và Cúc cũng không mấy phiền lòng vì được một số thực phẩm quí cho những ngày sắp tới lênh đênh trên biển cả.

Chưa đến bãi cát, xa xa đã thấy cha con lão Kiệm đang đứng ngóng chờ. Trời đã về chiều, trong long núi không còn ánh nắng rọi trên mặt nước.

Vừa gặp nhau, lão Kiệm đã giúc:

– Mau lên. Các vị chơi trong đó lâu quá, Con vừa cắm sào xuống nước, thấy bọt xủi lên rất nhiều, sợ bão lớn đến nơi…

Lai nhìn trời, thắc mắc:

– Trời quang thế kia, làm gì có bão.

– Con không nói chơi đâu. Hay ta ở lại đây đêm nay đi. Quí vị nhìn xem, rất nhiều thuyền đã vào đây để tránh bão đó.

Mọi người nhìn quanh, quả nhiên khắp vùng đã đầy những thuyền bè đủ loại, đủ cỡ cỡ, cắm sào, h5 buồm, trong đó có cả những tầu lớn của quân Minh.

Giữa lúc đó, lão từ hớt hải chạy ra theo khiến ai nấy sững người, đều quay lại nhìn lão.

Lão từ hấp tấp , vừa thở, vừa nói:

– Thưa quí vị, sư phụ tôi có…thư.

Lão trao nhanh phong thư dán kín cho Mai Lan. Nàng đó lấy trong lời cảm ơn, rồi vội xé ra xem. Trong thư viết nôm, vẻn vẹn vài hàng: “Xin rời đây ngay vì tối đến giặc về đông kiểm soát…rất nguy hiểm…Về Sơn Nam rồi vào Thanh…có nhiều việc hưu ích”.

Thư không ký tên.

Trên bước đường giang hồ, Mai Lan đã gặp nhiều chuyện bất ngờ, nên lá thư này không làm cho nàng bối rối. Tuy nhiên, nàng thấy lời khuyên trong thư cũng có phần hưu lý, vì hầu như nếu ở lại qua đêm thì chỉ có nàng và Cúc là phụ nữ là bất tiện, nhất là lúc này nàng chẳng muốn gây them rắc rối. Hơn nữa, việc vào Tây Đô và các tình miền trong cũng nằm trong dự tính của nàng, vì nơi đóna2ng có thể tìm lại được bằng hữu, khám phá những bí ẩn đã tạo nên những thắc mắc đang mang nặng trong tâm trí nàng. Thực ra chưa cần về bắc lúc này. Do đó, Mai Lan quyết định ra khơi. Chỉ có điều, nàng không dự phòng được cơn bão đêm nay mạnh tới chừng nào.

Khi Mai Lan đọc thư, mọi người d8e62u chú ý đến thái độ của nàng nên lão từ bỏ đi lúc nào khơng ai hay. Đến khi Mai Lan muốn gửi lời cảm ơn về nhà sư thì lão đã bỏ đi từ lâu rồi.

Thấy lão Kiệm đăm chiêu nhìn trời mây, Mai Lan hỏi:

– Theo lão, hừng nào bão nổi?

– Thưa, có thể vào nửa đêm…nhưng cũng có thể sớm hơn tuỳ theo sức gió…

– Thế nếu mình vào đất liền có kịp tránh bão không?

Câu hỏi của Mail Lan khiến mọi người ngạc nhiên. Lê Lai đán già là quyết định này chắc có kiên quan tới lá thư vừa rồi.

Lõo Kiệm bất đắc dĩ, nđáp:

– Nếu thuận gió, từ đây vào đất liền chỉ chừng ba canh giờ…tức có thể lúc trời vừa tối và nếu không gặp gió và sóng dữ ngoài khơi.

Mai Lan quyết định:

– Vậy thì được, chúng ta đi ngay. Chúng ta vào đất liền.

Tất cả vừa nói chuyện, vừa lật đật xuống thuyền. Ba bố con lão Kiệm ra sức điều khiển con thuyền mau chóng rời bến để ra khơi. Dịc kẽm núi, thuyền Mai Lan đụng đầu với tầu của giặc Minh vì chúng cũng đang vội từ ngoài vào trong. Tình thế cấp bách khiến chúng cũng không để ý nhiều tới thuyền khác nên không có gì đáng tiếc xảy ra.

Ra đến biển, trời đã xế chiều. Gió đông thổi mạnh làm căng hai cánh buồm nâu. Sóng biển có lúc cao hơn mạn thuyền khiến con thuyền lắc lư như ngồi trên võng. Mặt trời trở nên vàng như nghệ. Khắp bầu trời , mây biến thành lớp lớp trông như vảy có mà người ta gọi là “vảy tê tê”. Đứng ở sau lái, lão Kiệmchi3 huy cho hai thằng con ghì buồm lựa theo hướng gió để đưa con thuyền về tây, tức là hướng đất liền.

Lão Kiệm lo lắng nói lớn với Lai đang đứng trước mật lão:

– Cậu hãy nhìn về phía chân trời đông bấc kia, “xe đầu voi” đã bắt đầu chuyển rồi đó. Với sức gió này, tôi sợ không chắc mình có thể vảo kịp đất liền…

Lai thắc mắc:

– Gió đông thổi mạnh thế, sao mình không nương theo nó để vào bờ?

Lão Kiệm lắc đầu:

– Không thể cập bờ lúc có bão lớn vì thuyền có thể vỡ như chơi khi đụng tới bờ. Bão sẽ di chuyển về hướng bắc qua nhiều lần đổi chiều từ đông, đông bắc …rồi bắc…(theo chiều từ bắc tới nam). Mình sẽ phải theo chiều gió để đưa thuyền ra khõi tầm bão. Sau đó mình muốn đi đâu thì đi.

Lai lo lắng:

– Vậy có lúc mình sẽ bị thổi bạt ra khơi?

– Đúng thế. Bạt ra khơi…rồi mới xuôi nam được. không bao giờ bão chuyển về phía nam cả. Cách này vất vả nhưng ít nguy hiểm hơn là vào ngay đất liền.

Theo hướng tay lão chỉ, Lai thấy suốt một dọc chân trời mây đen đã đùn lên cuồn cuộn. Hình ảnh này người đi bể gọi là xe đầu voi. Lúc trưa, thuyền đánh cá ở đây nhiều như lá tre, nhưng bây giờ đã đi đâu hết. Cả một vùng bể rộng mênh mông chỉ còn lẻ loi có một cánh buồm chao đảo của nhóm mình đang cố vuợt song gió giữa vùng ánh sang vàng, mờ đục quái đản. Lai cảm thấy sợ hãi trong long.

Một giờ trôi qua, đát liền chưa thấy đâu mà gió đã mạnh, song lớn bắt đầu nổi lên tràn qua mui thuyền. Mây đen từ hướng đông cuồn cuộn trải khắp bầu trời với tốc độ cực nhanh, bỗng chốc che phủ hết bầu trời. Tiếng sấm vang dội sau làn chớp chói loà. Những lưỡi sét đã đánh ngang đầu, sóng to gió lớn lớp lớp dồn tới khiến con thuyền nhồi lện, xạ xuống như muốn hất người ra khỏi mạn thuyền. Ba thầy trò Mai Lan vội vã vào ả trong thuyền. Bên ngoài, ba bố con lão Kiệm đã tới lúc phải chống chọi với cơn cuồng phong đãng toả ra khắp nơi.

Tiếng lão Kiệm lạc trong gió:

– Bẻ buôm gạt gió về hương tây tam…đừng gắt quá không thuyền lật.

Tiếng lão chốc chốc lại gào lên ra lênh cho hai đứa thiếu niên quá là nhỏ nhói trong cơn going tố. Thuyền cứ chao đi, chao lại khiến mọi người phải nắm chặt lấy mép cửa tò vò, la71c như võng đưa khiến ruột gan như thắt lại, đầu chóng ngộp, buồn nôn.

Tiếng lão Kiệm gọi:

– Nhớn, lại đâu…mày cầm vững tay lái cho tao, để tao lái buồm mới đ7o75c. Nếu gió không đổi hướng sớm thì hy vọng thoát. Ghì chặt vào…

Bên ngoài tối xầm như đêm vì mây đen đã phủ kín bầu trời. Gió cực mạnh, rít lên từng hồi đưa tới những con sóng lớn chồm qua cả con thuyền, hất nước tạt cả vào khoang thuyền. Cúc phải vội lấy khăn cuốn váo người Mai Lan cho đỡ lạnh. Con thuyền thực sự

đã bị cuốn vào lòng cơn bão. Cả ba người bắt đàu thấy buồn nôn vì bị song nhồi dữ quá.

Bên ngoài, thằng nhới la lên:

– Bốơi, gió đã đổi chiều tây bấc…

Lão Kiệm hét lớn:

– Nhỏ, hạ buồm xuống…không gẫy bây giờ…

Có tiếng dây chảo chạn trên những con ròng rọc. Thuyền nghiêng đi như muốn lật khiế ba thầy trò hết hồn.

Lõo Kiệm lại hét to:

– Nhớn…cậy lái theo hướng nam…cứ buông cho thuyền trôi theo song…coi chừng lật thuyền đấy.

Mọi người nín thở cho tới khi con thuyền lấy lại được thăng bằng. Từ lúc này, con thuyền như lá tre trôi song, mặc sóng gió đưa đi chứ không cần điều khiển nữa. Thầy trò Mai Lan bị song nhồi ngất ngư, cố gắng nằn dán xuống sàn thuyền, phó mặc tính mạng trong tay ba bố con lão Kiệm.Qua lớp phẹn che cửa, mỗi lần chớp nhoáng lên Lai thoáng thấy bong ba người họ đang cùng nhau ra tay chống đỡ cơn cuồng phong để cứu con thuyền cùng tất cả sáu mạng người.

Những ngày qua, nhiều lúc Lai và Cúc chê cười cái vụng về, dốt nát của anhh em thằng Nhớn. Nhưng lúc này, một mối cảm phục trào dâng trong lòng Lai. Trong cái vỏ quê mùa, ngô nghê kia, tiềm ẩn một tài ba và lòng can đảm hiếm có. Suốt đêm, cơn phong ba gào thét chàng chỉ nằm chịu trận mà cũng thấy mệt bã người, huống chi họ còn phải gắng sức chống chọi không ngừng nghỉ, sức chịu đựng của họ thực dễ nể.

Bên ngoài trời đã mờ mờ sang. Gió coi bộ đã bới giật. Tiếng lão Kiệm làm Lai ngạc nhiên quá:

– Nhỏ, mày xuống dò long đấi xem sao…Nhớ cột giây cẩn thận không trôi mất mang đấy.

– Chừng bao nhiêu bố?

– Mười sải được rồi.

Có tiếng lịc kịch của thằng nhỏ sửa soạn giây chão, rồi tiếng nó nhảy tùm xuống nước.Lai sửng sốt về việc dò long biển này. Thời gian như ngưng lại…long lai rất hồi hộp. Một lúc khá lâu khi61n Lai lo lắng. Nhưng, vừa có tiếng động như thằng nhỏ đã lên thuyền. Đúng rồi, tiếng nó hổn hển:

– Chưa…thấy đất.

– Thôi vào trong khoang nghỉ một chút đi.. Lai ránh sang một bên để có chỗ co nó ngồi, rồi than mật hỏi:

– Bên ngoài bây giờ thế nào?

Nó vuốt tóc, lấy cái áo tơi khoác vội vào cho đỡ lạnh, khẽ cười:

– Bão còn lón, gió lại đổi chiều tây, đông thổi bạt thuyền ra khơi. Cháu vừa xuống dò đất cũng chưa thấy…Xa bờ lắm rồi.

Tình thế nguy vậy mà nó còn cười được. Mai Lan lên tiếng, thì ra nàng vẫn theo dõi cục diện:

– Có biết chừng đang ở đâu không.

Câu hỏi hơi khó cho thằng Nhỏ, nó thưa:

– Thưa không…nhưng chắc xa bờ lắm…qua cả hòn Mê rồi.

Cúc ngập ngừng…hỏi:

– Có sao không Nhỏ?

Nó lại cười:

– Không sao đâu cô…chúng cháu gặp bão như thế này là thương. Cứ giữ vững tay lái để thuyền không bị lật là được. Mặc gió thổi đi đâu thì đi. Yên gió, mình lại vào bờ.

Lý luận của nó thực giản dị, nhưng lại rất đúng. Nghi một lát, nó lại cười khì, nhanh nhẹn mở lá phên cửa ra ngoài.

Đã qua đêm, nhưng mưa gió vẫn mịt mùng, sấm chớp vẫng còn nổ ran, con thuyền như vẫn còn trong thế giới hãi hung. Thầy trò Mai Lan đầu tiên gặp bão ngoài khơi nên rất hãi sợ.Nhưng thấy giữa cơn hiểm nghèo,ba bố con lão Kiệm không thốt một lời tỏ ra lo lắng hay tuyệt vọng khiến ba người cũng yên tâm nằn dán xuống sàn thuyền, và cũng mệt lử vì say bão. Ba bố con lão Kiệm mải lo lèo lái con thuyền, chống đỡ với bão táp, quên cả cơm nướ. Thế là suốt ngày hôm đó, mọi người không có ăn gì cả.

Đêm thứ hai một cơn bão nữa lại đến. Trời đất lại mù mịt, nhưng sức gió không mạnh, nhưng trới lại đổ mưa không dứt. Suốt đêm, ba bố con lão Kiệm vẫn phải canh chừng con thuyền, không ngưng nghỉ, nhưng thầy trò Mail Lan có lúc cũng thiếp đi được một lát.

Bỗng bên ngoài có tiếng la:

– Gió đổi chiều…

Tiếng lão Kiệm như reo lên:

– Nhỏ, giương buồm lên được rồi…

Mọi người choàng dậy, bang hoàng không biết chuyện gì. Tiếng giây chạy rẹc rẹc trôn ròng rọc như reo vui. Lão Kiệm ra lệnh tiếp theo:

– Cột chặt lại…Tao đã cho buồm lái ôm gió, Thằng lớn mày cậy lái về hướng tây được rồi. Từ từ không gẫy bánh lái thì bỏ mẹ đấy.

Không lâu, thuyền đã bớt nhồi và từ từ nghiêng đi để đổi hướng.

Tiếng lão Kiệm ra lênh:

– Nhỏ, mày xuống thăm đất đi.

Một lát sau có tiếng thằng Nhỏ nhảy tùm xuống biển. Chờ đợi…Gió thổi phần phật trên hai cánh buồm. Thằng nhỏ nhồi lên khỏi mặt nước, rèo nhanh lên mạn thuyền, thở hổn hển, tay vuốt mặt, nói:

– Vẫn chưa thấy gì, bố ơi.hăm?

Thuyền tiếp tục đi. Nhưng lúc này gió bớt hú, mưa chỉ còn lất phất. Biển cũng bớt nhồi. Qua phên cửa, một thứ ánh sang đục như chì rọi vào trong thuyền khiến ba thầy trò đã yên tâm hơn.

Bỗng có tiếng thằng Nhỏ la:

– Thấy đất rồi…thấy đất rồi…

Lão Kiệm hỏi dồn:

– Chừng bao nhiêu…?

Con nghĩ chừng hai con sào.

– Vậy thì tốt rồi…cách bờ chừng vài ba dậm thôi.

Câu nói của lão Kiệm làm mọi người yên lòng.

Trời sang rõ, cơn bão đã tàn. Con thuyền rào rào rẽ song. Lão Kiệm lúc này mới vào trong khoang thuyền báo cáo tình hình:

– Bẩm cô, thuyền mình đã dạt về phương nam khá xa rồi.

Mai lan nhỏ nhẹ hỏi:

– Mình bị bão tới hai đêm một ngày…thấy đất liền chưa?

– Bẩm đã thấy chân trời.

– Chừng địa phương nào?

– Chắc qua cả Nghệ An.

Lê Lai hỏi thêm:

– Vào tới Chiêm Thành chưa?

Lão Kiệm hơi ngập ngừng:

– Bẩm, có thể là như vậy. Bây giờ xin cô quyết định…vì thế nào mình cũng phải vào đất liền để sửa cột buồm và vá cánh buồm bị rách. Sau đó, ta mới có thể tính đường về bắc.

Nghe thấy phải vào đất Chăm, Lai và Cúc hơi băn khoăn, nhưng Mai Lan lại thản nhiên:ứ vào. Biết đâu chẳng g

– Không sao. Dù có phải vào đất Chiêm Thành cũng cứ vào, biết đâu lại gặp chuyện hay.

Lão Kiệm lên tinh thần:

– Bẩm cô đừng ngại. Con cũng có người họ hang chạy loạn vào đây sinh sống. Mời cô làm một chuyến vào Chà Bàn cho vui.

– Quan quân trong này có làm khó dễ gì mình không?

– Bẩm, có chút tiền bạc là xong hết.

– Vậy tôi nhờ lão lo dùm.

– Bẩm cô yên tâm, xin cứ tin con. Xa xa kia là dẫy Trường sơn…

Ánh bình minh vàng lợt đã rọi trên vách thuyền. Mọi người ra cả ngoài thở không khí trong lành, lấy lại sức sau một thời gian dài sợ hãi, mệt nhọc. Lê Lai nhìn lên hai cột buồm, một chiếc đã bị nẻ một đường dài, cánh buồm rách tả tơi, tuy nhiên ba bố con lão Kiệm vẫn bình tĩnh, khiến Lai càng cảm phục. Chàng tới vò đầu thằng Nhỏ khen:

– Nhỏ tài giỏi lắm.

Thằng bé chỉ cười khì.

Lão Kiệm chỉ tay về hướng tây:

– Bẩm xa xa kia là dẫy Trường Sơn. Chừng hơn hai canh giờ nữa là tới bờ. Quí vị chắc còn mệt, xin vào trong nghỉ một giấc cho khoẻ rồi còn xơi cơm.

Mọi người nghe nói quả thấy đói bụng, nhưng cũng vào cả trong ngả lưng. Bây giờ mới thấy thấm mệt. Con thuyền tuy chỉ còn một lá buồm rưỡi củng lướt sóng êm đềm. Có tiếng róc rách bên dưới chỗ nằm. Giấc ngủ chầm chậm tới, chập chờn giấc mộng vào đất Chiêm Thành.

 

 

                                    CHƯƠNG III

Con thuyền với hai cánh buồm tả tơi tiến dần vào đất liền. Khi những hình ảnh đầu tiên của bờ biển hiện ra rõ thì trời đã ngả về tây. Những ngọn núi đá xanh ngắt, rực rở dưới ánh nắng chiều hôm.

Lão Kiệm mời mọi người ra cả ngoài thưởng thức cảnh sắc miền nam. Mai Lan tựa mình bên cột buồm, tóc bay phất phơ trước gió. Trời mây ở đây thực đẹp. Trong lúc miền bắc đã chớm đông, da trời xám ngắt, xuống thấp, khí hậu đã bắt đầu trở lạnh thì miền nam nắng ấm chan hoà. Nhũng cụm mây trắng nhuộm phớt ánh hồng điểm trên bầu trời xanh thẳm. Từng đàn ngỗng trời sải cánh thành hình cánh cung xuôi về nam, tiếng kêu gọi đàn thảng thốt vang vọng tới cuối trời.

Lão Kiệm đến bên Mai Lan, chỉ vào trong đất liền, nói:

-Bẩm cô, trước mặt chúng ta là đất Ba-Dai thuộc châu Vjiaya của Chiêm Quốc.

Mai Lan a lên một tiếng ngạc nhiên, nhíu mày suy nghĩ, rồi nói:

– Thế sao. Đúng ra đây là đất của Việt Thường chúng ta ngày xưa. Thời Tấn gọi là Tượng Lâm. Đến thời Hán đô hộ đổi thành Nhật Nam. Đất này đã trải qua nhiều biến cố để cuối cùng một thổ dân nổi lên chiếm đất dựng nên nước Lâm Ấp…sau đổi thành Hoàn Vương…cuối cùng là Chiêm Thành.

Lai lấy tay che nắng để nhìn cho rõ, hỏi:

– Vậy ra đây là đất của nước mình? Thế đã dới kinh đô Chiêm Thành chưa lão?

Lão Kiệm cười:

– Con thì không biết lịch sử đất này, nhưng vì ra vào nhiều lần nên đường đất ở đây khá rõ. Thưa chỗ bãi trắng chạy dài là vùng Đa-Răng rất đẹp. Phía nam ta thấy có ngọn núi đứng dựng đó là cái đèo cao nhất vùng này. Miền núi non bên phải là dẫy Cù Mông…Kinh Đô Chà Bàn của Chiêm Quốc ở sâu trong đó.

Cúc đứng sau lưng Lai, cười khúc khích:

– Mấy cô Chiêm múa bụng hay lắm đấy…

Mai Lan quay lại, nhìn Cúc cười:

– Phải đấy. Những triều trước, các Hoàng Tổ ta khi đánh vào đất Chiêm, hay mang về các ca nhi  biết cả vũ Chiêm để mua vui. Trong cung đình được xem họ múa hát là thường, nhưng ngoài dân gian thì hiếm.

Cúc nguýt xéo Lai:

– Vì thế các câu vào đất Chiêm khó mà biết lối về.

Nghe Cúc nói, mọi người đều cười vui.

Không lâu, đàng trước hiện lên một hòn đảo nhỏ, mà ở xa, mầu xanh của nó lẫn vào đường chân trời nên khó nhìn ra. Từng đàn én bay lượn quanh những mỏm đá cheo leo.

Lão Kiệm quay về phía đuôi thuyền, nói lớn:

– Nhớn, bẻ lái vào hòn Nhạn đi…

Lai hỏi:

– Vào đó? Trên đảo có làng mạc à?

Lão Kiệm lắc đầu, quay sang Mai Lan:

– Bẩm cô, bây giờ mình có đổ bộ thì sớm quá, tụi quan quân Chiêm nó làm khó dễ. Phải tạm ghé hòn Nhạn kia nghỉ ngơi, thổi cơm chiều ăn cái đã. Đến tối, con cho thuyền vào vũng Ba Đài, lúc này có nhiều thuyền bè ngoài khơi trở về, tụi Chiêm không để ý,. Mà nếu chẳng may chúng bắt gặp, mình hối lộ cũng đỡ tốn tiền hơn.

Mai Lan gật đầu đồng ý:

– Được, tuỳ ý lão xếp đặt. Còn người họ hang nhà lão ở vùng nào?

– Dạ, đó, ngay khu chợ ở cửa con sông chảy ra cái vũng này.

Rồi lão kể:

– Thời loạn, nhà Hồ xụp đổ, rất đông các vị tướng quân hoặc phú hộ chạy vào đất Chiêm. Lão Khoan có thuyền lớn, nhờ trước kia có thời đã đi đánh cá thu ở vùng này, thuộc thuộc đường đất nên đã tổ chức những chuyến xuôi nam, đưa người chạy vào đây.

Thuyền từ từ ghé vào một mỏm đất của hòn Nhạn. Bải cát trắng phau chạy dài. Sâu vào trong toàn là dừa, xanh ngắt một mầu. Đặc biệt, trên các vách đá, chim nhạn bay tứ tung tiếng kêu vang động cả một vùng. Lão Kiệm khuyên mọi người không nên lên bờ, sợ có bất trắc xẩy ra, dù đây là một hoang đảo, không người ở. Cúc dọn sạch một chỗ tiện cho Mai Lan ngồi nghỉ. Cha con lão Kiệm neo thuyền, lấy thực phẩm để Cúc và thằng Nhỏ thổi cơm chiều. Vừng kim ô dần dần khuất sau non đoài. Cả bầu trới phía tây rực đỏ ráng chiều hôm.

Ngồi cạnh Mai Lan, Lai khẽ hỏi:

– Cô có dự tính gì khi quyết định vào Chiêm?

Mai Lan nhìn ra xa, lắc đầu:

– Hiện thì chưa, vì việc vào đây là bất đắc dĩ. Nhưng nếu tiện dịp này, mình đi thăm thú một chuyến, xem tình hình những người bỏ nước ra đi thế nào. Biết đâu, mình chẳng tìm ra được vài điều ích lợi cho đại cuộc.

Lê Lai phấn khởi:

– Có thể lắm. Những người thời đó may mắn trốn đi được , không phải chịu cái nạn tù tội, cướp bóc, đoạ đầy như những người còn kẹt lại ở trong nước. Họ còn đủ điều kiện kể cả nhân lự lẫn tài lực, đóng góp vào công cuộc giải phóng quê hương khỏi ách thống trị của giặc.

Mai Lan cười:

– Mình cũng mong thế. Đất nước ta đã rơi vào tay giặc rồi, việc khôi phục không phải một sớm một chiều mà làm được. Có điều, ta phải vững tâm vào tiền đồ dân tộc. Năm xưa, một ngàn năm dưới ách thống trị của phương bắc, nhưng dân ta vẫn có ngày quật cường lấy lại nền tự chủ. Từ Trưng, Triệu tới Ngô Vương Quyền, và tiếp theo là Lý, Lê, Trần, mỗi thời đều có anh hùng cứu quốc. Ngày nay, quân giặc bắc phương có chiếm được nước ta bẳng bạo lực, cai trị ta bằng một chính sách sắt máu, dã man, bần cùng hoá vào cảnh nghèo đói khốn cùng đến bạc nhược, mất hết ý chí đấu tranh. Nhưng một mai, khi toàn dân thấy được dã tâm của giặc, ý thức được mối nhục vong quốc, thì chính cái sách lược tàn bạo đó sẽ là ngọn lửa hun đúc tinh thần quật khởi của dân tộc ta, là chất keo sơn gắn bó sự đoàn kết để toàn dân vùng lên giành lại giang sơn tổ quốc.

Lai có vẻ buồn, thở dài:

– Tôi thẹn mình tài hèn, võ nghệ kém cỏi, không biết đóng góp được gì cho đại cuộc.

Mai Lan nghiêm giọng:

– Lai không được nói vậy. Võ học chỉ là sở đoản, tinh thần đấu tranh mới là sở trường của dân tộc ta. Mỗi người chúng ta đặt đúng cái trách nhiệm của mình đối với đất nước, thi hành trách nhiệm đó một cách nghiêm túc, đó mới là việc đáng để chúng ta băn khoăn lo lắng.  Nếu ai cũng vỗ ngực  mình là vua, là tướng giành quyền chống giặc để chiếm quyền ưu tiên hưởng lợi trong những ngày sắp tới thì giặc không hề hấn gì, mà mình lại tàn sát, tiêu diệt lẫn nhau. Kinh nghiệm cuộc kháng chiến “hai vua” của chúng ta vừa qua đó…Thiếu sự đoàn kết nhất trí thì chỉ chuốc lấy thất bại.Giặc không sợ chúng ta nhiều vua, nhiều quan mà chỉ sợ toàn dân đoàn kết một lòng. Vì thế, cái chính sách vừa bạo ngược với kẻ chống đối, vừa mơn trớn những đứa ham danh, ham lợi nằm trong kế hoạch chia rẽ dân ta để cai trị vậy.

Lai chợt hiểu điều Mai Lan nói nên gật đàu mấy cái liền. Mai Lan tiếp:

– Điều quan trọng là đặt mình vào đúng vị trí trong cơ cấu đấu tranh…Mỗi người có vai trò riêng, thích hợp với khả năng, thi hành tốt đẹp nhiệm vụ được giao phó thì việc cả không lâu sẽ hoàn thành.

Lai góp ý:

– Có những việc mình không làm được, nhưng người khác lại thực hiện được dễ dàng, hoặc ngược lại…

– Lai nói đúng. Nhưng cho đến giờ, tinh thần Diên Hồng ngày trước đã tàn lụi…khiến nước mất, nhà tan…Ai là người qui tụ được toàn dân đoàn kết quanh mình. Biết dùng người đúng tài, đúng việc sẽ là người đưa đại cuộc tới thành công.

Lai ngạc nhiên:

– Trần gia còn những ai có thể…?

Mai Lan gạt đi:

– Trần hay Hồ cũng đã mất hết sự tin cậy của đồng bào rồi. Nhiệt tình của họ đối với Trần gia trong cuộc kháng chiến vứa qua cũng đã quá đủ, chỉ tiếc là con cháu Trần gia đã phụ lòng mọi người! Chúng ta hãy chờ một vị cứu tinh của dân tộc…

Bữa cơm chiều thực ngon miệng. Thuyền nhổ neo rẽ song vào bờ. Ráng chiều đã dần tắt sau dẫy núi xa xa. Trời tím lại, lác đác ánh sao. Sương xuống mờ mờ . Vài tiếng vạc kêu văng vẳng lẫn trong tiếng song rào rào và từng cơn gió giật qua hai cách buồm rách tả tơi. Trước, sau vài ba con thuyền đồng hành lầm lũi, ánh đèn chai mờ tỏ, lắc lư. Từ trong vịnh, những đốm lửa đã lác đác xuất hiện dọc theo bờ biển.

Lão Kiệm đốt hai ngọn đèn chai, một treo lưng chừng cột buồn trước, một ngay phên của thuyền. Thuyền từ từ ào vịnh. Chung quanh bập bềnh những thuyền đậu sát bên nhau. Đâu đây lao xao tiếng người nói chuyện, thỉnh thoảng có tiếng gọi nhau ơi ới. Một vài câu tiếng Việt xen lẫn tiếng thổ âm mà thầy trò Mai Lan không hiểu được.

Trước mặt mở ra một vùng tối, lấp lánh ánh sao. Đây là một cửa sông, con thuyền từ từ táp vào bờ. Trên kia là một khu chợ nhỏ, ánh đèn mờ tỏ hắt ra từ những hàng quán, thấp thoáng bóng người qua lại.

Lão Kiệm nhảy lên bờ. Thằng Nhớn đứng đàng mũi thuyền, ném lên một sởi giây, lão Kiệm bắt lấy, dùng hết sức kéo ghì con thuyền tới sát bờ, rồi cột thuyền vào một cái cọc đã có sẵn. Sau đó, lão xuống thuyền, nói:

– Xin quí vị tạm nghỉ dưới đây, để con vào trước. Sau đó sẽ về đón quý vị lên.

Mai Lan hiểu ý, bảo Cúc đưa cho lão năn nén bạc để lão lo chuyện đút lót trước, nàng nói:

– Lão cứ đi, nếu cần thêm cho tôi biết nhé.

Nghe xong, lão bước lên bờ, một thoáng đã đi khuất vào khu chợ.
@font-face { font-family: “Cambria”; }p.MsoNormal, li.MsoNormal, div.MsoNormal { margin: 0in 0in 0.0001pt; font-size: 12pt; font-family: “Times New Roman”; }div.Section1 { page: Section1; }

Phải đợi qua đêm, thầy trò Mai Lan mới được đưa về nhà người anh em họ của lão Kiệm vì chủ nhà đi vắng. Chỉ cần băng qua khu chợ nhỏ giống như chợ phiên với những lều quán tạm bợ, nhưng được che bằng vải màu nên trông rất vui mắt. Mặt trời mới lên, chợ còn vắng khách.

Toà nhà của lão Hồ Khoan khá lớn so với những nhà chung quanh. Mái ngói, nền cao quét vôi trắng lại thêm mấy dẫy nhà phụ chiếm cả một vùng rộng rãi có tường vây quanh, trông như một dinh cơ phú hộ. Qua cổng lớn, lối vào trải sỏi trắng đi giữa hàng dừa xanh ngắt. Mai Lan không thể ngờ một anh thuyền chài, nhờ nước đục thả câu mà có được tài sản đáng kể như vậy.

Chủ nhà tiếp mọi người tại phòng khách sang trọng, được trần thiết với đầy đủ hoành phi, câu đối sơn son thiếp vàng, sập gụ chân quì, tủ kinh, trường kỷ tất cả đều bằng gỗ gụ khảm xà cừ, bóng lộn. Có lẽ ở trong nước, một nhà phú hộ, vương tôn cũng chỉ sang cỡ đó thôi.

Đó là một thiếu phụ ngoài bốn mươi, người nhỏ nhắn, hơi gầy nước da mai mái, nhưng phục sức diêm dúa, khác hẳn các phụ nữ Việt. Đầu chị ta cuốn khăn mầu hồng, áo choàng một mảnh phủ từ vai xuống đến chân may bằng lụa vàng viền kim tuyến. Với trang phục đó, kèm thêm đôi vòng vàng đong đưa dưới hai tai nhỏ xíu, nếu chị ta không nói tiếng Việt với giọng miền bể,  quê mùa thì ai cũng tưởng đó là một phụ nữ Chàm.

Chị ta dẫn mọi người tới bộ trường kỷ, nói:

– Mời quí vị ngồi chơi.

Mai Lan không khách khí, kéo áo ngồi xuống, rồi đưa mắt nhìn khắp nơi, khen:

– Nhà bà chủ thực sang trọng.

Người đàn bà cưới, nói hớt:

– Ông ấy đi họp hành cái gì cứu nước, cứu dân đã gần tháng nay rồi. Vả cô đừng ngại, ở đây đàn bà chúng mình là nhất hạng, bọn đàn ông họ cứ một phép phải theo mình.

Lai và Cúc giật mình, không ngờ con người hợm hĩnh này lại ăn nói càn dỡ thế, không còn tôn ti trật tự gì nữa. Nhưng Mai Lan lại thản nhiên, vì nàng biết phong tục của người Chàm là trọng nữ. Mặc dầu ở ngoài xã hội, người đàn ông vẫn nắm giữ các chức vị chức chưởng quan trọng, nhưng trong gia đình, mọi quyền hành đều trong tay người đàn bà. Đó là chế độ mẫu hệ. Thời xa xưa, người Bách Việt chúng ta cũng theo mẫu hệ, nhưng tương quan nam nữ tế nhị đến hài hoà chứ không phát ngôn trắng trợn như chị ta. Sau này, dưới ảnh hưởng của Nho giáo cũng như nền chính trị Tống nho, nên ngày nay, người Việt cũng theo chế độ phụ hệ như trong xã hội như người Trung Hoa.  Nhưng điều làm Mai Lan ngạc nhiên là người đàn bà này sống ở đây chưa bao lâu mà đã quên cả cội nguồn, bắt chước quá mau cái phong tục của người để giành cái ưu thế cho mình.

Vì thế, Mai Lan cười nhẹ:

– Vâng, thế chúng tôi phiền bà chủ vậy. Chả là vì chúng tôi người của Trần gia, không may bị bão tố đánh dạt vào đây. Được lão Kiệm giới thiệu mới biết bà chủ, nên muốn nhờ bả chủ mấy hôm, tốn kém bao nhiêu xin trả đủ.

Với loại người nay, Mai Lan biết phải dùng địa vị, tiền tài mới khuất phục được họ, nên nàng tỏ một chút thân phận của mình. Quả nhiên, người đàn bà đổi ngay thái độ, xum xoe:

–           – Vậy thì thực quí hoá. Xin các vị cứ ở lại đây với chúng em. Tiền bạc đâu có   t  rtọng. quan trọng.

Lúc này, chị ta mới quay sang lão Kiệm đang đứng ở góc nhà:

– Kìa bác cả, tới đây ngồi chơi chứ. Ông nhà tôi về, biết được công nương ở đây, chắc mừng lắm.

Nói xong, chị hối hả xuống nhà dưới sai người nhà đun nước pha trà mời khách.

Vì không được phép của Mai Lan, nên trong lúc tiếp xúc với chủ nhà, lão không dám tiết lộ thân phận của khách đi trên thuyền của lão. Vì thế, thấy nói người của Trần gia, mụ chủ nhà cứ xưng tụng với vị nữ lưu trước mặt là công nương cho chắc ăn.

Sau một tuần trà, Mai Lan đã có chủ ý, đưa mắt sang Cúc. Cúc biết ý, lấy trong tay nải một chiếc vòng vàng chạm, đưa cho nàng. Mai Lan với lấy, trao tận tay chủ nhà khiến chị ta trố mắt nhìn nàng, miệng cười toe:

– Tôi có chút quà tặng bà chủ.

Chị ta mừng quýnh, hai tay đỡ lấy:

– Công nương cho nhiều quá, em xin hết lòng cảm ơn.

Chị ta vừa ướm thử vào tay, vừa nói:

– Nhà em họ Hồ, tên Khoan. Từ nay công nương cứ gọi em là Khoan được rồi, đừng gọi bà chủ nhà…em thẹn chết. Để em đưa các vị về phòng nghỉ ngơi. Nhà em rông rãi, xin cứ coi như nhà của quí vị, và ở lại bao lâu cũng được. Thế mới hân hạnh cho chúng em…

Toà nhà khá lớn, nhưng chỉ chia thành mất phòng rộng. Ngoài phòng khách ra, các phòng kia để gia đình dung làm phòng ngủ chung với nhau. Thực khó tìm cho Lai một nơi ở riêng. Sau cùng, chàng chiếm ngự căn xép nhỏ mà chủ nhà đang dung để chứa đồ lặt vặt.

Mai Lan nhìn quanh các nơi, hỏi:

– Ông bà đông các cháu nên xây toà nhà lớn thế này?

Vợ Khoan cười hãnh diện:

– Thưa không. Chúng em chỉ có một thằng con trai, nay nó về nhà vợ rồi.

Cúc và Lai đều mỉm cười. Nhưng Mai Lan hỏi lại:

– Vậy ra anh ấy kết hôn với một cô Chàm?

Vợ Khoan thoáng ngạc nhiên:

– Vâng…đúng vậy. Công nương thực hiểu rộng, biết nhiều. Ở đây con gái cưới trai về làm chồng, khác với bên mình, cô nhỉ. Đàn bà ở đây là nhất. Nhiều người Việt mình cũng theo tục lệ ở đây cô ạ. Nhập gia tuỳ tục mà.

Mai Lan mỉm cười gật đầu nhè nhẹ. Cúc thì nguýt dài chị chủ nhà ngầm phản đối cái tư tưởng “mất gốc” ấy.

Từ phòng Mai Lan ở, vợ Khoan đẩy cánh cửa sổ nhìn ra chiếc sân gạch khá lớn. Xa xa, là những dẫy nhà kho bao quanh sân, hiện có nhiều người đang đi lại tấp nập, nói cười xôn xao.

Không đợi khách hỏi, chị chủ nhà nói ngay:

– Dân ở đây sống bằng nghề chài lưới. Nhà em làm cái sân như thế mới đủ chỗ để phơi hải sản. Dẫy nhà đàng kia em cho dân chài mướn làm nhà kho. Nhờ trời, em làm nghề này cũng kha giả và được bạn hàng nể nang. Để mai mốt em gọi mấy gia đình người mình ở đây lại chào công nương.

Mai Lan gạt đi:

– Này bà chủ…

Vợ Khoan ngắt lời:

– Xin công nương đừng gọi em là…bà chủ…

Mai Lan mỉm cười:

– Vâng, chị Khoan. Anh chị cho ở đây là quí rồi, không nên nói rõ thân phận của chúng tôi với kẻ khác. Chúng tôi không muốn lễ nghi phiền phức…

Vợ Khoan cụt hừng, nói xuôi:

– Vâng.

Mai Lan muốn chủ nhà quên chuyện vừa rồi, hỏi:

– Vùng này có đông người mình không chị?

– Thưa, đông nhất là ở kinh đô Chà Bàn, có tới cả vạn người. Còn vùng đây cũng được vài nghìn. Nhờ vùng này có nhiều hải sản nên dân mình dựa nhau mà sống. Các nơi khác thì thưa thớt.

– Ngoài nghề biển ra, dân mình làm ăn ra sao, chị?

Vợ Khoan lắc đầu tỏ vẻ khinh bỉ, nói:

– Các ngài quan văn thì xoay nghề y, lý, số. Các ông quan võ thì mở trường dạy qyến cước khiếm ăn…cạnh tranh, chèn ép nhau dữ lắm.

– Còn những người khác?

Vợ Khoan cười nửa miẽng:

– Bẩm cô, sang đây thì ai cũng là quan, là tướng cả. Không quan to thì quan nhỏ, không tướng lớn cũng tướng bé, chứ ít ai chịu làm dân bạch đinh như chúng em đâu.

Giọng chua chát của vợ Khoan khiến thầy trò Mai Lan hơi buồn lòng.

Người nhà đã đưa hành trang của khách vào phòng của từng người. Chủ nhà mời mọi ngừoi ra phòng khách ngồi chơi, uống trà đợi có nước nóng để tắm rửa trước khi dùng bữa.

Mặt trời đã đứng bóng, bố con lão Kiệm cũng đã sạch sẽ, đứng chơi ngoài nhà khách.

Vợ Khoan bây giờ mới ra chiều săn đón:

– Bác cả ở đây chơi lâu chứ?

Lão Kiệm cười, lắc đầu:

– Không được đâu thím. Chắc ở chơi vài ngày rồi chúng tôi về bắc. Khi nào có dịp xuôi nam thì sẽ lại ghé thăm.

– Hay bác ở quách trong này đi. Ngoài đó bây giờ quan quân nó hà hiếp dân mình ghê lắm. Tội gì mà phải chịu cực như thế. Biết bao người cầu mong vào đây mà không được.

– Nói thì dễ, nhưng bỏ nhà bỏ cửa đi cũng là việc khó khăn. Còn mồ mả ông bà đó, còn tụi con cháu đang sống vất vưởng đầu đường, xó chợ, đi sao đành thím?

Mai Lan nhìn lão Kiệm, chen lời làm không những vợ Khoan mà cà Lai và Cúc đều ngạc nhiên:

– Lão nói cũng đúng. Mỗi người một hoàn cảnh, nào ai giống ai. Chúng tôi vào đây cũng là tình cờ thôi…ít lâu rồi cũng về lại bắc. Không chừng chuyến sau, lão vào đây là chúng tôi lại về theo.

Vợ Khoan nhìn xững Mai Lan:

– Công nương cũng muốn trở lại bắc à? Công nương là bậc lá ngọc cành vàng, về là chỉ tổ cho quân giặc hãm hại thôi. Ở đây rồi thủng thẳng tính chuyện phục quốc với ông nhà em.

Mai Lan suýt bật cười khi nghe người đàn bà quê mùa này nói chuyện đại sự, bỡn như rủ chị em đi chùa.

Bỗng người tớ gái từ ngoài đi vào, đến bên vợ Khoan thì thầm:

– Thưa bà , anh Sửu lưới đượ con cá thu khá lớn, anh ấy đưa vào xem bà có dùng không.

Vợ Khoan mắt sáng lên:

– Thế hả? Bảo nó mang vào bếp đi. May quá, nhà có khách quí nó mang đến thực đúng lúc. Thưởng cho nó thêm chút ít nữa nhá.

Chị người nhà tíu tít đi ra, vợ Khoan quay lại Mai Lan:

– Bẩm cô, thằng đó thế mà có hiếu đáo để. Mình nó chạy giặc vào đây, chịu khó làm ăn mà nuôi được cả mẹ già, em gái còn kẹt lại bên mình đó cô.

Một điều bất ngờ đối với thầy trò Mai Lan. Lão Kiệm đứng cạnh đó cũng khen:

– Bẩm cô đúng thế. Lúc nãy nó gặp con, biết con sắp về bắc, định sẽ gom ít tiền gửi về cho mẹ. Thực tội, hắn còn trẻ mà cư xử được như vậy là phúc đức lắm.

Vợ Khoan nói thêm:

– Chẳng bù có những đứa vào đây chỉ biết no thân ấm cật lấy một mình mà quên hết cả mọi người ở nhà…Nhất là…

Rồi như sợ nói ra điều gì bất tiện, chị ta lại lấp lửng :

– Công nương còn ở đây sẽ còn biết nhiều chuyện…nữa.

Một đứa tớ gái còn nhỏ tuổi hấp tấp vào, thưa:

– Thưa bà nước nóng đã nấu xong.

Vợ Khoan trịnh trọng:

– Xin mời công nương …

Cúc và Mai Lan biết ý, vui vẻ theo chân con hầu xuống nhà dưới. Bố con lão Kiệm cũng lui ra ngoài.

Thấy Lai còn lại một mình, chị ta chỉ ra ngoài, nói:

– Công tử ra vườn hoa chơi chốc lát, tụi người nhà cũng sẽ lo cho cậu sau. Chẳng mấy khi chúng tôi có khách quí nên thù tiếp còn vụng lắm, quí vị bỏ qua cho.

Vừa nói chị ta vừa mở hông phía tây phòng khách. Từ đó, Lai bước xuống vườn hoa. Khu vườn khá rộng, nhưng cấy toàn một thứ vạn thọ vàng rẻ tiền. Chính giữa, cũng có một ít thược dược , nhưng không có loại quí, phần lớn là hoa tổ ong đỏ thắm, nhưng thiếu chăm sóc, chiếm hết góc vườn. Trời chưa vào xuân, hoa đã nở, chứng tỏ người chơi hoa là kẻ tầm thường, chưa biết cả đến việc ươm cây để hoa nở đúng hạn kỳ, chứ đừng nói chi đến sự sắp đặt vườn hoa cho có mỹ thuật. Nhìn một vườn hoa, người từng trải có thể biết được tinh thần, trí lực của chủ nhân. Điều đó Lai không lạ, vì chủ nhà chỉ là người bình dân, một, nhờ may mắn có được sự nghiệp này. Tuy thất học, nhưng lời ăn, tiếng nói của chủ nhân cũng đã tỏ ra cố gắng cũng như sự thuần phác của họ cũng có chỗ đáng quí. Tuy có điều họ đã đi quá xa đến độ tính cả chuyện  đứng ra lo việc phục quốc. khiến Lai khá ngỡ ngàng.. Thế ra, các đại trượng phu đâu cả  để tiền đồ sơn hà, xã tắc nằm trong tay mấy anh trọc phú như thế sao.

Nghĩ tới đó, Lai thở dài, ngao ngán.

 

 

CHƯƠNG IV

 

Mới đầu canh năm,Mai Lan đã bị đánh thức bởi tiếng ồn ào ngoài sân. Nàng thấy cái không khí vui lạ nơi xứ người., nên cũng muốn xem cảnh sinh hoạt ở nơi đây . Nàng chỗi dậy, mởcửa ra mé hiên ngoài rửa mặt. Chủ nhà đã cho dể sẵn thau nước trong trẻo, chiếc khăn mặ màu nâu còn hơ mù vải mới.. Mai Lan thầm cảm ơn chị chủ nhà đã săn sóc thầy trò nàng, dù biết họ cũng có một hậu ý,. Nàng vừa thong thản rửa mặt, súc miệng, vừa ngắm cảnh tấp nập trước mặt. Nhiều nhóm người đọi cá từ ngoài vào, đổ thành đống lớn trên sân. Những người khác, chắc là người của chủ thu mua, nhanh nhẹn nhặt cá ra từng loại từ những đống cá đó. Họ làm việc dưới những bó đuốc đang cháy dở dang. Mai Lam nghĩ họ đã khởi công từ rất sớm. Tiếng gọi nhau, tiếng quát la, sai bảo d8e62u bằng tiếng Việt, thỉnh thoảng mới xen vào ít tiếng thổ ngữ khiến Mai Lan ngạc nhiên vì sự làm ăn lấn lướt của người mình tại xứ người.

Rạng đông, nhưng sương cò sũng không gian, nên mặt trời hiện ra thự lớn, đỏ rực cả một góc trời, nhuộn hồng mấy dẫy nhà bên kia sân. Những bó đước cũng tàn lụi dần, chẳng mấy chốc cả chiếc sân rộng lớn rực sang dưới ánh mặt trời ban mai. Bây giờ sinh hoạt trong sân càng trở nên náo nhiệt. Người ta bắt d8a62u đàn cá, tôm trên những chiếc phên xếp ngay ngắn trên s6n gạch. Để lấy nắng. Số người trong sân giảm dần. Họ tụ tập bên vỉa hè hút thuốc, uống nước, nói cười vui vẻ.

Mai Lan như lây cái không khí sinh động ở nơi này. Nàng đang định bước sân để thăm hỏi những người đồng hương ở đây thì chợt vợ Khoan từ cửa hông nhà dưới bước ra. Thấy Mai Lan ddđứng bên thềm, chị ta vội tiến về phía nàng. Nói:

  • Mấy người ở đây phá giấc ngủ của công nương rồi… Mai Lan cười, gạt đi:Không có đâu. Thường vào giờ này , tôi cũng đã dậy rồGớm, 63 đây làm ăn vui vẻ quá, chị nhỉ.

– Thưa người mình làm nghề lưới này rất phát đạt, hơn hẳn thổ dân. Những thuyền reo họ về từ khuya nhưng phải đợi đến gần sang em mới cho bốc cá lên sân.

Rồi chỉ tay về phía trước, chị tiếp:

Khí hậu ở đây ấm áp, chỉ cần phơi hai nắng rồi thu lạica61t vào trong các nhà kho kia,

để them ba, bốn hôm nữa là có thể bán được.

  • Thế làm sao đủ khô?
  • Những lái buôn ở đây phải như vậy, mới biết được cá tươi hay đã bị ươn từ lâu rồ Sau đó, họ mang về, nhặt ra từng cỡ lớn, nhỏ rồi tiếp tục phơi lại cho đến khi khô rồi mới bán. Thường họ bán cất cho các lái ở xa.

Mai Lan xuống sân, vợ Khoan hướg dẫn nàng đi một vòng sân phơi cá. Mùi tanh của biển xông lên nồng nặc.Những tia nắng sớm đã trải khắp trên sâ gạch phơi đầy hải sản.Góc bàt là nơi phơi mực ống, những con mực trắng hồng, trong như miếng tạch, dài tới hai gang tay. Góc kia là những gắp tôm he, con nào con nấy to bằng hai ngón tay. Tôm he Thanh Hoá chưa chắc đã to bằng cỡ này và chắc cũng không sẵn bằng ở đây. Tới cuỗ phơi cá thu thì Mai Lan phải xít xa vì chưa từng thấy cá thu ở đâu lớn tới cỡ này. Vợ Khoan đi bên cạnh, nói:

-Thưa cô, dân Chàm rất lành nghề đi biển, nhưng họ không chịu khó bằng dân mình. Họ chỉ làm để đủ sống thanh thản chứ không có bụng làm giầu. Vì thế, , chỉ một thời gian ngắn lập nghiệp ở đây, dân di cư mình ăn đứt họ. Cho đến bây giờ chủ những ghe lớn đều là người mình, một số không ít đã trở nên giầu có.

Mai Lan cười:

– Như anh chị đây,

Vợ Khoan cũng cưới theo, gật đầu:

– Nhờ Trời Phật …chúng em cũng đủ ăn thôi.

Qua câu chuyện, Mai Lan đã thấy được phần nào sự phồn thịnh của đồng bào vùng này, thấy được cái tương lai sán lạn của miền đất mà người mình mới tới lập nghiệp. Mất nước là điều bất hạnh cho dân tộ, nhưng làn người tràn vào trú ngụ trên một vùng đất mầu mỡ như đây…Mai Lan tưởng tượng tới ngày nào, đất iệt lại chẳng kéo dài tới tận chỗ này…Lúc đó, lớp người tỵ nạn ngày nay chà là một hậu thuẫn hung mạnh cho sách lược nam tiến.

Mai Lan chợt hỏi:

– Đồng ruộng ở đây thế nào?

Vợ Khoan sao có thể hiểu được những tư tưởng đang loé lên trong đầu nàng công chúa của Trần Gia, người trong bao năm qua, không lúc nào không nghĩ đến tương lai của sơn hà, xã tắc. Chị ta hơi ngạc nhiên nhìn nàng, nói:

– Bẩm cô, đồng đất ở đây cằn cỗi lắm. Cấy cầy rất là vất vả…nên gạo thóc rất kém.

Mai Lan hơi thất vọng, hỏi tiếp:

– Còn rừng cây…?

Vợ Khoan reo lên:

– A, bẩm cô, rất nhiều gỗ quí mà ngoài mình không có.

Mai Lan hứng khởi:

– Thật vậy sao?

– Bẩm cô, nghe đâu trong núi còn có mỏ vàng, mỏ bạc…nữa.

– Trời, thế thì còn gì bằng.

Mai Lan náo nức như phần đất này sắp về tay người mình. Bỗng nàng lại ngậm ngùi khi nghĩ tới năm xưa cũng vì cái mộng nam tiến của tiền nhân mà Huyền Trân công chúa của Trần gia phải hy sinh cả một đời hoa! Còn mình, có muốn hy sinh để đất nước được thoát ách gồng cùm nô lệ cũng chẳng thể nào được.

Nắng lên cao, bên hè chỉ còn vài người ngồi nghỉ. Từng đàn se sẻ sà xuống sân gạch ríu ra ríu rít thực vui. Những con chuồn chuồn vàng, đỏ lượn bay nhởn nhơ. Vợ khoan đưa Mai Lan trở lại nhà trên.

Cúc đang đợi Mai Lan trước cửa. Thấy chủ từ sân đi lên, Cúc nói:

– Cô dậy từ lúc nào con không hay.

Mai Lan chợt nhận thấy vẻ bơ phờ của Cúc, nàng ái ngại, nói:

– Mấy bữa rồi mình thực vất vả, con cũng cần phải nghỉ ngơi mới được.

Cúc cười gượng:

– Thưa cô, không sao…

Mai Lan nhìn cô thể nữ, hơi lắc đầu, rồi theo chân nàng vào nhà.

Lê Lai cũng đã dậy từ lâu. Chàng thơ thẩn đi dạo quanh vườn, khoa khoái thưởng thức cái không khí trong lành của một buổi sớm mai, bên hàng cau ngát hương. Thực thoải mái, chả bù cho những ngày ngồi bó gối trong khoang thuyền chật chội, hiểm nguy. Vui chân chàng đi sâu vào khu sau toà nhà chính. Chàng chợt nhận ra khu vườn nối tiếp với một khoảng đất trống rộng rãi, trông giống một thao trường thu hẹp. Chung quanh đây được bao bọc bởi một luỹ hóp xanh ngắt. Hóp là một giống tre thân nhỏ, dai như mây và mỗi đốt thường có gai, dùng nó để rào dậu rất đẹp và an toàn.

Nhưng đi sâu vào trong, Lai mới nhận ra đây không phải là thao trường luyện võ, mà là sân chọi gà. Căn nhà bát giác ở cuối sân có bàn ghế làm bằng mây, nhiều lồng gà chọi dọc hai bên hàng giậu, cái vòng tròn vẽ giữa khu đất chung quanh là những chiếc ghế đá, chứng tỏ nơi đây thường tổ chức những cuộc chọi gà quy mô, có thể dùng để sát phạt nhau, không khác một sòng bạc chốn tỉnh thành. Lai tò mò lại quan sát kỹ hơn. Thấy có bóng người lại, đám gà trong chuồng xôn xao kêu lên quang quác. Gà chọi ở đây trông rất đẹp mã. Những cần cổ trần cao lêu nghêu. Đỏ như son, những chiếc mỏ đen, vàng, quắm lại thực lợi hại. Lai chưa thấy nơi nào nuôi gà chọi nhiều và quy mô như thế này.

Ánh nắng choáng ngợp khu sân rộng lớn. Gió sớm thổi qua luỹ hóp xào xạc, từng đàn se sẻ từ đâu vút tới, đáp xuống khu đất trống tìm mồi kêu ríu rít.

Lai đang quan sát thêm mấy lồng gà nữa thì có tiếng từ trong đầu vườn vọng ra. Chàng quay lại vừa bắt gặp Mai Lan và vợ Khoan từ đàng xa đi tới. Chị chủ nhà đang liến thoắng khoe:

– Bẩm công nương…

– Thôi mà, ở đây chị em cả, chị Khoan đừng gọi tôi như thế nữa.

Chị ta cười, khoái chí:

– Thưa cô vâng, khu này là khu nuôi gà chọi của nhà em. Ông nhà em rất mê đá gà. Có những người ở từ phương xa, nghe tiếng cũng mang gà tới thách đấu đó cô.

– Mỗi người có một thú tiêu khiển riêng chị ạ. Vậy mà tốt đó.

Mai Lan bỏ lửng câu nói. Vợ Khoan ngớ ra một lúc mới chợt hiểu, cười xoà:

– Cô dậy phải. Nhưng ông ấy cứ lấy cớ đi họp hành chỗ nọ, chỗ kia thì mình chịu chết thôi. Nói ra bảo là không cho đi lo việc nước, việc non.

Rồi chị ta hạ giọng ra vẻ quan trọng:

– Mà thực cô ạ, hết quan nọ tới quan kia, tướng này tướng khác, cứ đi lại đây luôn luôn. Mỗi lúc như vậy, nhà em như có đám, có khi dòng dã cả mười ngày ấy.

Mai Lan mỉm cười:

– Thế còn gì bằng nữa…

Bỗng đứa tớ gái trong nhà đi ra:

– Thưa bà, có cậu hai cô hai về.

Mắt vợ Khoan sáng lên, cười tươi:

– Mày vào nói cậu ngồi chơi chờ bà.

Rồi quay sang Mai Lan, trịnh trọng:

– Bẩm cô, thằng cháu đưa con vợ Chàm về đó.

– Chị vào nhà trước không cậu ấy chờ…

– Vâng, chốc nữa xin phép cô để chúng nó được ra chào.

Mai Lan không đáp, chỉ mỉm cười gật nhẹ đầu.

Vợ Khoan vui vẻ, tất tả đi vào nhà. Mai Lan lững thững quan sát khu chọi gà, rồi vời Lai lại gần, nói nhỏ:

– Khu này rộng và kín đáo. Nhân lúc rảnh rỗi ở đây, Lai và Cúc bỏ ít thời giờ để ôn lại võ nghệ đi.

Lê Lai sẽ dạ. Mai Lan tiếp:

– Tôi muốn ở lại vùng này ít lâu xem tình hình người tỵ nạn mình thế nào. Một tay phú thương như Hồ Khoan cũng nói tới chuyện phục quốc…Đó là một dấu hiệu tốt chăng?

Lê Lai hơi lắc đầu:

– Tôi chỉ ngạc nhiên về lời chị vợ khoe hắn ta là một nhân vật quan trọng. Giới sĩ phu đâu cả, mà lại để một kẻ ít học đứng ra gánh vác đại sự như vậy còn gì là uy tín của mình nơi xứ người.

Mai Lan gật đầu:

– Nhận xét của Lai khá lắm. Mình mới vào đây chưa quá vài ngày, làm sao biết được nội tình.

Nắng đã lên cao, bầu trời trong vắt. Khí hậu mát mẻ, núi non xanh mướt trùng trùng vây quanh.

Lê Lai bỗng hỏi:

– Cảnh sắc nơi đây thực hùng vĩ. Mấy hôm trước cô nói vùng này trước đây là của ta?

– Đúng vậy. Ngày xưa thời nước ta thuộc nhà Đông Hán, vùng này được gọi là Nhật Nam. Một người của một sắc dân khác mình tên là Khu Liên nổi lên giết tên huyện lệnh người Hán, tự xưng làm vua, lấy giải đất từ vùng Indrapura chạy dài tới miền này, lập một nước lớn, lấy tên là Lâm Ấp, sau này đổi lại thành Hoài Vương, rồi Chiêm Thành và duy trì cho tới ngày nay. Họ có một nền văn hoá khác hẳn ta, và hay mang quân sang xâm phạm biên giới khiến các triều đại nào của ta cũng phải đem quân đi chinh phạt rất là nhọc nhằn. Thực đáng tiếc.

Lai khẳng khái:

– Cũng có ngày mình phải đòi lại, phải không cô?

Mai Lan nhìn xa vắng:

– Lẽ tất nhiên…không đời này thì sẽ tới những đời sau.

 

 

 CHƯƠNG V

 

Buổi chiều, mây đen đùn kín chân trời biển đông. Những làn chớp bể nhoáng lên, vẽ trên bầu trời u ám những vệt sáng ngoằn ngoèo. Tiếng sấm xa vang động, âm ỉ, nghe thực buồn. Rồi không mấy chốc, giông tố từ biển ùn ùn kéo vào tràn ngập bầu trời, khiến cảnh vật phút chốc tối xầm lại. Tiếp theo là những tiến sét nổ ầm ầm như muốn xé tan bầu trời.

Toà nhà kiên cố nhất vùng của vợ chồng Khoan cũng phải lắc lư. Xà, kèo rung lên, kêu răng rắc. Chị chủ nhà hô hoán người làm đóng hết cửa lại. Ngọn đèn lồng treo được đốt lên cùng với chiếc đèn cây để giữa bàn, khiến căn phòng khách sáng rực, trở nên ấm cúng khác thường. Mọi người ngồi quay quần bên nhau.

Tiếng vợ Khoan dật dờ giữa tiếng gió hú, mưa rơi:

– Mưa giông đấy, cô ạ.

Mai Lan gật đầu:

– Mình ở gần biển, bên phía tây là trường sơn cao vút ngăn chặn mây lại tạo nên mưa nguồn, từ vùng núi non tràn xuống miền đồng bằng dưới chân núi. Chắc cơn mưa này cũng phải rả rích mấy ngày…

Vợ Khoan reo lên:

– Cô chưa từng ở đây mà xét đoán thời tiết như thần…Em thực phục cô…

Lai ngồi bên, nhìn ngọn đèn cây đặt giữa bàn. Ánh sáng bập bùng hắt lên khuôn mặt diễm lệ của Mai Lan, chàng bỗng cảm thấy một nỗi xót xa khôn cùng. Với thân phận ấy, thế mà định mệnh bắt nàng phải chấp nhận một cuộc đời phiêu bạt để bây giờ có được những kinh nghiệm, những nhận xét tinh tế như vậy…Rồi đây trong tương lai của nàng sẽ đi về đâu…Bất giác Lai không ngăn được tiếng thở dài.

Tâm sự đó không qua khỏi mắt Mai Lan. Nàng nhìn Lai, mỉm cười:

– Người xưa nói, không gì buồn bằng cảnh chớp bể, mưa nguồn. Lai cũng đã cảm thấy thấm thía lắm sao?

Lai hơi ngượng, chống chế:

– Nghe tiếng mưa rơi đều đều trên mái nhà, tự nhiên thấy sốt ruột lạ lùng.

Mai Lan lắc đầu:

– Đương nhiên thôi…nhưng đi miết rồi cũng sẽ quen. Tôi có mấy cuốn sách …để bảo Cúc nó đưa cho Lai đọc trong những lúc còn nhàn rỗi ở đây…không sợ mai này sẽ chẳng còn thì giờ để làm việc đó nữa.

Lai chưa biết những sách đó loại gì, nhưng chắc không phải là những cuốn vô bổ. Có thể là sách võ học hoặc loại binh thư.

Nhắc đến Cúc, bỗng Mai Lan hỏi:

– Kìa, Cúc nó đâu vậy? Vừa thấy loáng thoáng ở đây, đã đi biệt đâu rồi?

Vợ Khoan săn đón:

– Em thấy hình như Cúc không được khoẻ.

Mai Lan khẽ thở dài:

– Có thể. Mấy bữa nay chúng tôi rất vất vả, ốm cũng không lạ.

Lai nhổm người định đứng lên đi tìm Cúc, Mai Lan gạt đi:

– Thôi, để lát nữa tôi sẽ vào thăm nó.

Giông tố đã qua, nhưng ngoài trời mưa còn rả rích. Lai nhìn mông lung, tai lắng nghe tiếng sấm ì ầm từ xa vọng lại.

Có tiếng xô ghế, Lai quay lại thấy Mai Lan đã rời chỗ. Vợ Khoan biết ý, nói:

– Mời công nương đi nghỉ.

– Vâng, tôi cũng muốn vào xem con nhỏ thế nào.

Đứa tớ gái cầm cây đèn dầu đưa lên cao, soi lối cho Mai Lan vào nhà trong. Chiếc đèn trên bàn lấy đi, gian phòng chỉ còn chiếc đèn lồng treo trên trần, toả ánh sáng mờ mờ lung linh. Ngồi xa, Lai và vợ Khoan nhìn không rõ mặt nhau.

– Cậu Lai đã buồn ngủ chưa?

Vừa nói, chị ta vừa nhấc ấm nước, với tay rót đầy chén của Lai. Lai vội lên tiếng cảm ơn, đưa tay ra dấu xin ngừng rót nước:

– Cám ơn bà chủ…vậy đủ rồi…tôi cũng ít khi ngủ sớm lắm…

Vợ Khoan cười:

– Ông nhà tôi về, gặp được cậu nói chuyện đại sự chắc là thích lắm.

Bên ngoài, mưa chỉ còn vài giọt rơi lách tách nhặt khoan trên hiên gạch, buồn tênh…Lai tiện tay đẩy nhẹ cánh cửa sổ sau lưng. Một vùng trời quang đãng, ánh trăng vàng lạnh một khoảng trời.

Bỗng vợ Khoan cao giọng, hỏi:

– Cậu Lai này…công nương nhà mình thuộc ngành nào của hoàng gia vậy?

Lai hơi lạ, nhưng cũng đáp cho xuôi:

– Ngành chính thống đấy bà ạ…

– Chính thống? Ông nhà tôi đi chuyến này…gặp một vị hoàng thân cũng thuộc ngành chính thống của Trần gia đấy…Lạ nhỉ!

Lai giật mình. Quái thật! Giản Định Đế, Trùng Quang đã bị hại rồi, còn ai là chính thống nữa đây. Không lẽ cánh Hoàng Tử Dương chưa bị diệt như tin tức mình nhận được, tiếp tục nhận càn. Giọng lưỡi mụ này coi bộ nghi bọn mình giả mạo. Mụ ta không dám hỏi thẳng Mai Lan …mà lại dò la qua chàng. Nghĩ thế, Lai khẽ cười:

– Thế thì ông nhà ta, chức trọng quyền cao đến nơi rồi…

Vợ Khoan cười đắc chí:

– Chắc còn nhiều gian lao, nhưng cũng mong vậy. Bao tiền của bỏ ra rồi, còn công nương?

A, lại hỏi dò đây, Lai lắc đầu:

– Công nương chúng tôi không màng tới chuyện đó đâu…

Vợ Khoan ngạc nhiên:

– Tôi tưởng quý vị cũng vì chuyện này…mà vào đây? Thế cũng hay.

Lai thật không ngờ người đàn bà nhà quê này cũng có mưu đồ to lớn…May mà mình hay được, nếu không biết đâu mù ta chẳng vì quyền lợi, ra tay hại bọn chàng để…trừ hậu hoạn! Lai nói cho mụ yên lòng:

– Không, chúng tôi có việc ra khơi nhưng chẳng may gặp bão lớn mà dạt vào đây thôi. Lão Kiệm không nói cho bà chủ hay sao?

Vợ Khoan lắc đầu:

– Lão ấy đi sửa thuyền ngoài bãi. Tôi đâu có gặp. Nhưng không sao, quý vị cứ ở đây chơi, đợi nhà tôi về, chắc có tin vui…

Khu vườn mờ mờ dưới ánh trăng. Bỗng có âm thanh vang vọng như tiếng gầm của mãnh thú. Vợ Khoan nhỏm người lên, nói mau:

– Hổ…hổ gầm…Cậu Lai đóng cửa lại đi.

Lai đứng vội, nhoài người ra khỏi cửa sổ, nhìn ra tứ phía, hỏi:

– Hổ? Ở đây sẵn vậy à?

Vợ Khoan kêu hoảng:

– Cậu…nhiều. Nguy hiểm lắm. Nó đi ngang, vả mất hàm như chơi đó.

Lai với tay kéo cánh cửa sổ, đóng lại cẩn thận. Khi quay vào đã thấy vợ Khoan đứng sát bên, thì thầm:

– Cậu…

Mụ này muốn dở trò gì đây…Lai vội tránh sang một bên, nói lảng :

– Thôi muộn rồi…xin phép bà chủ, tôi đi nghỉ.

Vợ Khoan mỉm cười:

– Nếu cậu muốn…tôi có thể nói với ông ấy giúp cậu…có quan, có chức.

Lai nhăn nhó, lắc đầu:

– Cảm ơn…chúng tôi không thích.

Lai vừa nói, vừa rời chỗ, bước mau về phòng. Vợ Khoan hơi ngỡ ngàng, sượng sùng nhìn theo.

 

Buổi sáng, Lai được biết Cúc trở bệnh lúc nửa đêm. Mai Lan cho gọi Lai sang phòng nàng. Dù đã được đi chung với Mai Lan bấy lâu, nhất là những ngày lênh đênh trên biển cả, nhưng lần này, chính thức bước vào tư phòng của nàng, Lai không khỏi hồi hộp.

Trên chiếc giường nhỏ ở góc phòng, Cúc nằm bất động, mặt đỏ bừng bừng. Cạnh đó, Mai Lan đang chăm chú bắt mạnh cho cô thể nữ. Lai đứng yên quan sát nét mặt đăm chiêu của Mai Lan, hơi lo ngại cho cô tớ gái.

Một lúc sau, Mai Lan buông tay Cúc ra, kéo chăn đắp lại cho nàng, rồi sẽ thở dài, nói:

– Hồi đêm nó bị lạnh, run lên cầm cập, tôi lại tưởng bị cảm. Nhưng khi bắt mạch, thấy mạch liệt huyết rất trầm, tôi giật mình vì đây là dấu hiệu bị nhiễm trùng mạnh. Sáng sớm đến bây giờ thì lại sốt…mạch hết sức sát, người nóng như cục than.

Lai sợ hãi:

– Thưa bệnh gì?

Mai Lan trầm ngâm:

– Sốt rét ngã nước.

– Ngã nước?

Mai Lan gật đầu:

– Ngã nước là tiếng thông thường mà người miền xuôi dùng để chỉ một chứng bệnh rất nguy hiểm mà người mình thường bị khi lên làm ăn ở mạn ngược, nơi rừng thiêng nước độc hoặc nơi xa lạ mà mình chưa từng tới. Có người cho là bị mà ma nó ếm…

Lai hỏi gấp:

– Như ở đây?

– Đúng. Bệnh này chẳng phải ma mãnh gì, mà có nguồn gốc của loại trùng độc ở các miền rừng núi…

– Nhưng…

Mai Lan gật đầu:

– Vùng này gần biển phải không? Lai phải biết là trường sơn không xa đây bao nhiêu, nhưng trùng độc này theo nước lũ từ miền rừng rú đó mà về đây. Ai vô tình uống hoặc tắm nhằm nước có độc mà không đun sôi, trùng có thể vào bụng hoặc vào máu qua lỗ chân lông…là có thể bị bệnh. Tôi nghi chắc Cúc nóng, dùng nước lạnh tắm hoạc giải khát…nên nhuốm bệnh.

Lai hơi giật mình…chắc nước tắm người nhà nấu không đủ cho cả ba người, nên Cúc đã nhường cho Mai Lan và chàng, nên mới ra nông nỗi này.

Mai Lan giải thích thêm:

– Nó bị sốt thế này sẽ bị mất máu rất nhiều. Nếu không chữa trị dứt căn, bệnh sẽ không bao giờ dứt…khiến con bệnh không một ngày được khoẻ. Máu mất dần đến kiệt lực mà cết.

Lai lo sợ:

– Thế bây giờ…

Mai Lan lắc đầu:

– Để hỏi vợ Khoan xem có thầy lang nào ở đây giỏi về bệnh này không.

Lai thắc mắc:

– Phải rồi…còn các người đã đến đây sống trước chúng ta…tại sao…

Mai Lan gật đầu:

– Lai nghĩ đúng. Mấy hôm nay, tôi thấy những người làm ăn ở đây…ai cũng xanh mét. Có người vừa làm vừa run đã hơi ngạc nhiên, nhưng không nghĩ ra . Bệnh này mỗi ngày chỉ phát bệnh một lần, vào giờ giấc nhật định.

– Còn những lúc khác?

– Tương đối dễ chịu hơn…

Bỗng Mai Lan à lên một tiếng, rồi gật gật đu:

– Đúng rồi Lai…không thấy mỗi ngày vợ Khoan ngủ trưa rất trễ sao nhỉ? Biết đâu đó là lúc chị ta lên cơn sốt…

Cúc nằm thiếp đi, mặt đỏ môi mọng ra…Lai bỗng ngạc nhiên vì cô bé hình như đẹp ra và hấp dẫn hơn lúc bình thường. Đi với nhau đã lâu, nhưng mãi tới những lúc gần đây, Lai mới nhận thấy Cúc chăm sóc chàng đặc biệt hơn trước. Và chính chàng, đôi khi cũng muốn ấp ủ…bàn tay xinh xinh của nàng. N7ng vì lễ giáo, vì có Mai Lan đó, Lai không giám tỏ ra suồng sã với Cúc.

Ôm nỗi riêng trong lòng bấy lâu, trước tình cảnh đau yếu của Cúc, Lai không dằn được lòng, bạo dạn tiến lại gần, đưa tay đặt nhẹ lên trán cô gái. Hơi nóng bốc ra rát cả da tay. Lai giật mình:

– Thưa cô, nóng quá!

Mai Lan không phản đối cử chỉ tân tình của Lai, nàng gật đầu nói:

– Đúng…có lẽ sẽ kéo dài tới hàng giờ. Nếu nhiệt lên cao nữa, có thể làm kinh…Muốn hạ nhiệt ngay, có thể dung khăn thấm nước lạnh đắp lên trán. Nhưng nước lã ở đây nhiễm độc rồi, không thể dùng được.

-Mình có thể đun nước sôi rồi để nguội.

Mai Lan cười:

– Cũng là một ý kiến…nhưng không thể dùng khẩn cấp bây giờ. Lai có thể làm việc đó để dùng vào ngày mai. Bây giờ thì…

Mai Lan hơi nhíu mày, rồi mắt chợt sáng lên:

– Tôi nhớ rồi, mình có thể dung trứng gà. Mình ra gặp chị Khoan để tìm hiểu thêm về bênh này và hỏi xem có thầy lang nào giỏi để mình nhờ trị bệnh cho Cúc.

Lai chưa từng nghe ai nói tới cách hạ nhiệt bằng trứng gà…nhưng chàng tin Mai Lan nói thì chắc là đúng. Chàng hấp tấp mở cửa phòng để Mai Lan ra ngoài, chàng theo sau.

Nắng đã rọi vào giữa nhà, vợ Khoan đang ngồi tại trường kỷ. Thấy Mai Lan ra, vội đứng lên.

– Mời cô với cậu Lai ngồi uống trà.

Chị chuyên trà, rót vào chén con hai tay bưng đặt trước mặt Mai Lan.

– Mời công nương.

Mai Lan lơ đãng, nâng chén trà, nhưng chưa uống, hỏi:

– Chị Khoan, bệnh sốt rét ngã nước ở đây có hành người mình lắm không?

Đến bây giờ lai mới thấy cặp môi khô héo, cái quầng thâm quanh đôi mắt mệt mỏi của vợ Khoan.

Chị ta nhìn Mai Lan, gật đầu:

– Chắc cô Cúc sốt? Vâng, bệnh này ai mới tới đây đều mắc phải…Thực là lạ.

– Không có thầy lang nào mát tay sao?

Vợ Khoan gật đầu:

– Có chứ ạ. Nhưng ông Quách này lấy đắt lắm.

Mai Lan thản nhiên:

– Không sao. Nhờ chị cho người nhà…

Lai gạt đi:

– Chỉ cần bà chủ cho người đưa đường. Tôi muốn đưa Cúc đi.

Mai Lan quay lại, nhìn Lai, cười nhẹ:

– Ừ, Lai chịu khó đưa Cúc nó đi một chuyến.

Vợ Khoa gọi lớn:

– Con Đỏ đâu?

Con người làm cất tiếng dại từ từ ngoài, rồi lật đật vào phòng:

– Bà gọi con?

– Ừ, mày bảo thằng Cóc ra tiệm Bắc Hà trong buôn, giành một chỗ khám bệnh cho Cúc, rồi ra chợ gọi cáng.

Mai Lan ngạc nhiên:

– Phải giành chỗ trước?

– Thưa cô vâng. Trước đây có tới ba, bốn đại phu ở vùng này. Sau, các ông đó cạnh tranh nhau dữ dội. Ông thì tự xưng là người duy nhất được dân ở đây tín nhiệm vì chữa hay, thành tâm; ông khác lại quảng cáo là thầy lang độc nhất ở vùng này không nói láo. Có ông thầy võ còn đại ngôn bằng cái bảng treo trước cửa là “y thần, võ thánh”! Cuối cùng, những vị còn chút liêm sỉ đành bỏ nghề, hoặc dọn đi nơi khác. Vì thế, nay chỉ còn vài ông ở lại hốt bạc.

Mai Lan lắc đầu:

– Thực không ngờ…Vậy giành chỗ rồi…còn cần đợi bao lâu nữa?

Con Đỏ đi ra, vợ Khoan nhìn theo, nói:

– Thưa cô, mình cũng phải đợi cả giờ.

Lai băn khoăn:

– Cúc đang lên cơn sốt rất nặng.

Mai Lan bình tĩnh:

– Không sao. Chị Khoan cho tôi xin vài quả trứng gà…để hạ nhiệt cho nó.

Mai Lan dùng lòng trắng hai quả trứng, đánh nổi bọt đầy một bát chiết yêu, rồi quết vào một chiếc khăn mặt, đắm lên trán Cúc. Lai cũng theo Mai Lan vào phòng để Mai Lan có cần gì sai bảo. Sau đó, hai người trở ra ngoài nhà khách ăn điểm tâm vừa được dọn ra.

Chừng nửa giờ, , con người làm trở vào, nói đã thuê được cáng. Vợ Khoan giúp Mai Lan đưa Cúc ra. Lai ngạc nhiên vì thấy mặt Cúc đã bớt đỏ, nhiệt có phần đã hạ xuống nhiều, khiến nàng tỉnh táo một chút.

Cáng chỉ là cái võng gai do 2 người đàn ông bản xứ gánh. Một mảnh vải xanh lớn vắt qua đòn gánh, phủ hai bên, dùng làm màn che nắng, gió cho người nằm bên trong. Lai thấy dưới võng trống trải, chàng vội vào trong mượn thêm một cái chăn nữa lót dưới cho Cúc nằm. Lẽ ra con Đỏ đi dẫn đường, nhưng Lai thấy hai chân cáng có đứa hiểu chút ít tiếng Việt, lại là dân địa phương quen vo85 Khoan, biết rõ đường đất nên chàng không muốn vì Cúc mà phải bận tới cả hai người làm của chị ta…nhất là còn có Mai Lan là khách, chủ nhà cũng cần có người sai bảo.

Mặt trời đã lên cao, Lai theo cáng rời khu chợ ven biển, đi sâu vào nội địa. Một con đường nhỏ, dưới bóng râm của những tảng mây thấp, băng qua một vùng đất khô, hoang vu, không nương ruộng, không vườn cây, chỉ có cát, đất trắng phau chen lẫn những cụm cây dại cằn cỗi. Nhờ trận mưa đêm qua, đất còn mát, mây còn giăng mắc ngăn bớt ánh mặt trời, chứ nếu vào mùa nắng gắt, qua một đoạn đường gần giống như sa mạc như thế này, người khoẻ như chàng cũng khó chịu nổi, huống chi một con bệnh. Chừng nửa giờ sau, cáng rẽ vào chân một ngọn đồi nhỏ, thấp thoáng trong lùm cây đã trông thấy những xóm nhà trong buôn. Vài mảnh ruộng nhỏ vàng những lúa.

Khác với ý nghĩ của Lai, những căn nhà trong buôn đều xây bằng gạch, trát vôi, và tất cả đều quay về hướng bắc, không giống như dân ta, nhà ai cũng lấy hướng nam. Vì vậy, Lai phân biệt nhà người mình với dân bản xứ một cách dễ dàng.

Nhà ông đại phu họ Quách to lớn còn hơn cả nhà của vợ Khoan, mái cong khang trang và rất kiểu cách. Từ cái cổng xây có viết hai bức lien hai bên cho đến tường hoa vây quanh, nơi nào cũng có đắp hoa văn. Cái sân gạch mở ra phía nam toà nhà đồ sộ , một bên là dẫy nhà mà cáng được đưa về hướng đó, khiến Lai hiểu ngay nơi đây là nơi làm việc, bốc thuốc của ông ta. Chưa tới cửa, Lai đã nghe thấy nhiều tiếng ồn ào từ trong vọng ra. Đến khi hé cửa nhìn vào, Lai sửng sốt vì số bệnh nhân ngồi chật cả gian nhà rộng. Tiếng trẻ khóc, tiếng người rên, tiếng nói chuyện lao xao như vỡ chợ. Một khung cửa lớn thông sang một phòng khác, có người canh giữ. Mùi hôi hám của đám đông xông ra nồng nặc.

Thằng Cốc chắc chờ lâu, sốt ruột vì chờ đợi, thấy Lai, nó chạy bổ ra, miệng lắp bắp:

– Cậu ơi, gần đến lượt rồi.

Lai giật mình, nhìn lại, thấy nó dí một cái thẻ tre trước mắt mình, chàng hơi nghiêng đầu, cười:

– Được rồi. Giải lắm.

Cáng còn đứng trên vỉa hè, Lai không câu nệ, đến bên, vén tấm màn che, dìu Cúc bước xuống đất. Cúc không nói gì, môi hơi mím lại, mắt lờ đờ. Mệt mỏi:

– Cám ơn…cậu.

Lai ghé bên tai Cúc, hỏi:

– Cô có đỡ mệt không?

– Thưa, đỡ.

Thằng Cốc đã dành sẵn một chỗ trên cái phản gần cửa vào phòng trong cho Cúc tạm ngồi dựa lưng vào tường. Cúc tuy thở hơi gấp, nhưng sắc diện có phần tươi mát, mắt không còn đỏ rói như buổi sang. Lúc này, Lai mới nhìn kỹ cái thẻ tre mầu nâu đậm, giống như thẻ gạt lúa của các điền chủ bên nhà, lại ngắn hơn, trên viết mấy chữ nho con số ba mươi tám. Lai thật hoảng, không hiểu nổi ông lang này khám bệnh cách nào mà chưa hết một buổi sáng đã khám xong được cả ba chục bệnh nhân.

Cốc ra cho hai chân cáng ngồi nghỉ, uống giải khát chờ lượt về.

Cúc khẽ rên, Lai vội bỏ cái thẻ vào túi trong, đến bên ân cần hỏi:

– Cúc có muốn uống chút nước không?

Hỏi thế, nhưng thực Lai cũng chưa biết kiếm nước ở đâu. May mắn, Cốc đã quay vào, hiểu chuyện, nói:

– Con rất quen ở đây, cậu chờ một chút, con vào lấy nước cho cô uống.

Lai gật đầu, nhưng dặn:

– Cốc lấy nước trà đã đun sôi nhé. Cô không uống được nước lã.

Chàng nắm nhẹ bàn tay mềm mại, nhưng hâm hấp nóng của Cúc, khiến nàng giật mình nhìn chàng ngỡ ngàng. Lai mỉm cười:

– Cúc yên tâm đi, nghe nói ông thầy này chữa mát tay lắm…mình cứ nhìn số khách đông đảo này là biết ngay.

Chàng vừa nói, vừa lấy khăn ra thấm nhẹ mồ hôi lấm tấm trên trán Cúc. Nàng khẽ thở dài:

– Ở đây mà ốm thì lấy ai săn sóc cho công chúa. Em ái ngại quá!

Lần đầu tiên Cúc xưng em với Lai. Chàng hơi ngỡ ngàng, nhưng lòng rất vui:

– Cúc đừng lo, công chúa hiểu mà. Dù sao cũng còn có tôi nữa.

Cúc cười nhăn nhó:

– Cậu thì…làm được gì chứ?

Lai định cãi, nhưng chợt nhớ ra…chuyện các bà các cô đâu có giản dị để chàng có thể lo được, nên hơi ngượng, cười trừ:

– Ừ nhỉ.

Cúc cũng cười thành tiếng. Lai an ủi:

– Nhưng không sao, chắc chỉ vài ngày là Cúc khỏi ốm thôi.

Vừa lúc Cốc đưa tới một bát nước chè xanh, Lai vội cầm lấy , quay sang Cúc nói:

– Uống vài ngụm nước cho đỡ khô miệng rồi vào khám bệnh.

Lai đỡ nhẹ lưng Cúc để nàng ngồi ngay lại uống từng ngụm nước. Một cảm giác bâng khuâng chiếm trọn lòng Lai, khiến chàng quên cả tiếng gọi số, thằng Cốc phải nhắc tới hai lần:

– Cầu…cậu tới số mình rồi…

Lai lật đật đỡ Cúc đứng dậy, dìu nàng chầm chậm đi vào phòng khám bệnh. Có người chờ hướng dẫn hai người tới bộ trường kỷ kê giữa nhà. Phòng này treo những bức vẽ thân thể, kinh mạch, vài bức sơn thuỷ lâu đài. Một vị trung niên, râu thưa, mắt sáng, da dẻ tươi nhuận, đang ngồi bên bàn theo dõi từng bước ảu bệnh nhân.

Cúc tới ngồi đối diện với vị thầy thuốc. Mặt ông ta lạnh băng, không tỏ một chút tình cảm với con bệnh, hỏi cộc lốc:

– Bệnh gì?

Lai hơi khó chịu về lối tiếp khách của ông ta. Với người đau yếu, vị lương y phải tỏ ra săn sóc, quan tâm như từ mẫu tới sự đau đớn, lo sợ của họ chứ đâu có thể lạnh nhạt như vậy được, nhung Lai cũng ôn tồn đáp:

– Thưa thầy, cô ấy bị sốt rét…

Hình như ông ta không nghe thấy tiếng của Lai, đẩy chiếc gối nhỏ trên bàn sang gần Cúc rồi nói:

– Để tay đây.

Vừa bắt mạch Cúc một chốc, ông ta đã buông ra, chọn một đơn thuốc viết sẵn để bên cạnh, phất tay về phía buồng bên trái, rối trao tờ đơn cho Lai, nói:

– Lại phòng bên lấy thuốc và nghe họ chỉ dẫn cách dùng.

Lai cầm cái đơn thuốc, lòng thực ngẩn ngơ vì cái lối chữa trị coi rẻ bệnh nhân của ông lang này. Bây giờ chàng mới hiểu con số mấy chục bệnh nhân ông tat a tiếp trong một buổi sang. Một thằng nhỏ mở cửa cho Cúc và Lai. Trong phòng, một quầy thước vĩ đại chạy dài một bên tường, đối diện là một hang ghế ngựa cho khách ngồi đợi, kẻ ra, người vào ồn ào, tấp nập. Lai đỡ Cúc ngồi xuống đầu cái ngựa, rồi tới bên quầy , trao đơn thuốc, nói:

– Tôi muốn cân thuốc.

Anh làm công hầu như không để tâm tới lời Lai nói. Anh liếc nhanh lên cái đơn thuốc, rôi mở ngăn kéo, lấy ra một gói ba thang đã cân sẵn, nói mau:

– Mỗi ngày uống một thang, sắc làm ba nước …uống sang trưa tối…một lượng . Sau đó trở lại.

Nói xong, anh ta nhìn lơ đãng ra ngoài, chờ đợi. Lai lấy bạc trả, cầm gói thuốc, rồi đưa Cúc ra ngoài, lòng thực bực tức. Làm ăn vô lương tâm thế, chả trách mau giầu có đến như vậy.

Cúc thở mệt nhọc:

– Họ không nói bệnh gì à, cậu?

Lai an ủi nàng:

– Không sao. Công chúa mình đã biết bệnh của Cúc rồi, đừng lo.

Cúc dớm nước mắt:

– Em…em thấy mệt lạ…chỉ sợ chết ở đây…

Lai bóp nhẹ vai Cúc, khiến nàng hơi nhăn mặt:

– Chỉ nghĩ bậy. Làm gì mà chết được…

Buổi trưa, rất may trời không quá nóng. Cúc được Lai ân cần đỡ lên cáng. Trước khi thả tấm màn che xuống, nàng nhìn Lai thực khép nép đến ngượng ngùng. Không ngờ một thể nữ như nàng mà được một vị công tử săn sóc, đỡ đần như vậy. Còn Lai, chàng bỗng tiếc rằng , cho mãi tới giờ mới thấy được những nét duyên dáng, yểu điệu của người thiếu nữ mà từ trước tới nay chàng chỉ nể vì đường kiếm, tay quyền của nàng. Chính sự mệt mã, yếu đuối của bệnh tình khiến cái nữ tính của Cúc của Cúc có dịp bộc lộ một cách chân thành.

Thằng Cốc đi đầu, tay khư khư bưng gáo nước chè xanh, chốc chốc quay lại hỏi Cúc có khát không, khiến Lai phải bật cười vì cái láu táu dễ thương của nó.

Nhưng, nói cho cùng, Lai cũng không hơn gì Cốc. Mỗi khi cái cáng chòng chành vì một khúc đường gồ ghề, Lai lại hé cánh màn nhìn vào trong để được thấy cô gái chím môi mỉm cười, lắc đầu như dấu chỉ để chàng yên lòng.

Tuy thế, Lai vẫn hỏi:

– Không sao chứ?

– Thưa không…

Bỗng Lai nhớ tới Thu Hồng, tới đôi má bầu bầu, cặp mắt tròn và làn môi hơi dầy của cô, chàng mới thấy Cúc có được một bộ mắt tuy không diễm lệ, nhưng rất thanh tú, một sắc đẹp mong manh như một bài Đường thi.

Qua cơn sốt, Cúc có vẻ dễ chịu, giọng nói bớt run và mạnh hơn. Thằng Cốc lại nhắc uống nước, Lai mỉm cười, đỡ lấy gáo nước chè xanh, một tay vắt cánh màn lên đòn gánh, tay kia đưa nước vào trong:

– Cúc, cũng nên uống một chút nước đi.

Cúc xoay người lại, ngước mắt nhìn lên, lật đật đỡ lấy:

– Cậu để mặc em…

Cúc cầm gáo nước, run run đưa lên miệng. Cáng hơi lắc, Cúc tuy cẩn thận, nhưng nước cũng trào ra ngoài. Lai ở bên, vội rút chiếc khăn tay trong túi áo, vịn vào đầu cáng, chấm nhẹ nước ướt trên má và cả trên vạt áo trước ngực nàng làm Cúc hơi đỏ mặt, vừa quay vào trong , vừa đẩy nhẹ tay Lai…khiến chàng cũng ngượng ngùng vội rụt tay lại. Chỉ vài giây ngắn ngủi đó cũng khiến hai người thấy lòng xốn xang, hồi hộp.

– Cậu…buông màn xuống…đi.

Lai chỉ thả lưng chừng, nói:

– Trời không nắng, mở một chút cho thoáng…Có gió không?

Cúc lắc đầu:

– Không có, nhưng…

Lai nhìn ra phía trước, thầy Cốc lầm lũi bước mau theo nhịp hai chân cáng, không quay lại, chàng lắc đầu:

– Đâu có ai…

Cúc phụng phịu:

– Không…

Nói thế, nhưng nàng cũng không có ép Lai làm theo ý mình, Lai đi sát bên cáng.

Đi nhiều năm với công chúa, Cúc có bao giờ bị ốm nặng như lần này không?

– Thưa không. Chỉ ốm lặt vặt thôi.

– Lúc đó ai săn sóc?

– Hồng với em lo cho nhau. Nặng thì có cô chữa.

Lai hơi ngạc nhiên:

– Công chúa trị bệnh? Sao lần này…

Cúc hơi lắc đầu:

– Cô thường chỉ chữa thương tích hoặc liên quan tới cơ thể như tay, chân…lưng bằng cách điểm huyệt đạo.

Bỗng Cúc thở dài:

– Hồng mất tích đã mấy năm rồi. Mỗi lúc nhớ tới nó, thấy thực tội nghiệp, không biết bây giờ nó ở đâu, sống chết ra sao. Còn một mình em, nhiều khi thực bất tiện…Tỷ như lần này phải phiền tới cậu…

Lai vội cướp lời:

– Cúc nói gì khách sáo vậy. Mình không phải là người cùng nhà sao? Nếu chẳng may người bệnh là tôi, Cúc từ chối săn sóc à?

Cúc yên lặng một lúc, rồi lắc đầu:

– Cậu là công tử con quan, lúc nào?

Lời Lai mơ hồ, nhưng vẫn làm Cúc cảm động:

– Cảm ơn cậu…Cậu nghĩ thế chứ em không dám đâu.

Nói vậy, nhưng Cúc ngước mắt đắm đuối nhìn Lai đầy vẻ hãnh diện, vui sướng:

Lai tiếp:

– Không những thế, mình cùng là đệ tử của công chúa mà.

Cúc lắc đầu:

– Đâu phải. Em chưa từng bao giờ được công chúa nhận làm đệ tử. Em chỉ là một a hoàn…

Lai nhìn Cúc thương cảm:

– Tôi chắc công chúa không nghĩ như vậy đâu. Sư phụ đều truyền võ nghệ cho cả hai đứa chúng mình. Nhất tự vi sư, bán tự vi sư. Huống chi, với Cúc, tôi nghĩ còn hơn thế nữa…Công chúa coi Cúc như con vậy, Cúc không nhận thấy sao?

Cúc giọng xa vắng:

– Sợ em không có được cái diễm phúc ấy.

Lai dứt khoát:

– Dù gì, đối với tôi cũng không quan trọng. Chỉ biết tôi quí Cúc, không coi thường Cúc là được rồi…nghĩ ngợi chi cho thêm bận tâm.

Buổi trưa, nhưng trời thiếu nắng. Đường không gần hơn lúc đi, nhưng hai người nói chuyện, quên cả thời gian. Phút chốc cáng đã tới cổng nhà.

Mai Lan ra đón hai người ngay cửa, khiến Lai thấy nàng quan tâm tới Cúc một cách đặc biệt.. Nói nàng thương cô thể nữ như con kể cũng không sai chút nào.

Cơn sốt đã cất, Cúc không mệt như buổi sáng. Nàng có thể tự mình đi lại. Nhưng Mai Lan vẫn bắt Cúc vào buồng, đợi sắc thuốc uống.

Trong khi Lai ngồi kể lại cảnh chữa bệnh của ông đại phu, Mai Lan rở thang thuốc ra xem xét trước khi đưa người nhà sắc. Tay nàng nhặt từng vị thuốc ra rồi lẩm bẩm:

– Ma hoàng…cát cánh…phục linh…gừng….xuyên khung…

Vợ Khoan từ dưới nhà đi lên, thấy Mai Lan đang xem thuốc, cũng ghé mắt vào. Lai nói:

– Chữa bệnh kiểu này sao khỏi được.

Vợ Khoan gật đầu:

– Vâng. Thầy nói chỉ cầm cự thôi, khó dứt lắm.

Lai thất vọng:

– Vì thế, người ta vẫn phải thường xuyên đi tới nhà thuốc của ông ta?

– Vâng. Người ở đây lâu như chúng tôi, sau này chỉ lấy thuốc viên về dùng mỗi khi bệnh tái phát. Người chỉ gai gai lạnh trong ruột, nhưng người lại hâm hấp nóng, vã mồ hôi trộm. Tuy không nặng, nhưng lúc nào cũng cảm thấy trong người không khoẻ. Thầy còn nói nếu không tiếp tục tới lấy thuốc, tà khí có thể kết thành báng nằm dưới xương sườn bên tả. Báng lớn dần, bệnh nhân kiệt sức mà chết!

Mãi tới lúc này, Mai Lan mới thở dài. Lắc đầu nói:

– Theo tôi biết, thang thuốc này chỉ có công dụng cho ra mồ hôi để tạm hạ nhiệt…thêm gừng cho đỡ lạnh khi lên cơn rét chứ không thể chữa tuyệt căn của độc trùng. Tôi cứ tưởng quý vị đó ở vùng có cái dịch này phải nghiên cứu để chữa dứt bệnh cho người ta, đâu có thể chữa hời hợt thế này…làm sao dám mang danh lương y?

Lai bực tức:

– Mặt lạnh như tiền, coi mạnh sơ sơ lấy lệ, cho một thang thuốc đã cân sẵn…việc làm của ông ta chỉ có mục đích kiếm tiền hơn là cứu nhân độ thế.

Vợ Khoan cười:

– Ông thầy “thần y, võ thánh” chê thầy bốc thuốc bất tài, bảo phải đả thông kinh mạch tống xuất trùng ra khỏi cơ thể, rồi luyện nội công tâm pháp là hết bệnh.

Mai Lan thấy điều đó cũng không vô lý, nhưng vợ Khoan lại tiếp:

– Nhưng ông này “moi hầu bao” rất gắt…chưa hết bệnh, đã hết tiền. Có người phàn nàn đến tai, ông ta nói thẳng là nếu tiếc tiền thì cứ việc “ôm bệnh” mà chết! Ngoài ra, các bệnh nhân còn phải xưng tụng tài chữa bệnh của ông ấy như là một điều kiện để được chữa trị.

Ở cái xứ man mọi này mà cũng lắm chuyện. Người trí thức mà còn như vậy thì hy vọng gì…chẳng trách những người bình dân như vợ chồng Khoan khinh rẻ.

Cuối cùng, thuốc cũng được mang đi sắc cho Cúc uống. Buổi chiều, Cúc ăn được chút cháo. Nhưng, Mai Lan coi bộ băn khoăn suốt ngày. Việc chăm nom Cúc, Mai Lan cũng không phản đối, để Lai đỡ đần. Cúc thì áy náy mỗi khi được chàng săn sóc.

 

Ba ngày trôi qua, vào buổi sớm mai, Cúc vẫn lên cơn sốt rét, tuy không nặng như lần đầu, nhưng chắc vì yếu sức, nên mỗi ngày trông nàng có vẻ mệt hơn. Thuốc vẫn tiếp tục uống, nhưng chẳng mấy ai tin tưởng là sẽ lành bệnh.

Nghe lời Mai Lan, Lai trở lại ông đại phu họ Quách một lần nữa để lấy thuốc. Theo vợ Khoan, Cúc không cần phải đi theo, vì bệnh này là bệnh quá quen thuộc ở đây, hàng ngày không biết bao người, cứ phải lệ thuộc vào ông thầy lang này để lấy thuốc cầm cự với cơn sốt rét bộc phát định kỳ. Nhờ đó, ông lang chế đủ loại thuốc, từ rẻ tiền đến mắc cung ứng cho các con bệnh để làm giầu.

Ba thang thuốc thứ hai này đắt hơn trước một chút. Mai Lan kiểm soát lại các vị, nàng gật đầu nói với Lai:

– Lần này họ cho thêm hai vị dương qui, bạch thược để bổ chân huyết. Thôi cứ dùng tạm đi, rồi mình sẽ tính lại.

Cúc bơ phờ vì những trận sốt rét. Da nàng xanh mét, mắt cuồng thâm, môi tái nhợt trông thực thảm hại. Mai Lan nhìn cô thể nữ, lắc đầu, thở dài, nói với Lai:

– Chắc mình phải tìm cách chữa cho nó dứt…Nếu bệnh này cứ dây dưa, rất hại cho sức khoẻ, không chết ngay, nhưng yếu mệt, chẳng còn làm được gì nữa.

Lai đứng bên giường bệnh, ái ngại nhìn Cúc, nói:

– Cô muốn nói tới dùng võ công như cái ông thầy “thần y, võ thánh”?

Mai Lan gật đầu:

– Chuyện đó chẳng phải thần thánh gì cả…chỉ là áp dụng một vài nguyên tắc căn bản về huyệt đạo. Mấy hôm nay, tôi cũng đã nghĩ ra phương cách rồi…chỉ còn chờ đúng lúc để thực hành thôi. Sáng mai, Lai dậy sớm , sang đây phụ tôi một tay.

Nghe Mai Lan nói, Lai vừa vui mừng cho Cúc có cơ may lành bệnh, vừa cảm động vì nàng đã tin cẩn mình đến độ không uý kỵ mình là thanh niên mà phải gần gũi Cúc.

Ngày ba bữa thuốc, miếng ăn, miếng uống, Lai xin lo hết, không để cho người làm của nhà chủ, càng không thể để cho Mai Lan bận tâm. Chính chàng và Mai Lan cũng phải thận trọng trong vấn đề ăn uống, ngủ nghỉ vì độc trùng có thể xâm nhập bất cứ lúc nào. Mọi người trong nhà vợ Khoan vẫn còn phải ngày ngày uống thuốc trấn bệnh mua từ ông thầy lang họ Quách trong nhiều năm qua.

Tối hôm trước, Mai Lan nhắc Lai đi nghỉ sớm.

Suốt đêm. Lai thao thức, không sao ngủ được. Chàng lo không biết bệnh Cúc có thể khỏi được không. Chẳng lẽ phải chôn chân ở đây mãi sao? Không biết Mai Lan định đoạt thế nào nếu tình trạng tệ hại này xẩy ra. Dùng võ công để chữa trị những thương tích ngoại thân thì chàng đã từng thấy. Còn những bệnh nội tạng do trùng độc gây ra, quả thực chàng không hiểu nổi. Tuy nhiên, Lai vững tin vào những gì Mai Lan nói.

Và Cúc, người con gái đã từng sống bên chàng cả mấy năm dài… nhưng chưa bao giờ khiến Lai quan tâm tới như mấy ngày nay. Trong nỗi niềm thương xót, dấy lên một sự rung động khác thường mỗi khi chàng ngồi gần nàng. Từ bàn tay run rẩy, đôi vai nóng bỏng cho tới cái nhìn , cái mím môi Lai đều cảm thấy xốn xang. Nếu chẳng may nàng qua đời, Lai không biết chàng sẽ đau đớn đến mức nào…mà chỉ biết chắc một điều rồi ra chàng khó có thể tìm được một người bạn gái hợp với mình như Cúc. Nghĩ tới đó, Lai thấy thật sốt ruột…và đêm lại càng dài.

Trằn trọc mãi khi gà gáy sang canh tư, Lai vội trỗi dậy. Chàng ra ngoài rửa mặt, súc miệng rồi vào nhà khách, ngồi định thần, đợi bình minh.

Khi trời vừa hừng đông, Lai tới phòng Mai Lan. Như nàng đã dặn trước, Lai khẽ gõ cửa báo sự có mặt của chàng. Từ trong, tiếng Mai Lan vọng ra:

– Lai hả, vào đi.

Lai vội đáp:

– Thưa vâng.

Dưới ngọn đèn dầu nhỏ treo trên vách, Mai Lan đang ngồi thiền trên giường. Thấy Lai vào, nàng nhẹ nhàng bước xuống, nói:

– Lai ra đốt cây đèn lớn rồi mang vào đây. Nhớ nói với chủ nhà là mình đang chữa bệnh cho Cúc, xin mọi người nếu không có chuyện khẩn cấp thì không nên vào phòng tôi.

Lai ra ngoài, chàng xuống sân dưới tìm vợ Khoan để chuyển lời Mai Lan, rồi trở lên. Đốt chiếc đèn cây, vặn lớn ngọn, rồi đưa vào phòng Mai Lan, tiện tay khoá cửa lại.

Trên giường, Cúc ngồi bất động, phía trước, phủ chiếc khăn mỏng nhưng sau lưng để trần. Mai Lan ngồi xếp bằng sau Cúc. Thấy Lai vào, nàng ra hiệu cho chàng đến gần hơn, nói:

– Lai lại gần đây, soi đèn cho tôi.

Lai thực xúc động, khi lần đầu tiên thấy mảng lưng trần trắng muốt, lồ lộ của Cúc dưới ánh đèn lung linh, chàng phải cố gắng lắm mới khỏi run tay cầm đèn.

Nhưng khi Mai Lan bắt đầu định thần rồi ra tay chữa bệnh, Lai lại thấy không có hình ảnh nào đẹp hơn nàng lúc đó. Từ Mai Lan như toát ra ánh sáng của trí tuệ, của tình thương vời vợi. Đôi tay ngà ngọc của nàng điểm mau trên lưng Cúc. Từ huyệt đốc chuỷ chạy suốt xuống tới huyệt cường trường. Nàng dừng tay lại từng vùng huyệt đạo, máu hồng bắt đầu rỉ ra từ những nơi đó. Mai Lan dùng khăn mềm thấm mau những vệt máu này trước khi chuyển sang vùng huyệt đạo khác. Cuối cùng, hai ngón tay chỏ của Mai Lan ấn nhẹ hai bên huyệt phong môn ở một phần ba sống lưng kể từ đốt thứ nhất xuống tới xương cùng của Cúc. Máu đen từ dưới ngón tay Mai Lan rỉ ra thành dòng chảy dài trên lưng Cúc. Không chờ lệnh, Lai lấy khăn thấm mau giòng máu đó trước khi nó có thể làm dơ quần áo lót của Cúc.

Khi Mai Lan buông tay thì trên trán của cả nàng và Cúc đều lấm tấm mồ hôi. Lai trao cho Mai Lan chiếc khăn tay đã được vắt sẵn cuối giường. Trong khi nàng lau mặt, Lai mang đèn để lên mặt bàn, rồi tới đỡ Cúc nằm xuống, rồi dùng khăn thấm mồ hôi đang vã ra như tắm trên mặt, trên cổ…nàng.

Mai Lan và Lai ra đến bên ngoài thì mặt trời đã lên cao tới hai con sào. Vợ Khoan đang băn khoăn chờ ngoài nhà khách. Thấy hai người ra, chị ta đon đả:

– Thưa cô thế nào?

Câu hỏi chẳng rõ nghĩa, nhưng hai người cũng biết chị ta hỏi về tình hình chữa bệnh cho Cúc. Mai Lan ngồi xuống trường kỷ, đưa chiếc khăn có nhiều vết máu, vui vẻ chỉ chỗ có máu mầu tím đen do Lai lau từ hai bên huyệt phong môn, nói:

– Tôi đã kích trùng ra được rồi. Cũng may là sự suy nghiệm của tôi có phần đúng.

Vợ Khoan mời trà, rồi nói:

– Thưa cô, vậy là tuyệt nọc?

Mai Lan lắc đầu:

– Chắc phải làm nhiều lần chị ạ, nhưng có nhiều hy vọng.

Nhấp trà xong, nàng tiếp:

– Bên Tầu, họ xử dụng kim châm vào huyệt đạo hoặc đốt ngải trên các huyệt đó để chữa bệnh. Mình không dùng kim, nhưng dùng nội lực ép cho máu độc ra. Nếu thành công, mình có thể giúp mấy người ở đây.

Lai trở vào thăm Cúc, vừa đặt tay lên trán nàng, chàng ngạc nhiên vì đầu nàng thực mát, hầu như không còn sốt nữa.

– Cúc, thấy trong người thế nào?

Cúc cảm động về sự ân cần của Lai, nàng run run nói:

– Thực khoẻ…như không ốm vậy…

– Công chúa đã truyền nội lực cho Cúc đấy…

Nắm nhẹ tay Cúc, Lai thấy nàng hơi run nhưng lòng tay đã ấm áp chứ không lạnh như trước đây.

Ba ngày liên tiếp được Mai Lan chữa trị, Cúc đã bình phục. Lai tận tình săn sóc , nâng đỡ Cúc trong những ngày bệnh khiến nàng hết sức cảm động, và do đó , mối tình cảm giữa hai người càng ngày càng sâu đậm. Mai Lan nhìn mối tình nảy nở giữa hai người cũng thấy vui trong lòng. Tuy nhiên, chưa bao giờ nàng đề cập tới vấn đề này với hai người.

Từ hôm thấy Cúc đã có thể ra ngoài, Mai Lan khuyến khích nàng và Lai chia giờ giấc ra khu chọi gà để ôn tập võ nghệ, trau dồi thêm công phu vừa luyện tập cho thân thể khoẻ mạnh. Những lúc không luyện võ. Nàng lại thảo luận với Lai về binh thư, về chuyện đời.

– Lai đã biết bài quyền căn bản của nhà mình là bài Mai Hoa Quyền. Tôi sáng tác từ hơn mười năm nay. Khởi đầu chỉ là bước nghiên cứu võ thuật, sau là giúp cho những người mới học võ rèn luyện thân thể, biết phối hợp nguyên lực mỗi khi phát chiêu. Sau đó, các bạn thanh niên trong nhóm Phù Trần lấy làm bài quyền riêng của nhóm, nên mới có cái hiệu lệnh hình hoa mai mà Lai thấy sư Giác Huệ có trong tay hôm ở chùa Bạch Mã.

Lai hỏi:

– Nhưng tôi thấy bài này càng tập, càng thấy cuốn hút, hiệu năng tăng nếu do một người có nội lực cao phát chiêu, nhất là thế cuối cùng.

Lai ngừng một lát, rồi tiếp:

– Nếu luyện tới mức tinh tế, nó rất có hiệu quả khi phải đương đầu với một số đông địch thủ bao quanh. Hai chiêu đánh thượng và hạ bàn một lúc, xuất thủ sáu thế toả ra như cánh hoa mai có thể hạ địch thủ rất dễ, hoặc nương theo đó mà thoát ra ngoài nếu gặp đối phương quá lợi hại.

Mai Lan gật đầu:

– Lai nhận xét rất chính xác.

– Nhưng cái thế xoay người đủ nhanh để xuất chiêu này mới thực là khó. Tâm pháp đọc lên thì dễ, nhưng luyện được tới đích mới thực là một vấn đề.

Mai Lan chợt nhớ tới bài quyền mà sư phụ nàng khởi hứng từ một bài ca dao năm nào:

“Trèo lên cây bưởi hái hoa,

Bước xuống vườn cà hái nụ tầm xuân…”

Nàng hơi nhíu mày, nói:

– Từ xưa tới nay, những tâm pháp của võ thuật lấy từ kinh điển nhà Phật đều chỉ là những câu gợi ý, mơ hồ, chứa đựng một “động tác” nào đó . Người học võ thành đạt hay không là do sự suy diễn câu tâm pháp đó thành thế võ. Cái hay của một bài tâm pháp là sự kết cấu của các động tác thế nào để khi ta phối hợp lại sẽ có công hiệu nhất để nguồn nội lực được phát ra đúng mức , hợp ý. Ngày trước sư tổ có chỉ điểm cho tôi về nguồn gốc võ thuật của Đại Việt qua ca dao. Tôi cũng chưa có dịp nghiên cứu tường tận vấn đề này, nhưng thí dụ điển hình của sư tổ quả là tuyệt diệu.

Ngồi nghe hai người bình võ , bây giờ Cúc mới hỏi:

– Ca dao thì nhiều…nhưng không biết có bao nhiêu bài là tâm pháp của võ công?

Mai Lan gật đầu:

– Đúng vậy. Những bài ngâm lên có thể “vũ” được…

Chợt Cúc buột miệng:

Tháng giêng là hang ăn chơi

Tháng hai cờ bạc, tháng ba hội hè

Tháng tư đong đậu nấu chè

Để ta sằp sửa vào mùa tháng năm

Tháng sáu buông nhãn bán trăm

Tháng bảy ngày rằm xá tội vong nhân

Tháng tám chơi đèn kéo quân

Trở về tháng chín chung chân buôn hồng

Tháng mười buôn thóc bán bông

Tháng một, tháng chạp nên công hoàn toàn.

 

Cô có bắt được “ý” không?

Mai Lan mắt sáng lên:

– Có chứ. Trong bài ca dao này có nhiều “từ” có tính cách tâm pháp, nó gồm hình ảnh của một hành động như “ăn chơi”, “cờ bạc”, “hội hè”, “đong”, “sắp sửa”, “kéo quân”, “chung chân”, “buôn thóc”, “bán bông”, và những “từ” nói về số lượng như tên các tháng, “trăm”, “ngày rằm”, …Ta cân nhắc , suy diễn, rồi áp dụng thành thế võ, nếu sự kết hợp khiến nội lực lưu thông được trong kinh mạch dễ dàng, để phát ra chiêu thức có hiệu quả thì đó là ta đã khai thác đúng.

Lai góp ý:

– Điểm quan trọng là người khai thác phải có kiến thức cao về võ học, hiểu rõ sự vận chuyển nội lực trong mọi kinh mạch cũng như từng điểm lợi hại của từng chiêu thức, nếu không dễ gây tai hại.

Mai Lan gật đầu:

– Nhận định của Lai rất đúng, nhất là trong đường hướng võ thuật qua ca dao…là một khám phá quá mới mẻ. Tỷ dụ, từ ăn chơi có thể là hơn, thua, thực, hư; từ cờ bạc suy ra ý niệm chẵn, lẻ, hay tài, sửu; thành âm, dương hoặc trái, phải hoặc trên dưới …

Mai Lan giọng xa vắng:

– Tất cả cũng còn nằm trong ý niệm. Tôi hy vọng có thời gian nhàn rỗi để nghiên cứu vấn đề đến ngọn ngành theo như tâm nguyện của sư tổ. Rất tiếc trong thời buổi nhiễu nhương, mình không thể làm được những gì mình mơ ước.

Sau câu nói của Mai Lan, cả ba rơi vào sự yên lặng, mà mỗi người đều nuối tiếc điều riêng tư mà họ đang phải bỏ lại sau lưng vì thời cuộc.

 

CHƯƠNG VI

 

Tin cho biết ông chủ nhà Hồ Khoan sắp về tới nhà. Mấy ngày hôm nay, Mai Lan cảm thấy chỉ mất thì giờ ở lại nơi quê mùa này.Người Việt ở đây hình như không quan tâm gì tới thời thế, kể cả những người mang danh là giới sĩ phu. Đúng như lời vợ Khoan, phần lớn họ đã quay sang nghề y, lý, số để làm giầu…có khi bất nhân như tên đại phu chữa bệnh cho Cúc. Riêng với vợ chồng nhà này, nhờ có chút tiền, ngôn từ coi bộ lớn lối, coi như thiên hạ đang nằm trong tay mình.Kể cũng lạ! Vì tế, trước khi rời nơi này, Mai Lan cũng muốn gặp anh chủ nhà và nhất là nhân vật tự nhân là hậu duệ của Trần gia đang mưu đồ việc lớn để xem tình hình của họ thế nào.

Trong lúc ngồi lược trận cho Lai và Cúc luyện võ, Mai Lan mong ngóng chủ nhà và đám khách của anh ta về. Nàng phải có một chương trình hành động để khơi lại cái không khí đấu tranh cho sự phục hưng của đất nước mà mới đây đã bị mất hết khí thế vì sự sụp đổ của cuộc khởi nghiã của hậu duệ Trần gia với hai cái chết đau thương của Giản Định Đế và Trùng Quang cùng các tường lãnh chủ chốt. Nàng sẽ phải về Nghệ An, Ái Châu trấn để tìm kiếm những người trẻ đã từ Yên Tử tới tham gia cuộc chiến…Cúc thì như bông hoa mới bung , từ ánh mắt long lanh, đôi môi mọng đỏ cho tới lời ăn tiếng nói coi bộ dịu dàng khác xưa, nhất là mỗi lần nàng ta được gần Lai. Lai thì trái lại, từ khi để ý đến Cúc, chàng tỏ ra ưu tư và thận trọng hơn. Có thể vì chàng không muốn cho Mai Lan để tâm tới mối tình giữa chàng và Cúc, sợ nàng lo ngại cho cái bồng bột của hai đứa xẩy ra những chuyện vượt vòng lễ giáo. Có đêm chàng không ngủ được khi nghĩ đến tương lai của mối tình này. Ba người, Mai Lan, chàng và Cúc sớm muộn rồi cũng có ngày phải chia tay.

Khi hai thớt voi quì gối trước cửa thì cả nhà ồn lên như vỡ chợ. Từ trên hai bành voi, năm sáu người đàn ông trung niên líu ríu bám vào thang giây, cẩn thận lần xuống. Người nhà chạy rầm rập, tiếng gọi nhau ơi ới Lai và Cúc đều ngưng bài quyền song đấu, tiến lại gần sát bờ giậu để quan sát.

Mai Lan quay về hướng nhà, nói:

– Chắc chủ nhân đã về đến nơi. Mình cứ ở ngoài này để xem động tĩnh thế nào , rồi sẽ tính.

Lai cũng tính phải như vậy, vì dù sao , mình vẫn là khách lạ của chủ nhân. Phải đợi vợ chồng người ta thương thảo với nhau và cư xử thế nào mình mới có thái độ thích ứng được, nhất là bên cạnh anh ta còn một nhân vật được coi là chính thống của Trần gia mà bọn họ đang sùng kính.

– Vâng. Tôi xin ra đó xem sao.

Thời gian nặng nề trôi.

Mai Lan ngồi lơ đãng nhìn lên bầu trời u ám mây, hai tay đan lại với nhau, xiết chặt như những quyết định đang hình thành trong tâm trí nàng. Gió đông hình như đã bắt đầu trở lại đâu đây mang cả cái lành lạnh lẫn cô đơn vào hồn người lữ thứ. Buồn! hẳn là buồn…nhưng trong hoàn cảnh này còn thấm thía hơn cả cái buồn muôn thủa của mùa đông…vì nó là mùa đông tang tóc của cả một dân tộc.

Ở góc sân, Lai rút khăn đưa cho Cúc, hỏi:

– Cúc có mệt không?

Cô gái cười tươi vừa chấm mồ hôi trên mặt, vừa nói:

– Thưa không.

Lai nhìn nàng đăm đăm:

– Cúc vừa khỏi bệnh, cũng không nên gắng quá…Khi nào thấy mệt, phải nghỉ ngay. Dù sao, chúng ta cũng còn nhiều thì giờ…Vả lại như công chúa nói, võ nghệ cũng chỉ là thứ yếu…

Cúc gật đầu:

– Cậu yên tâm…em biết mà. Tuy nhiên, võ nghệ giúp em phòng thân để công chúa …

Nàng nhìn xéo chàng, bẽn lẽn nói ấp úng cho hết câu:

– Và…công tử đỡ lo cho em…

Lai nhìn ra xa, buồn bã:

– Không biết rồi đây tôi lo cho Cúc được bao nhiêu…

Không hiểu được thâm ý của Lai, Cúc vội nói:

– Ồ, đừng lo…với người có căn bản như cậu, chỉ cần được công chúa chỉ điểm cho, chẳng mấy chốc võ công cao hơn em…ngay đấy mà…

Lai không đòi hỏi Cúc phải chia xẻ tâm sự sâu kín của chàng lúc này, sẽ lắc đầu nói, nhưng như tự nhủ mình:

– Thôi thì tới đâu hay tới đó, phải không Cúc?

Chàng nhìn lên khoảng trời mông lung:

– Mùa đông đã tới…Cúc nên mặc thêm áo ấm nhé…

Cúc cúi mặt:

– Cũng không lạnh như ngoài mình.

– Nhưng em vừa bị ốm thôi…

Cúc dỗi:

– Thì vâng…

– Tôi nói thế không phải sao?

Cúc ngửa mặt, ấp úng:

– Em xin lỗi công tử…

Cúc tưởng là tình cảm của nàng và Lai đã đến chỗ cho phép nàng được vài buông thả chừng mực , bất ngờ bị chàng chấp nhất cả tới lời xin lỗi của nàng, nên tủi thân hai mắt đẫm lệ. Thực sự Lai không phải là loại người hẹp hòi đến vậy…Chàng chỉ bực mình cái từ công tử mà từ lúc này nàng vẫn còn dùng để gọi chàng. Chợt thấy Cúc khóc, Lai biết mình hơi cộc cằn, nên vội vàng nói:

– Xin lỗi Cúc…tôi…

Chàng chẳng biết diễn tả như thế nào về cái lỗi đã nổi nóng vì “không muốn nàng gọi mình là công tử” nên chỉ đành nắm bừa tay nàng lắc nhẹ theo lời năn nỉ…

Cuối cùng, Lai cũng phải nói lời muốn nói:

– Từ nay Cúc đừng gọi tôi là “cậu” hay “công tử” nữa. Cúc hiểu không. Mình đâu có phải là chủ, tớ…

Cúc hiểu, nhưng tiếng “anh” đối với nàng quả thực rất khó thốt ra lời. Tuy thế, nỗi buồn tủi đã tan biến..vì niềm vui sướng chất ngất tình yêu…Và hai người không thể ở đây với nhau lâu hơn thời giam làm cho mặt Cúc tươi tắn trở lại.

Trời vẫn còn sớm.

Lai đưa Cúc trở lại chỗ luyện võ. Nghe thấy bước chân hai người, Mai Lan quay lại:

– Ngoài có đông người không?

– Thưa cô, chừng năm sáu người đàn ông…

Có lẽ hỏi để có chuyện nên câu trả lời của Lai không gây một phản ứng nào trên nét mặt của nàng.

Bỗng Mai Lan đổi giọng, nói:

– Nay mai mình đi Chà Bàn một chuyến…xem tình hình nhân sự của người tỵ nạn mình như thế nào. Nhưng mục đích chính của mình là về Nghệ An.

Lai cũng không nghĩ ngoài ý tưởng đó:

– Thưa vâng. Về đó chắc chắn mình có thể tìm kiếm những anh em của mình khi xưa…để tìm hiểu thêm về tình hình trước đây, nhất là…

Lai không dám đề cập tời tên người ấy, người mà Lai Lan đã tốn bao tâm huyết để chỉ mong tìm thấy một cái xác vô hồn.

Nhưng Mai Lan hiểu suốt được ý của Lai, chận ngang:

– Việc quan trọng không còn như vậy nữa. Trước mắt là làm cách nào để qui tụ được anh em, gây lại tinh thần tranh đấu và tìm người mưu cầu việc cả. Ngày mai, Lai ra ngoài tìm phương tiện di chuyển…đi.

Lai không ngạc nhiên vì cái quyết định này vì chóng, chầy cũng sẽ phải rời bỏ nơi này, nhưng chàng không nghĩ sớm thế, nên hỏi lại:

– Nếu chủ nhà giữ lại lâu hơn?

Mai Lan lắc đầu:

– Vô ích thôi, mình đâu có nghĩ đến việc hợp tác với họ thì ở lại làm gì cho mất thì giờ…Sở dĩ mình chưa đi là muốn biết cái nhân vật đứng đầu của họ là người nào, đã xưng là hậu duệ của Trần gia.

Lai nhìn về phía nhà, nói:

– Biết đâu vị Trần gia mà họ phò tá lại chẳng làm nên chuyện lớn.

Mai Lan lắc đầu:

– Lai không thấy người uy tín như Giản định Đế mà còn thất bại…thì biết lòng dân không còn ở với hậu duệ của các triều trước nữa rồi. Người có thể cứu dân , cứu nước lúc này phải là người từ lòng dân mà ra, người đã chịu cùng cảnh ngộ khốn khổ với dân dưới chế độ hà khắc của kẻ thù thì mới hiểu được nguyện vọng của họ…và vì vậy mới có cơ may qui tụ được nhân tâm . Mấy người bỏ nước ra đi, hơn một lần đã xa rời dân tộc, thì đâu còn thấu hiểu được tình tự dân tộc trong giai đoạn bi đát này, chưa kể những kẻ xa đoạ trong cuộc sống mới vì danh, vì lợi.

– Thế ra họ vô ích sao?

Mai Lan lắc đầu:

– Tôi không nói họ vô dụng. Họ có thể hổ trợ tinh thần, đóng góp công, của cho người trong nước, nhưng không thể trực tiếp huy động cuộc kháng chiến thần thánh đó. Võ khí nhiều khi không hữu dụng bắng tinh thần của con người. Gươm giáo chỉ có thể tàn sát được từng người, nhưng ý chí của dân có thể tận diệt được cả một chế độ.

Cúc nghe hai người nói chuyện, không dám đóng góp lời vì nàng chỉ là một cô thể nữ. Nhưng, khi sự việc có liên quan tới tài chính là nhiệm vụ hiện thời của nàng , nên góp ý, tuy hơi muộn màng:

– Con nghĩ mình nên thuê ngựa đi, có lẽ tiện và đỡ tốn kém.

Mai Lan lắc đầu:

– Đường xa đi ngựa là đúng. Nhưng ở đây mình chưa biết đường đất ra sao, giặc cướp thế nào…tuy mình không sợ, nhưng tránh rắc rối là tốt hơn. Chi bằng thuê tượng mà đi. Quản tượng thuộc đường, mà mình lại đỡ mệt. Đắt rẻ không thành vấn đề…

Lai gật đầu:

– Công chúa nói phải…mấy người ở Chà Bàn về, họ cũng dùng voi, tuy không đi nhanh bằng ngựa, nhưng nếu phải băng rừng , voi tốt hơn ngựa. Để mai tôi ra chợ xem sao…

Cúc hỏi:

– Sao không nhờ chủ nhà.

Lai hiểu ý Mai Lan hơn Cúc:

– Mình không muốn họ bàn tán về việc mình ra đi. Với lại việc nhỏ thôi, nhờ cậy làm gì.

Mai Lan mỉm cười, gật đầu:

– Lai nói đúng…Tuy vậy, trước sau họ cũng có ý kiến về những quyết định của mình. Nhưng không sao.

Ba người đang bàn chuyện của mình thì vợ Khoan từ trong nhà đi ra. Chị ta lại gần, cười vui, nói:

– Ông nhà em với mấy vị khách mới về tới…đang ngồi chờ cô.

Lai thấy giọng nói, cử chỉ của chị ta không mấy trọng vọng như trước kia. Có phải vì sự hiện diện của người họ Trần nào đó ở trong nhà không. Lai hơi khó chịu. Nhưng Mai Lan lại thản nhiên, cười nói:

– Quí vị đó khách sáo làm chi…thời buổi bây giờ…

Vợ Khoan cười. gạt đi:

– Dù sao cũng phải có tôn ti trật tự chứ ạ.

Mai Lan đứng dậy, khẽ vươn vai, cười xoà:

– Thôi được, ta vào trong.

Vợ Khoan đon đả đi theo.

Chưa qua ngưỡng cửa, đã nghe thấy bên trong tiếng các ông nói cười rộn rã. Vợ Khoan tiến lên, trước khi mở cửa, nói:

– Bẩm cô, mấy ông ấy đi suốt đêm, đói quá, nên về tới nhà đã đòi ăn ngay…

Trong nhà khách, đồ ăn đầy bàn, năm sáu người đàn ông, ăn mặc chỉnh tề, đang ngồi chờ.

Chỉ cái dáng dấp quý phái của Mai Lan, đã đủ chinh phục người khác, không kể nàng lại là một công chúa của Trần gia. Vì thế, sự xuất hiện của nàng khiến đám đàn ông vội yên lặng đứng dậy. Lai đã từng biết cái khí thế của nàng, nên chàng không ngạc nhiên khi thấy cả nhân vật nhà Trần nào đó trong đám người này cũng phải đứng dậy…vì không ai còn ngồi yên trên ghế cả.

Vì lịch sự Mai Lan vừa đáp lễ, vừa nói:

– Thất lễ…thất lể. Xin quí vị cứ tự nhiên cho…

Một người đàn ông, vóc dáng to lớn, da đen xạm, mắt trắng dã, tiến nhanh ra, đôi môi dầy cười toét:

– Bẩm công nương…

Mai Lan nghĩ chắc lão Hồ Khoan đây, thì cùng lúc chị chủ nhà nói:

– Bẩm cô, ông nhà em đó ạ.

Có lẽ họ cũng đã nói về nàng với nhau, nên lão Hồ Khoan vái nàng:

– Công nương tới đây như sao bắc đẩu xuất hiện…thực hân hạnh cho chúng tôi…xin mời công nương cho phép chúng tôi chúc mừng một lưng rượu.

Thực khách sáo. Mai Lan biết không thể từ chối, nên khoan thai theo hướng dẫn của chủ nhà tới ghế chủ toạ ở đầu bàn. Lai và Cúc cũng được sắp xếp có chỗ ngồi trong bàn ăn.

Vợ Khoan đến bên Mai Lan , thân mật:

– Mọi ngày dùng bữa muộn hơn. Hôm nay mấy ông đói quá, xin công nương cho phép sớm hơn một chút.

Mai Lan lắc đầu:

– Không dám. Xin quí vị cứ tự nhiên.

Năm người khách, Lai thấy ai cũng sáng sủa, lịch sự. Sau khi chủ khách đã an toạ, lão Khoan ngồi cánh mặt Mai Lan, hơi quay sang người ngồi cạnh, khẽ nói:

– Quan bác nói đi…

Ông này là một vị trung niên mặc áo đoạn xanh, nước da trắng xanh, hơi mét, mắt lá răm, để râu mép thưa, trông như một vị quan lại. Chắc đã có chủ ý, nên thấy chủ nhà nhắc, ông ta đứng vội lên, mỉm cười nhìn sang Mai Lan, nói:

– Được bà chủ nhà cho biết có công chúa Mai Lan của Trần gia ở đây…tôi, Lê Tấn Hải, xuất thân là một viên Lệnh Uý thuộc Thanh Đô trấn, xin bái kiến.

Theo lễ nghi triều đình thì các quan lại phải gọi công chúa các triều là điện hạ. Nhưng thời buổi này, chẳng ai chấp nhất chuyện này. Mai Lan vội đứng dậy đáp lễ, vui vẻ nói:

– Xin quí vị đừng quá lễ nghi…nhất là trong bàn tiệc.

Lê Tấn Hải vái tạ, rồi nói:

– Vậy xin mạn phép công nương, xin được giới thiệu quí vị hiện diện …Bên trái ngài là Cầm Quý điện hạ…hậu duệ đức Nghệ Tông của Trần gia…

Lai giật mình khi thấy người trung niên mặc áo cẩm nhung tím ngồi cánh trái Mai Lan đứng vội dậy, nghiêng mình vái chào nàng. Người này có vừng trán cao, mắt sáng, nhưng có vẻ lúng túng, thiếu tự nhiên khiến Tấn Hải hơi cau mày. Thật là ngỗ nghịch, nhất là Hải gọi người này là điện hạ trước mặt Mai Lan công chúa. Khác với Lai, Mai Lan vẫn điềm nhiên chào lại, coi như không có chuyện gì chướng tai, gai mắt.

Tiếp tới là Dương Hồng, Trần Tại, Nguyễn Liên…đều là những quan nhỏ của các triều trước.

Mai Lan đợi giới thiệu xong, mới thư thả nói:

– Nghe bà chủ nói, quí vị đều là những người có tâm huyết, đang mưu cầu việc cứu nguy sơn hà, xã tắc, tôi rất bội phục. Nếu ai ai cũng một lòng vì giang sơn tổ quốc như quí vị đây thì ngày đuổi được quân sài lang phương bắc cũng không còn bao lâu.

Lão Khoan nói lớn:

– Chúng ta uống một chén chúc việc cả thành công.

Mọi người ồn ào tán thành…

Dương Hồng nuốt hai ba lần nước bọt, rồi nói:

– Thời gian ở Trấn bắc chúng tôi có nghe tiếng công chúa…nhưng chẳng hay ngài…

Người này ăn nói mơ hồ là có dụng ý …có thề vì hắn ta làm quan với nhà Hồ nên không dám hỏi thẳng về nàng, về tổ chức phù Trần của thanh niên thành Thăng Long hay lý do nào khác?

Mai Lan mỉm cười, hỏi lại

– Vậy quí ông biết bao nhiêu về chúng tôi? Nhưng thôi, chuyện đó cũng là quá khứ rồi…Hồ hay Trần cũng không còn gì nữa… bây giờ chỉ còn dân tộc Việt, giang sơn Việt mà thôi. Nhưng, cũng có một điều cần nói để quí ông khỏi thắc mắc …Giản Định Đế là gia huynh…

Thực là rõ ràng thân phận của nàng. Mai Lan không đả động gì đến người ngồi bên cạnh, nhưng cũng khiến cho hắn ta lặng thinh, mặt hơi cau lại.

Không khí có vẻ nặng nề…Bỗng Trần Tấn Hải cười khà, thăm dò:

– Vậy là may…có điện hạ, có công chúa phù trì thì việc lớn tất thành công thôi…ai có thể hơn mình được chứ…

Hỏng, chưa đánh giặc mà đã tranh hơn thua với nhau rồi. Mai Lan lắc đầu:

– Ông nghĩ sai rồi…tôi không có ý đó đâu. Chúng tôi hiện còn một số việc riêng bên mình, không thể ở lại đây lâu được. Nhưng đừng thất vọng, mình làm tốt thì thiếu gì người tài theo giúp…Cố gắng lên.

Tấn Hải chưng hửng. Lão Khoan vuốt:

– Sao lại vậy? Công chúa là sao bắc đẩu thời nay mà…Ông Hồng nói tiếng tăm công chúa một thời vang rền cõi bắc…

A, bây giờ mới nói ra. Thế là bọn này cũng có âm mưu trước khi gặp nàng. Mai Lan chán nản:

– Quí vị phải biết hư danh không làm nên sự nghiệp…chỉ có hành động , có hành động đúng đắn có lợi cho nước nhà, cho dân tộc mới là quan trọng.

Nhân cơ hội này, Mai Lan muốn biết qua tình hình của người mình ở kinh đô Chiêm Quốc , nên hỏi:

– Quí vị mới ở Chà Bàn về, không biết trên đó , sinh hoạt của người minh thế nào?

Lê Tấn Hải cười:

– Thưa, rất nhộn nhịp. Nhiều người làm ăn rất thành công, nhất là quí vị đại phu tiền vào như nước, quí thầy địa lý thì tậu hết nhà nọ đến nhà kia…

Lão Khoan bực tức:

– Nhưng nói đến quyên góp cho việc lớn thì đứa nào cũng chỉ có cái miệng…chưa chi đã tính tới chuyện mua quan bán tước, ngồi mát ăn bát vàng.

Rượu vào, lời nói đâm ra thiếu lịch sự, nhưng cũng cho một nhận định không mấy phấn khởi.

Nàng dò hỏi:

– Tôi cũng tính lên đó một chuyến.

Trần Tại, ông già ngồi bên Lai bây giờ mới khề khà nói:

– Công nương lên đó bây giờ là đúng lúc…bang hội của mấy cụ Quốc Tử Giám sắp mở đại hội thường niên rất là vui vẻ…Có tiệc tùng ca múa…

Lê Tấn Hải chêm. Lời:

– Nghe nói đoàn ca múa này mướn của triều đình đắt giá vô cùng.

Trần Tại thêm lời:

– Lo gì, hội viên đều là các ông đại phu, phú thương, tiền rừng bạc bể.

Mai Lan chặn hỏi:

– Đại hội có mục đích gì vậy?

Lão Khoan cười khà:

– Vui chơi…đú đởn…

Vẫn lời nói bừa bãi của một anh thất phu, nhưng Mai Lan lờ đi, ngạc nhiên hỏi:

– Vui chơi được sao? Trong nước còn biết bao đồng bào đang quằn quại dưới ách thống trị của ngoại bang mà không ai nghĩ tới…

Dương Hồng nói:

– Thưa, cũng có chứ, nhưng chỉ bàn và cãi nhau thôi…rồi vui chơi.

Xem ra, dầu sao nhóm này cũng còn chút tinh thần, nàng gật đầu, nói:

– Thôi, họ không lo, quí vị lo đi.

Trong suốt thời gian có mặt của Mai Lan , Cầm Quý không góp một lời, chỉ lẳng lặng nghe người nói chuyện. Lai để ý tới vẻ bối rối hiện rõ trên nét mặt của ông ta. Mai Lan hình như không mấy quan tâm về nhân vật này nên trong câu chuyện nàng không hề quay sang nhìn ông ta tới một nửa con mắt.

Vì mọi người mải nói chuyện, thức ăn trên bàn nhiều món chưa ai đụng đũa. Mai Lan thấy ngồi lại làm họ mất tự nhiên, nên ăn qua loa , rồi đứng dậy, nói:

– Tôi ăn không được nhiều, xin vô phép quí vị nhé.

Lão Khoan dường cũng hiểu ý nàng, nên chỉ giữ cho phải phép:

– Công nương xơi thêm chút nữa.

Mai Lan lắc đầu:

– Thôi cám ơn ông chủ…xin quí vị tự nhiên…

Mai Lan rời bàn ăn vào nhà trong. Cúc cũng đứng lên theo. Lai ráng ngồi nán lại để tìm hiểu thêm nhóm này. Âu cũng là một dịp tốt để chàng có thêm kinh nghiệm.

 

Buổi chiều, lúc Mai Lan đang coi mạch lại cho Cúc ở trong phòng, Lai vào cho biết Cầm Quý muốn được gặp nàng.

Mai Lan ngẫn nghĩ một lúc rồi nói:

– Tôi nghĩ, nếu hắn là người bản lãnh, đã có gan nhận là người của Trần gia, trong tình thế này, sẽ không cần biết đến chúng ta, vì hiện hắn đang được người tin tưởng, ngược lại, hắn đã muốn tiếp xúc thì chắc có vấn đề không ổn trong liên hệ dòng tộc, nhất là lại nhận làm hậu duệ Phụ hoàng. Nếu tôi là hắn, tôi không sơ thất chào một người lạ mặt như vậy.

Lai gật đầu:

– Người này, tuy mặt mũi sáng sủa, nhưng học vấn không cao. Vì suốt bữa ăn, ông ta nói rất ít, và toàn là những lời đưa đẩy, cho xong câu chuyện. Tôi có cảm tưởng như ông ta chỉ đứng làm vì thôi.

Mai Lan gật đầu:

– Thế mới khổ. Những người như vậy, dù là dòng chính, không có thực tài, nhưng ham danh vọng, lại thiếu khôn ngoan nên dễ bị người lợi dụng.

Rồi nàng thở dài, nói:

– Được rồi, mời hắn ra gặp tôi tại nơi luyện võ.

Trước khi đứng dậy, nàng vỗ nhẹ vào tay Cúc:

– Bệnh ngươi cũng hết rồi, sửa soạn đi là vừa. Thôi mình ra ngoài đó trước. Ngồi mãi trong nhà ngột ngạt quá.

Có thêm mấy người đàn ông trong nhà, cái yên tĩnh không còn nữa. Vả lại, đi đứng cứ chạm trán nhau khiến Mai Lan rất khó chịu, nên ít ra khỏi phòng.

Khi người đàn ông đến trước mặt, Mai Lan mới để ý tới hình tướng của anh ta. Trán cao, hai mắt sáng, lông mày rậm…duy chỉ có cái cằm lẹm nên hậu vận không mấy tốt.

Sau cái vái chào trịnh trọng, người đàn ông lên tiếng trước:

– Thưa công chúa, chúng tôi có chút đường đột, xin ngài xá lỗi cho.

Mai Lan ra đấu mời người ngồi vào chiếc nghế mây trước mặt. Nhìn thẳng vào mắt hắn, nàng hỏi một câu như phủ nhận cái nguồn gốc hoàng tộc mà người ta đã giới thiệu ông ta trước đó:

– Thế ông thuộc vào ngành nào vậy?

Người đàn ông lúng túng thấy rõ, nói mơ hồ:

– Xin công chúa đừng để tâm tới lời của họ. Tôi thực không ngờ họ giới thiệu với ngài như vậy. Tôi có một vật này …

Từ túi áo trong, ông ta lấy ra một miếng ngọc bội hình bầu dục xanh biếc, trịnh trọng đưa cho Mai Lan, nói:

– Gia phụ rời kinh thành sau vụ Thái Bảo Trần Nguyên Hãn bị hại, có để lại di vật này…

Mai Lan giật mình khi thấy chiếc ngọc bội. Không biết là của ai đây. Ngày đức Thuận Tông bị hại, các đại thần mưu lập hội để trừ Quý Ly, nhưng việc bại lộ, hang mấy trăm người liên can đến vụ án bị tàn sát. Sau vụ này, các hoàng thân đều phải bỏ kinh thành mà chạy ra ngoài. Trừ Thiếu đế là cháu ngoại của họ Hồ, được ông ta đưa lên làm vua bù nhìn. Thoáng nhìn hình dáng của nó, Mai Lan biết người này chỉ là dòng ngoại tộc. Tuy thế, Mai Lan cũng không nói gì, cầm miếng ngọc bội lên xem, thấy đàng lưng nó có khắc chữ Thiên Khánh. Nàng gật gù một lát, rồi chậm rải, nói:

– Thân phụ, thân mẫu ông không nói gì về gốc tích miếng ngọc này sao?

Người đàn ông thở dài, lắc đầu:

– Khi chúng tôi khôn lớn thì gia phụ đã qui tiên từ lâu, bố mẹ nuôi không biết gì…ngoài việc khi gia phụ giao chúng tôi cho họ, chỉ nói sơ về tình cảnh khó khăn của mình thôi. Chúng tôi sống lẫn lộn trong dân gian, phải che dấu tông tích trước mắt quan quân nhà Hồ…nên cũng chẳng có dịp tìm hiểu thân phận của mình…

Mai Lan gật đầu:

– Thế sao…

Người kia hiểu ý, đáp ngay:

– Tình cờ khi chạy loạn, gặp và kết thân với Lê tấn Hải, là quan trị nhậm huyện nhà, nên khi hắn ta phát giác ra nguồn gốc của tôi …mới khuyên tôi vì giang sơn tổ quốc đứng ra lo việc chung…Tôi nghĩ…

Mai Lan cũng thông cảm cho ông ta, vì dù sao sau bao năm trốn tránh quân thù, nghèo khổ, vất vả, bị người đời khinh khi…nay có kẻ phục dịch thì còn gì phải chọn lựa nữa. Tuy nhiên Mai Lan thấy cũng cần nhắn nhủ đôi lời, may ra nó có thể lay chuyển được lòng dạ của ông ta. Nàng trầm giọng, nói:

– Qua chiếc ngọc bội này, có thể nói ông là người của Trần gia…nhưng là dòng ngoại tộc, vì ngọc bội hình bầu dục được hoàng gia ban cho các công chúa. Trên lưng nó có khắc tên người bắt đầu bằng chữ Thiên, bà ta vai vế ngang với chúng tôi. Ngọc bội của các hoàng nam thì lại khác, nó hình chữ nhật. Tấn Hải là chức quan nhỏ bên ngoài, không rõ việc cung đình nên mới xướng loạn như vậy.

Người đàn ông sợ hãi, vội đứng dậy định vái nàng…để nhận họ hàng, Mai Lan khoát tay:

– Thôi, ông cứ ngồi xuống đi, không cần đa lễ. Có điều tôi muốn nói là mình làm được việc gì ích quốc, lợi dân thì làm, nhưng chớ nên ham công danh, phú quí có khi hại tới cả mạng sống. Những người tâng bốc mình ngày hôm nay, hôm sau cũng có thể trở mặt như không.

Cầm Quý lộ vẻ băn khoăn:

– Trước đây tiểu điệt mang họ Hồ. Xin cô cho tiểu điệt theo hầu…

Điều này có nghĩa là nay anh ta muốn mang họ Trần, Mai Lan không thắc mắc, lắc đầu:

– Việc mỗi người một khác, ông khỏi bận tâm miễn sao đừng làm ô danh Trần gia là tốt rồi. Mai mốt chúng tôi rời nơi đây, mình khó có dịp gặp lại nhau, vậy xin bảo trọng. Còn việc tên, họ xin cứ tuỳ tiên.

– Xin vâng.

Như vậy cũng là quá dễ dãi rồi. Mai Lan không muốn kéo dài câu chuyện, nên đứng dậy, nói mơ hồ:

– Thôi, hôm nay nhận ra nhau là quí rồi, mọi chuyện như vậy là tạm xong.

Cầm Quý cũng đứng lên theo:

– Xin cảm ơn cô.

Sau cái vái chào, người đàn ông tất tả bỏ đi. Lai và Cúc nhìn theo hút bóng ông ta, rồi trở lại bên Mai Lan. Nàng không đợi hai người hỏi, đã nói:

– Hắn người ngoại tộc, nhưng không biết thuộc ngành nào. Trong triều quá nhiều phi tần lớn bé, già trẻ…một cô công chúa ra đời vào những buổi nhiễu nhương …kể cũng khó xác nhận được danh phận, chưa muốn nói tới chân, giả…của người mang ngọc bội. Biết bao đứa gỉa mạo là con của Phụ hoàng để mưu cầu danh lợi, tỷ như hoàng tử Dương là một…

Lai ngập ngừng:

– Ông ta cũng tuổi trung niên rồi…

Mai Lan gật đầu:

– Lai còn nhớ gia mẫu vào cung lúc phụ hoàng đã về Thiên Trường, vì thế, dù nhỏ tuổi, nhưng vai vế tôi trong hoàng tộc lại cao hơn nhiều vị khác.

Rồi để dứt câu chuyện, nàng nói:

– Thời buổi này, mạnh ai nấy làm. Nhưng chỉ sợ hắn bị lợi dụng rồi chuốc hoạ vào thân. . Thôi mình cũng chả cần thắc mắc cho thâm bận lòng.

Sau đó, Mai Lan thở dài, nhắc:

– Lai lo phương tiện di chuyển, Cúc thu dọn hành trang. Khi xong, chúng ta lên đường.

 

HỒ LINH

 

XIN DỢI XEM TIẾP CHƯƠNG VII

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

KHÉP MẮT BÌNH MINH- CH.9-11

HỒ LINH

CHƯƠNG IX

 

    Người mình thường nói nghề đó là nghề làm móng tay, tức nails care. Trước đây, vào tiệm người Mỹ, một bộ móng tay, móng chân phải trả từ năm mươi tới bảy mươi đồng. Một số các bà, cả các ông nữa, người Việt khám phá ra cái nghề nhàn hạ và kiếm nhiều tiền này nên nghiên cứu đi học, rồi mở tiệm. Nhờ khéo tay và chiều khách, những vị đi tiên phong trong nghề làm ăn rất là phát đạt. Từ tiệm làm móng tay, người ta phát triển lên Thành tiệm bán cả mỹ phẩm, có người nhiều vốn còn khuyết trương thành một tiệm beauty supplies càng thu lợi nhiều hơn. Cho đến đầu thập niên 80 là cao điểm của nghề này, một thị trấn có thể có tới năm, bảy tiệm nails care của người mình. Vì canh tranh, trận chiến xẩy ra giữa các tiệm nails với nhau…Để câu khách, các tiệm thi nhau hạ giá, hy vọng mình dài hơi, đánh gục những người khác để chiếm độc quyền thị trường. Cho đến gần giữa thập niên chín mươi, giá làm một bộ móng tay xuống tới mười lăm đồng…có nơi làm cào làm cấu để có khách đã dám hạ xuống mười đồng

 

một bộ, là cái gia biên tế…may chỉ đủ trả chi phí cửa tiệm. Kết quả thảm hại là giá cả đã xuống thì khó mà lên lại được, và chỉ lợi cho khách hàng…phần đông là phụ nữ địa phương…Mỹ đen, Mễ v.v…Vì thế, các tiệm nails của người mình lần lượt dẹp tiệm. Những ai còn cố thủ với nghề, cũng chỉ đủ sống lây lất qua ngày.

 

     Giữa lúc đang lo vì đời sống khó khăn thì Phấn bắt được Lâm. Với người đàn ông này, bắt chước phụ nữ Mỹ mà Phấn biết được qua những khi chuyện trò với khách hàng, thì cũng chỉ là gian díu tạm bợ. Thử sống, với nhau, tốt thì lâu dài, còn không thì chia tay. Làm vợ nó rồi, có khi nó lại khinh khi, ruồng bỏ…nên thà…lúc nào cũng như tình nhân, được chiều chuộng, cung phụng. Nhưng, vấn đề đau đầu vẫn là Mimi. Sống kiểu này…làm gương xấu cho nó, mà không chừng còn để mất nó vào tay Lâm. Đâu có thể hai mẹ con đều là “vợ” của một người đàn ông. Mỹ thì không thiếu đấy, còn Việt cũng còn hiếm. Ở trên TV từng chiếu cuốn phim truyện một bà chủ giầu, đẹp, sang trọng và cô con gái yêu xinh xắn mơn mởn cãi nhau, đánh nhau chỉ vì một thằng nhân công hạng bét trong xưởng…Thằng chó má “đớp” cả hai mẹ con một cách trắng trợn không cần dấu giếm…khiến cả hai mẹ con đều căm đến nỗi có án mạng xảy ra…bà mẹ bị bắn chết trong một cuộc cãi vả giữa ba người. Chưa hết…mười năm sau, cô con đậu tới bác sĩ y khoa…còn hận mối tình xưa, tưởng tìm thằng khốn nạn để trả thù…giết mẹ…ai ngờ lại bị nó dụ dỗ suýt bị hiếp một lần nữa…và cuối cùng thằng thanh niên “tốt số” dìm chết cô nàng dưới dòng sông. Hình ảnh của giới trí thức Mỹ còn sa đọa như vậy, kể chi tới giới bình dân hay đám học sinh mới lớn… Họ coi một cuộc làm tình…xảy ra chớp nhoáng giữa hai người, có khi chưa kịp biết tên nhau bất kỳ ở trong xe hơi, trên đóng rơm hay trên bàn viết trong văn phòng làm việc sang trọng, không khác gì cho nhau uống một ly coca cola hay mút cây cà rem để…hạ hỏa. Căn nhà lá xơ xác đông phương với nhân hiếu lễ trí tín…rồi công, dung ngôn hạnh…làm sao chống trả được với những trận cuồng phong “đam mê, tội lỗi” này!

 

    Chiều thứ sáu, mới bốn giờ, Phấn đã gọi cho Lâm, nhưng anh ta không còn ở văn phòng. Nghĩ tới cái hẹn hò đi Casino của Lâm với Mimi, Phấn sốt ruột beep liên tiếp cho Lâm mấy lần cũng không được gọi lại. Ba giờ bốn mươi lăm Mimi tan học, có thể thằng chả đã đến trường đón con nhỏ…Như vậy hiện giờ chúng ở đâu…có thể trong motel không? Phấn không ghen…mà chỉ lo cho con gái “bị” với Lâm . Phấn giao hẹn với chủ tiệm…chỉ làm thêm một người khách cuối cùng nữa thôi…nhưng vì xao động trong lòng, Phấn phải sửa đi sửa lại mấy lần.

 

    Mãi tới năm giờ, người khách vừa dời bàn, mới có điện thoại của Lâm gọi tới:

 

    – Anh và Mimi đang trong cafeteria của Casino…đợi em. Tới đây mau nhé.

 

    Không muốn mất thì giờ, Phấn cúp điện thoại, ra lấy xe phóng thẳng tới nơi hẹn.

 

    Từ ngoài xa lộ nhìn vào, khu Casino không lấy gì làm lớn, nhưng tới nơi mới biết nó rộng thênh thang. Lúc này, cái bãi đậu xe vĩ đại chật ních, Phấn phải lái vòng vòng mấy lượt mới có được một chỗ đậu xe. Tòa nhà quét mầu nâu vỏ đậu cao xừng xững  chạy dài một cạnh khu dậu xe. Bên ngoài lác đác bóng  người ra, vô, nhưng vào trong hành lang, người đi kẻ lại nườm nượp. Đông người nhưng khá yên lặng. Trần nhà cao được đỡ bởi những vòm kiến trúc theo kiểu Mễ Tây Cơ có pha chút nghệ thuật cổ Hy Lạp. Các khung kính trắng dục trên mái chen lẫn với những hoa văn bằng kính mầu đậm khiến cho bên trong sáng mà lại dịu mát. Các bàn đánh bài trải nệm xanh ngọc thạch xếp dài từng dãy trong các căn phòng lớn đã chật khách chơi. Ở đây, người ta chia ra từng khu vực. Khu chỉ dành riêng cho kiểu chơi tây phương hoặc Mỹ giống như trong các sòng ở Las Vegas, Reno…tuy không chủ ý tách rời khách này với khách kia, nhưng khu này phần lớn là khách đàn ông, địa phương. Vào khu phía trong, xô bồ hơn với những khách người Á đông…và không lấy gì làm hãnh diện vì đa số là người Việt tỵ nạn, trong số đó, khách…phụ nữ  chiếm gần một nữa. Ở đây, bên ngoài rộng rãi với hàng mấy chục bàn chơi, tiền đặt cửa nhỏ dăm ba chục tới một trăm, xử dụng loại các đòng xu mầu xanh lá câu trị giá một đồng hoặc năm đồng, lúc nào cũng đông người. Sâu bên trong, một khu đặc biệt chừng mươi bàn gọi là Golden Place, dành riêng cho những canh bạc lớn, các cửa đặt có khi lên tới mươi

 

ngàn đo một ván. Những kiểu chơi bài quen thuộc của của người Á đông được chơi ở đây như xì dắt, binh bài bảy lá. Đặc biệt khu này hầu như không có khách Mỹ.

 

    Chỉ nhìn vào sòng bài, dẫu là người Việt đầy tự ái dân tộc, cũng thấy rõ tính cách “bình dân, lạc hậu” dù cả trong cuộc chơi của đám người Á đông. Xô bồ, lộn xộn, kẻ đứùng người ngồi…vừa ăn ngồm ngoàm vừa chơi bài. Khác với bên khu kia, yên lặng, trật tự, lịch sự, thoải mái, ở đó, nếu cần nói thì chỉ thì thầm…Bên trong, ngoài những tiếng chát chúa của hộp xúc xắc đập xuống bàn…còn kèm theo cả những tiếng chửi thề…tiếng khua chén bát của mấy người đang ăn! Những góc phòng la liệt chén đĩa với cả đồ ăn thừa xếp cả chồng. Người ta mê đến độ không muốn tạm ngưng chừng nửa giờ…để tới cafeteria. 

 

    Trong khu Golden Place thì khá hơn. Sự yên lặng và không ăn uống có lẽ do các tay chơi bị khẩn trương vì những tiếng bài ăn, thua quá lớn.

 

    Phấn đã từng qua lại nơi này, qua dãy hành lang tới khoảng trống rộng rãi chia hai khu chơi, vào sâu phía trong để tới cafeteria. Những dẫy bàn ăn bốn ghế phủ khăn bàn trắng muốt, lịch sự. Không khó khăn, Phấn tìm được Lâm và Mimi tại một cái bàn có tầm nhìn ra khu chơi bài của người Mỹ. Lâm thấy Phấn, đứng vội lên nói giả lả:

 

    – Đợi em mãi…mới ăn đây thôi.

 

    Mimi nhìn mẹ, khen:

 

    – Ở đây ăn ngon ghê, mẹ à.

 

    Phấn không lạ gì nơi này, cũng gật đầu:

 

    – Tạm được.

 

    Lâm hỏi lấy lòng Phấn:

 

   – Em ăn gì…anh lấy cho.

 

   – Thôi, để mặc em…

 

   Phấn dời bàn ăn đi về phía cuối phòng có những hàng khay đồ ăn. Mimi theo mẹ, nói:

 

    – Mẹ ăn món rost steek ở đầu kia, ngon lắm.

 

    Phấn gật đầu:

 

   – Được để từ từ…mẹ lấy một đĩa sà lát đã…ăn thịt không, xót ruột lắm.

 

     Mimi lấy đĩa cho mình và cho mẹ luôn. Hai mẹ con đi một vòng. Mimi múc một bát súp và ít trái cây ăn tráng miệng. Khi quay ra, hai người gặp Lâm, anh ta nhắc chừng:

 

    – Ăn cho no…không đến tối…có đói cũng sẽ chẳng đứng lên được vì có khách dành mất chỗ chơi liền.

 

    Nghe Lâm nói, Mimi không có ý kiến, còn Phấn, trong thâm tâm nghĩ chỉ ở lại tới chín, mười giờ thôi. Nhưng bà ta không muốn nói ra, chỉ ậm ừ.

 

    Người hầu bàn châm thêm đá vào bình đựng, hỏi Phấn để châm thêm cà phê. Phấn đưa tay từ chối. Hai mẹ con lặng lẽ ăn. Một phút suy nghĩ, Phấn hỏi:

 

    – Chú Lâm đón con ở trường à?

 

    – Vâng.

 

    – Đi những đâu mà bây giờ mới tới đây.

 

    Phấn ngưng ăn nhìn Mimi chờ câu trả lời. Mimi cười:

 

    – Đi mua…áo tắm.

 

    Phấn tròn mắt:

 

    – Áo tắm?

 

    – Chú Lâm nói chúa nhật mình đi hồ bơi…

 

    Phấn nghĩ ngay tới ẩn ý của người đàn ông này…Hắn muốn ngắm…sờ mó thân thể con nhỏ đây. Phấn lắc đầu:

 

    – Không nên đi…chú này…khó chịu lắm.

 

    Mimi hiểu ý mẹ, nhưng lại nghĩ mẹ không muốn mình được Lâm…chiều chuộng. Với lại, đi tắm cũng là một cuộc vui hấp dẫn. Trong một khu Park phía tây thành phố có một hồ bơi khá đẹp và sang…Mimi có theo nhà trường tới cái park này…nhưng không được tắm mà chỉ đi qua đó ngó lơ thiên hạ vui đùa. Bây giờ có dịp, sao không đi. Ông Lâm này…ban ngày dám rở trò gì chứ. Nghĩ thế Mimi phụng phịu:

 

    – Con lớn rồi mà…mẹ cho con tự do chứ. Tắm chứ…có làm gì đâu mà lo.

 

    Biết không ngăn được ý muốn của con gái, Phấn lắc đầu, chán nản:

 

    – Thôi được, nhưng một lần thôi nhá. Mà tối nay cũng phải về…sớm.

 

    Mimi thấy Lâm trở lại, thở dài:

 

    – O.K, mẹ muốn về lúc nào cũng được.

 

    Lâm ra vẻ ngạc nhiên, tròn mắt:

 

    – Mình về sớm làm gì chứ? Để cho Mimi chơi một lần cho đã…

 

    Phấn nhìn quanh, nói:

 

    – Nó chưa đến tuổi được vào…sòng bài…chứ chơi cái gì?

 

    Lâm cười, bí mật:

 

    – Hừ, dư sức qua cầu…đi với anh..người ta chỉ hỏi lấy lệ thôi…mình nói nó hăm mốt…chứ chẳng có ai hỏi ID.

 

    Thực ra, Mimi đâu có chơi bài…mà chỉ ngồi bên để…anh chàng chơi bài thôi…Dù có ké chăng nữa…cũng chỉ là lấy lệ. Phấn biết vậy, nên nói:

 

    – Nó biết gì mà chơi…anh nói ngày mai đi hồ bơi…thì phải về ngủ cho khỏe chứ.

 

    Phấn tạm dùng cái kế nhỏ để thoát hiểm…vì nàng biết mình không thể ra mặt chống thẳng hắn được.

 

    Cuối cùng, Lâm gật đầu:

 

    – O.K, ăn lẹ lẹ lên không mất thì giờ vàng bạc…Tới đâu hay tới đó.

 

    Khi ba người ra tới khu chơi bài, ở đây đã rất đông khách. Có một điều lạ là bên khu người Mỹ, khách chơi bài thường là đàn ông đứng tuổi, khoảng từ bốn tới năm mươi, rất ít bóng dáng phụ nữ trong khu này. Trái lại, khu bên này, đa số khách còn trẻ, cái lớp tuồi trên dưới ba mươi, và số phụ nữ nhiều bằng hay có thể hơn số nam giới. Có những cô ngồi chơi hết ngày này sang ngày khác. Không hiểu tiền bạc ở đâu mà họ nhiều vậy, nhất là những cô đánh bài trong khu Golden Place. Sòng bài này mới được thành lập sau bao nhiêu ngày gian truân do sự chống đối của các giới, nhất là những dân biệu, nghị sĩ tiểu bang. Cả những khi đã được chính thức khai trương, có nhiều bằng chứng về mối liên hệ giữa sòng bài và sự gia tăng các vụ đách cướp tư gia hoạc cơ sở điện tử trong vùng, nên làn sóng chống đối sòng bài rất mạnh mẽ. Tuy nhiên, phản ứng này không đi tới kết quả cụ thể ngoài việc sòng bài “chi” cho một hội bất vụ lợi mà vị giám đốc hội này là một trong những người công kích sòng bài mạnh nhất, một số tiền dăm chục ngàn một năm…để  hội này mở một dịch vụ giúp đỡ những người gặp khó khăn vì tâm lý khi bị thua bạc. Tính cách chi tiền này…coi bộ nghịch lý…nhưng người ta có biết đâu..các sòng bài lớn như ở Reno hoặc Las Vegas…hàng năm đã bỏ ra nhiều triệu đô la để cho những người địa phương chống lại những dự án mở sòng bài ở vùng họ ở…vì nếu ở địa phương nào cũng có sòng thì khách tới hai nơi đó sẽ giảm. Nhưng, khi những quận hạt nào…mà nền tài chánh công quyền eo hẹp, thuế má khó tăng thêm, chính quyền địa phương thường có khuynh hướng cho mở sòng bài. Cứ lấy một thí dụ nhỏ. Tiền xâu của sòng bài lấy 1% trên tiền đặt cửa của khách. Trong khu Golden Place, tiền được đặt cửa mỗi bàn tối đa là hai ngàn tám. Cứ cho tiền đặt trung bình mỗi cửa là một ngàn năm trăm đồng, một phần trăm là mười lăm đồng, chín người chơi thì mỗi ván, sòng thu tiền xâu là một trăm ba mươi lăm đồng. Mỗi bàn sảy ra trong một phút, vậy tiền xâu một giờ tức 60 phút, là tám ngàn một trăm đồng. Sòng chơi hai mươi bốn trên hai mươi bốn thì một ngày, chỉ riêng bàn này, chủ sòng thu một trăm chín mươi tư ngàn bốn trăm đồng tiền xâu! Như vậy, số người được không bao nhiêu…mà tiền của các người chơi…sàng đi sàng lại dần dần rơi vào túi chủ sòng cả.

 

    Theo luật lệ, chỉ những người chơi bài mới có chỗ ngồi. Ba người vào khu đặc biệt. Ở đây tương đối chọn lọc. Ai tới chơi cũng đều là những người có tiền có bạc. Còn một bàn có chỗ trống, Lâm đưa hai mẹ con Phấn tới. Một người an ninh song bài, mặc đồng phục chào Lâm một cách thân mật vì nhận ra khách quen. Một tiếng gọi, hai ba cái vẫy tay của các khách trên bàn

 

chơi đâu đó vẫy chào Lâm làm Lâm cũng cười cuời vẫy lại. Một chỗ ngồi…mà tới ba người, dĩ nhiên người đó phải là Lâm…

 

    Người đổi tiền tới sau lưng khi Lâm vừa ngồi xuống. Lâm nhìn Mimi một cách hãnh diện, lấy ra một sấp bạc một trăm để đổi “chips”. Sau một hồi đếm, người đổi tiền để trước mặt Lâm một chiếc khay trên có nhiều chồng “chip” tròn mầu đỏ và một ít mầu vàng. Giá trị của đồng đỏ là một trăm, đồng vàng là năm mươi đô.

 

    Người chia bài là một cô Mỹ trắng khá xinh. Hai tay với mười ngón sơn đỏ chót, thoăn thoắt đảo bài, rồi chia mau cho năm khách chơi, mỗi người bảy lá. Đây là môn chơi xập xám, thay vì mười ba lá, họ rút xuống chỉ còn bảy lá để chơi cho lẹ. Trên mặt bàn trải thảm xanh, trước mặt mỗi khách có vẽ một hình chữ nhật chia thành mười ô vuông. Có người đặt đầy cả mười ô tức hai ngàn tám trăm đồng một ván! Mimi được Lâm khẽ giải thích khiến cô bé rùng mình thè lưởi, lắc đầu. Lâm đánh không lớn…mỗi ván đặt một ngàn dò dẫm.

 

    Kiểu chơi này, người chia bài không làm cái, mà lần lượt di chuyển tới từng người chơi. Người chia bài sẽ thay nhà cái thu tiền được hay giam tiền khi thua cho cửa thắng. Lâm được một bàn, thua một bàn thì tới lượt làm cái. Với lần làm cái này, Lâm rút được suốt dưới…nên ăn cả làng. Ván bài này Lâm thu được cả chục ngàn. Chưa thu hết tiền thắng, Lâm đã quay lại…cười tít, đếm cho Mimi mười đồng xu đỏ, kề mặt sát vào tai cô nhỏ, nói khẽ:

 

    – Mimi có tiền ké bài rồi nhé…

 

    Phấn chỉ hừ trong miệng.

 

    Đứng xem Lâm chơi chừng mười lăm phút, Phấn đã thấy mỏi chân. Mimi thì đang coi đánh bài hấp dẫn nên không thấy mệt mỏi. Lâm được Mimi thỉnh thoảng dựa ngực no tròn vào đầu, vào gáy khiến anh chàng đê mê…rồi lại được thánh cho ăn lộc, thắng liên tiến ba bốn ván. Lâm thầm cười trong bụng. Người ta thường nói đỏ tình đen bạc…nhưng Lâm thì…đỏ cả hai!

 

    Bỗng Lâm nghe thấy Phấn nhẹ thở dài, anh chàng mới sực nhớ ra sự có mặt của chị đàn bà kỳ đà cản mũi này. Nhân được một bàn khá, Lâm quay lại, ái ngại nhìn Phấn, khẽ nói:

 

   – Em mỏi chân rồi hả…mẹ, cái luật khốn nạn ở đâu…không cho một cái ghế phụ…

 

   Chung quanh bàn cũng không thiếu những người chầu rìa như Phấn. Họ kiên nhẫn đứng đợi người quen thắng bàn lớn..là dúi cho con chíp, một trăm chứ  ít à. Phấn lắc đầu chán nản, không nói. Lâm đếm mười cái chíp đỏ, với ngược tay lại phía sau, nói:

 

   – Để Mimi nó ở đây với anh…em ra kia chơi xả xui ít ván…đi.

 

    Với một ngàn này, chơi cò con dăm bảy đồng cũng được khá lâu. Phấn miễn cưỡng cầm lấy xấp chíp quay đi, miệng còn lầu bầu:

 

    – Em không ở muộn được đâu nha…

 

    Không biết nghĩ sao, Lâm gọi giật lại:

 

    – Phấn…cầm lấy năm cái nữa chơi cho vững bụng.

 

   Phấn chỉ xoay người với tay nhận, không nói gì, ngúng nguẩy ra khu ngoài.

 

    Thời gian trôi qua, trong tay Mimi đã có tới hơn hai chục cái chíp đỏ khiến cô nhỏ quên cả giữ ý. Chiếc ghế ngồi ở đây cũng thuộc loại lớn, nên khi thấy Mimi muốn rũ xuống vì mỏi chân, Lâm mới xích mông sang một bên, rồi đưa tay ôm ngang hông cô gái kéo ngồi xuống, miệng nói vài câu để người chia bài thông cảm. Vì là khách quen, người này cũng lờ đi. Lâm thấy tiền thắng dần dần “ra đi”…, anh chàng đành phải đánh nhỏ lại…vì đầu óc đã bị chia trí…do Mimi đang ngồi trong vòng tay ôm của mình. Tay phải đánh bài, tay trái Lâm tha hồ táy máy từ trên ngực tới hông trái của con nhỏ…Trước Mimi còn khó chịu…nhưng sau cũng cảm thấy những khoái cảm như luồng điện chạy khắp cơ thể. Có lúc, Lâm như vô tình ghé sát mặt vào Mimi…rồi còn mạnh dạn hôn cả lên má cô nhỏ. Mimi như bị du vào mê hồn trận vừa tiền…vừa nhục dục nên cũng không còn phản ứng chống cự.

 

    Không biết lúc đó mấy giờ, bổng cả hai Lâm, Mimi giật bắn người vì tiếùng nói nhỏ, nhưng như gắt của Phấn:

 

    – Về!

 

   Lâm luống cuống thu tay lại, Mimi thì đứng vùng dậy, hơi bẽn lẽn. Phấn nắm tay con gái giật:

 

    – Về. Ông ấy ở lại thì mặc ổng.

 

    Bàn chơi đang có ván gây cấn nên không ai để ý tới hai mẹ con Phấn. Lâm cười gượng:

 

    – Thì đợi hết vài ván nữa.

 

    Phấn lắc đầu:

 

    – Ở lại chơi đi…bọn này về…

 

   Nói xong, Phấn kéo Mimi đi. Mimi cũng biết không nên ở lại, cô líu ríu theo mẹ, không một lời phản đối. Hai người ra chỗ đổi tiền, Mimi có trong tay hai ngàn

 

bốn trăm. Phấn cũng có tiền, nhưng Mimi không biết mẹ được bao nhiêu.

 

    Ngồi trên xe, vừa lái xe, Phấn vừa suy nghĩ về Lâm. Thằng cha trai lơ, mình bỏ qua cho hắn…không ngờ càng ngày hắn càng lợi dụng để tấn công con bé. Phấn không rầy la Mimi vì chính nàng đã từng bảo con nên bỏ qua những cái lặt vặt cho Lâm. Vì thế, Phấn chỉ nói:

 

    – Con coi chừng cái chú phải gió đó…có ngày nó kéo mày lên giường là khổ cả đời đấy con ạ. Phải coi chừng.

 

    Lên giường! Mimi cũng biết mẹ ám chỉ chuyện gì…nhưng cô gái không thấy nó quan trọng…vì chính trong trường học, người ta cũng không kết án những chuyện như vậy, mà họ chỉ dạy mình làm cách nào để…không mang bầu…và mắc bệnh AIDS thôi. Nghĩ thế, nhưng Mimi không phản đối lời nhắn nhủ của mẹ. 

 

    Về tới nhà, hai mẹ con đều tắm táp xong là lên giường liền, không chờ Lâm. Nhưng cả hai vừa đặt mình nằm, đã nghe thấy tiếng xe của anh chàng vào trong garage.

 

    Mimi nghĩ tới Lâm. Cái chú này cũng chơi ngon đấy chứ. Hơn hai ngàn này mình làm gì đây…đổi xe chăng.

 

   Có tiếng nước đá va vào ly kêu lạch cạch ở bên ngoài. Chắc Lâm đang uống nước. Rồi có tiếng chân đi qua hành lang, tiếng gõ cửa…phòng của Phấn. Sau đó, tiếng đàn ông thì thầm…tiếng nói ngắt giọng của Phấn…rồi tiếng cười khúc khích của hai người, tiếng đá va vào ly…và cuối cùng, tiếng đóng cửa. Yên lặng…

 

    Mimi biết thừa là Lâm đã vào phòng mẹ mình. Một chút bực tức tự nhiên…dấy lên trong lòng Mimi, rồi một

 

nỗi khát khao một cái gì đó… khiến cô gái dậy thì ôm chặt cái gối vào hai cặp đùi…

 

    Chín giờ sáng, nắng đã chan hòa khu hồ bơi. Đây là một Câu lạc bộ người tới phải có thẻ hội viên. Nước hồ trong xanh, chung quanh hồ lát gạch hoa nhiều mầu sạch sẽ, trên đó là những chiếc bàn  trắng với bốn chiếc ghế hoặc những chiếc xích đu kê từng cặp sát nhau, tất cả đều được che dù nhiều mầu, lớn. Xa hơn là bãi cỏ xanh mướt, tươi mát. Mãi cuối hồ là một buffet bán rượu và nước giải khát cùng khu nhà thay quần áo. Ngoài cùng là hàng cây cao bao quanh cả khu vực hồ bơi, gió thổi nghe rì rào, bóng mát ngả dài trên bãi cỏ.

 

    Sớm thế mà người vào bơi cũng đã khá đông. Phần lớn người ta xuống nước bơi lội. Tiếng gọi nhau, tiếng cười ròn rã, sảng khoái, tiếng khua nước lõm bõm tạo nên một thứ âm thanh vui tươi, trong trẻo. Những làn nước bắn tung tóe lấp lánh dưới anh nắng ban mai.

 

    Lâm đưa mẹ con Phấn vào trong. Ba người chọn một cái bàn gần cuối hồ bơi. Sau khi đề đồ xuống dưới chân bàn, Lâm nhìn quanh, rồi nói:

 

    – Em với Mimi vào phòng phía trái thay đồ để xuống bơi. Bơi làm mình mau đói, lên ăn trưa rất là ngon miệng.

 

    Phấn lầm lỳ không nói gì. Mimi nhìn quanh thấy đông người, cô nhỏ rất thích thú, quàng vội cái xắc tay lên vai, tất tả đi vào phòng thay đồ. Cái áo tắm của Mimi mầu đỏ đậm, kín đáo nên cô bé không đến nỗi ngượng ngập khi bắt gặp Lâm chỉ mặc một chiếc quần tắm, đang đứng đón hai mẹ con ngay ngoài cửa. Phấn

 

mặc áo tắm mầu xanh, đàng trước kín đáo, nhưng để cả một cái lưng trần không được mịn màng lắm.

 

    Lâm khôn ngoan đi bên Phấn, và đưa nàng xuống hồ. Hai người bắt đầu bơi ra xa, Lâm nói với Mimi:

 

    – Mimi bơi ở gần đây, nước nông đến cổ, đỡ nguy hiểm. Có gì gọi chú.

 

    Mimi không nói, trườn mình xuống nước. Thực ra, Mimi chỉ biết bơi cái lối Việt Nam, tay chân đập lung tung để cho người nổi lên, di chuyển chậm chạp. Chung quanh, ngưởi ta bơi rất là đẹp mắt…Ở trong trường, Mimi cũng có học bơi, nhưng bỏ lâu, cô nhỏ cũng không còn nhớ, thử lại một vài lần, người cứ chìm nghỉm xuống khiến nước vào miệng sặc sụa.. Đang lúc lúng túng, hai chân đạp nước tung tóe làm cho mấy người bơi gần hơi khó chịu, Mimi bỗng cảm thấy nhồn nhọc dưới bụng. Quay nhìn lại, Mimi giật mình vì Lâm đứng sát bên cạnh, miệng phì một búng nước nói:

 

   – Cứ bơi đi, chú đỡ dưới…cho.

 

    Mimi không nói, soải tay bơi theo kiểm bướm học trong trường, có tay Lâm đỡ dưới, người cô nổi lên dễ dàng. Đang tập, bỗng cô nhỏ thấy tay của Lâm lần xuống bụng dưới, bóp nhẹ, tay kia đặt trên mông mình, Mimi như bị điện giật, hơi hoảng, vội trườn mình, đứng xuống. May chỗ này cũng chưa sâu, nước mới chỉ ngậïp tới ngang cằm.

 

    Lâm cười giả lả:

 

    – Sao không tiếp tục tập nữa?

 

    Mimi lắc đầu, trả lời nhát gừng:

 

    – Thôi…chú bơi ra kia đi Mimi không tập nữa  đâu…biết bơi chút đỉnh rồi…

 

   Lâm lặn sâu xuống nước, ôm ngang hông cô gái khiến Mimi sợ hãi, đạp mạnh vào người đàn ông, tránh nhanh ra xa hơn.

 

    Phản ứng của Mimi khiến Lâm nổi lên mặt nước. Mimi nói:

 

   – Cháu lên đây…

 

   – Đừng lên vội…cứ ở đó chơi đi…

 

   Nói xong, Lâm soải tay bơi ra xa. Phấn ngồi trên mép hồ bơi…nhìn hai người, mặt cau có. Thấy Lâm bơi đi, Phấn mới khẽ gọi Mimi lại:

 

    – Đừng để lão ta…tập bơi…nghe. Chơi quanh chỗ này, nước nông..là được rồi…

 

   Nói xong, Phấn cũng xuống nước, chậm chậm bơi theo Lâm.

 

    Mimi đưa tay sờ xuống phần thân thể mà Lâm vừa đụng tới…khiến Mimi hơi nhột và thẹn thầm trong bụng.

 

    Khi Mimi ra khỏi nước, đứng trên bờ hồ tắm, dưới ánh nắng chan hòa, cô nhỏ thấy thân thể mình nổi lên từng vùng…từng vùng rất là lộ liễu dưới chiếc áo tắm mỏng dính, dán sát vào da thịt. Mimi vội chạy lại bàn của mình, ngồi xuống, nhìn quanh xem có ai để ý tới mình không.    

 

    Không ai? Trừ một người. Hắn có nước da ngăm đen, mắt lớn, phần sọ đàng sau gáy dô ra hơi thiếu mỹ thuật. Mình trần, chiếc quần tắm màu nâu đậm có đốm trắng, đang ngồi bó gối bên bờ hồ. Hắn đeo kính mát, đưa mắt trông theo Mimi từ chỗ cô nhỏ lên bờ cho tới khi ngồi xuống ghế. Nhìn nhưng yên lặng. Bắt gặp cái nhìn đó, Mimi xoay người, ngồi quay lưng về phía chàng thanh niên.

 

    Đột nhiên Mimi thấy người nôn nao buồn nôn. Cô nhỏ cố gắng kìm hãm cái bụng cứ cuồn cuộn nổi lên từng đợt, muốn tống khứ những gì có trong dạ dày ra ngoài. Cuối cùng, Mimi biết đã đến cữ. Cô nhỏ tay run run cúi xuống lần mò tìm hộp thuốc để trong xắc tay. Mimi phải ói khan một chút…rồi mới châm lửa, hít được vài hơi. Sau đó, Mimi bị say, gục đầu xuống bàn.

 

    Có người lay vai, Mimi hoảng hốt nhìn lên. Anh chàng mắt to đang đứùng bên cạnh, sẽ hỏi:

 

    – Cô có sao không?

 

    Mimi khó chịu, lắc đầu:

 

    – Ơ kìa, việc gì tới ông chứ?

 

    Anh chàng tần ngần:

 

    – Xin lỗi…tôi nói thật…cô cứ như thế…nguy hại lắm. Tôi có thể giúp cô…

 

    Mimi trừng mắt nhìn người thanh niên không mấy đẹp trai, hỏi lại:

 

      Mặc tôi, ông tới đây làm gì?

 

    Anh chàng vẫn không chịu thua, lắc đầu:

 

    – Tôi biết chứ…vì tôi là bác sĩ mà, tôi có thể giúp cô.

 

    Nghe người đối điện xưng là bác sĩ, Mimi mới nhìn thẳng, quan sát anh chàng. Còn trẻ, chưa quá ba mươi đâu…giỏi đấy chứ, nhưng chắc mới ra trường:

 

    – Ông nói giúp…là giúp gì cơ?

 

    Thấy cô gái đã hơi thuận chiều, anh chàng bác sĩ tự nhiên, không cần mời, ngồi ngay xuống ghế đốùi diện:

 

    – Tôi là bác sĩ Hoành…phòng mạch tôi mới mở trên đường Nobel, số 33. Tôi có thể giúp cô…bỏ xài drugs.

 

    Mimi lắc đầu:

 

    – Có sao đâu.

 

    Hoành lắc đầu:

 

    – Nó sẽ làm cho cô kém thông minh đi, cơ thể mau bải hoải…và càng lúc, cơn ghiền càng sảy ra nhiều lần trong một ngày hơn…như vậy…cô làm sao học hành được chứ.

 

    – Hừ, học hành!

 

    – Đúng, mình phải học thực giỏi…ra trường, có địa vị, có job tốt, tiền bạc dư  thừa…đời mới đáng sống chứ.

 

    Mimi đã sảng khoái, cười:

 

    – Ôi, học hành chán ngắt, đến khi kiếm được tiền, thì cũng đã…già rồi…còn gì nữa mà đáng sống với không đáng sống.

 

    Lý luận cùn, nhưng suy ra lại đúng với đám phụ nữ ưa hưởng thụ. Hoành hơi lúng túng, nhưng chợt nhìn thân hình tươi mát của cô gái, anh ta tìm ra lý lẽ mới:

 

   – Còn nữa. Bây giờ không sao nhưng cứ tiếp tục…thân thể của cô sẽ “deform” trong nay mai thôi.

 

    Đánh đúng yếu điểm, Mimi ngạc nhiên:

 

    – Nghĩa là…

 

    – Sắc đẹp của cô sẽ…không còn như hiện nay nữa…

 

    Nói xong, Hoàng ngập ngừng:

 

    – Cô ghi điện thoại của tôi…lúc nào gọi lấy hẹn…tôi sẽ giúp cho…

 

    Cái “mác” bác sĩ cũng khiến Mimi thấy anh chàng cũng không đến nỗi xí trai. Cô nhỏ vội lấy xắc tay lục tìm cái bút, chi vội tên và số điện thoại của Hoành.

 

   Vừa xong, bỗng Lâm lù lù đi tới. Sự có mặt của Hoành làm Lâm cau mày, hỏi trống không:

 

    – Gì thế?

 

    Mimi nhanh miệng:

 

    – Không có gì…đây là bác sĩ Hoành…người quen.

 

    Hoành nghĩ Lâm là ba của Mimi, nên hắn vội đứng lên, hơi cúi đầu đưa tay ta bắt, miệng tự giới thiệu:

 

    – Chào bác…bác sĩ Hoành!

 

    Cái chức vị bác sĩ Hoành tưởng sẽ làm cho Lâm vui lòng, nhưng anh chàng không ngờ Lâm lườm một cái, không cả đưa tay bắt, nói trống không:

 

    – Mimi, lại đàng kia…giải khát.

 

    Vừa nói, Lâm vừa nắm tay Mimi kéo đi trước mắt ngạc nhiên của bác sĩ Hoành. Mimi ngoái nhìn nhanh về phía chàng thanh niên vừa quen, rồi miễn cưỡng theo Lâm đến chỗ buffet. Tại một bàn, Phấn đang ngồi uống rượu, mắt nhìn về phía Mimi và Lâm, yên lặng.

 

    Mimi ngồi xuống ghế, Lâm lầu bầu:

 

   – Bác sĩ, bác siếc gì..mà…thấy gái…mặc áo tắm là cứ bám như đỉa đói…

 

    Phấn nhướng mắt:

 

    – Bác sĩ…nào vậy?

 

    – Đâu biết…xưng vậy chứ chắc gì…Cái giọng…Phước Tỉnh…rặt ra đó.

 

    Giọng kỳ thị lếu láo ra mặt.

 

   Mimi chẳng ra lời. Lâm muốn gạt chuyện đó, cúi xuống hỏi Mimi:

 

    – Uống gì Mimi?

 

    – Cho coca cola…

 

    Lâm đi lấy nước, Phấn hỏi:

 

    – Chuyện gì vậy?

 

    Mimi lấp lửng:

 

   – À, ở đàng đó có cái anh chàng xưng là bác sĩ, đếùn hỏi chuyện chơi…với con…ông ấy tới…nổi xùng với người ta. Rõ dớ dẩn.

 

    Phấn gật đầu:

 

    – Thôi được, để đó…Tao cũng bực với thằng chả lắm rồi…Uống nước xong sửa soạn về thôi…Rõ lắm chuyện.

 

    Mimi nhìn về phía anh chàng Hoành… nhớ tới cái số điện thoại đã ghi trong sổ tay.

 

    Lúc này, người ta đã lên bờ khá đông. Họ đi lại, tung tăng quanh hồ hay ngả lưng trên mấy chiếc xích đu dưới bóng râm của những cái dù lớn. Có người còn trải khăn ra bãi cỏ bên ngoài, nằm tênh hênh phơi người dưới ánh nắng. Đàn ông Tây phương, ngực, bụng mọc lông xồm xoàm. Có người lông che cả vai, tay chân…không khác gì con khỉ đột. Các loại áo tắm mầu sắc rực rỡ, làm tăng vẻ đẹp của những tấm thân nõn nà, nẩy nở, nhất là các bà, các cô Mỹ, hở hang phơi bầy tự nhiên trước mắt thiên hạ.

 

    Chưa tới mười hai giờ, Phấn đã giục về. Lâm ra chiều còn luyến tiếc, nhưng không phản đối ý muốn của Phấn. Hắn nhìn chăm chăm vào Mimi, vớt vát:

 

    – Mimi bơi đã chưa?

 

    Cô gái nhìn lơ đãng ra xa:

 

   – Không bơi nữa đâu…về thôi.

 

    Ba người ra về. Phấn ấm ức. Lâm…tạm thỏa mãn với những lén lút đầy khích động. Mimi thì nghĩ tới số điện thoại của bác sĩ  Hoành. Không ai nói với ai một lời cho tới khi bộ ba đến tiệm ăn trưa.

 

   

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

   

 

                           

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

CHƯƠNG MƯỜI

 

 

 

    Nhìn bà mẹ phấn son lòe loẹt, dù ngày nay nhờ khoa giải phẫu thẩm mỹ, khuôn mặt đã nhẹ nhõm, trẻ ra cả mươi tuổi, thay đổi cách ăn diện theo lối tây phương, đi học một khóa nhảy đầm với nữ vũ sư  Phi Yến, nhưng cái giọng nói cố hữu của người vùng biển mà có lần Lâm đã phát giác ra ngay từ ông con bác sĩ, người ta cũng bấm bụng cười thầm.

 

    Nhờ làn sóng tỵ nạn, những người vùng ven bờ biển Việt nam sẵn có ghe thuyền và tay nghề đi biển, chỉ cần một lần tổ chức đưa người vượt biên là có cơ làm giầu. Mỗi người mua một chỗ trên ghe đánh cá của họ cũng phải từ năm cây vàng trở lên. Với số vốn đó, họ tìm nơi định cư tại những vùng có thể tiếp tục nghề cũ, tỉ như  một vài thị trấn thuộc tiểu bang Lousiana. Nhờ chịu khó, những người này đã thích ứng được với hoàn cảnh mới và nhiều người đã thành công. Trong các khu họ ở, những chiếc xe Mercedese, Cadillac, BMW mới tinh được mua bằng tiền “cash” đậu dài dài khiến dân địa phương phải ghen tị! Họ quê mùa, nhưng trong cùng thôn xóm sống quây quần với nhau, chuyện đó chẳng có gì quan trọng. Con cái của họ nhờ gia đình sung túc, bung ra học tại những trường có tiếng và phần lớn thành đạt.

 

    Ngày trước ở Việt Nam, những ông bác sĩ, nha sĩ, dược sĩ, luật sư…đều tự coi là phát xuất từ những gia đình “noble”. Đi tới đâu cũng được người ta trọng vọng nên rất là tự mãn. Họ trở thành một giai cấp thượng lưu của xã hội. Trong chính phủ miền Nam trước đây, có những chức vụ chẳng dính dáng gì tới ống nghe, kim chích, đơn thuốc…cũng được giao phó cho các ông bác sĩ, dược sĩ. Một vài vị còn nắm giữ những chức vụ chính trị quan trọng như tổng trưởng, thủ tướng…trong khi khả năng của họ không ra ngoài cái nghề chuyên môn chữa bệnh giang mai, cảm cúm hoặc buôn bán thuốc tây đã được bào chế sẵn của họ. Vì thế…mới sinh ra lắm điều quái gở trong cơ quan công quyền. Đây cũng là một trong những lý do quan trọng khiến…chính trường miền nam Việt Nam mới càng ngày càng “khá”ù…cho đến khi bị đồng minh Mỹ bỏ rơi là xụp đổ một cách nhục nhã vì một đoàn quân rừng rú.

 

    Nguyễn Văn Hoành, tốt nghiệp Y khoa bác sĩ trường ở một Đại Học tư  rất nổi tiếng của California. Cả gia đình gồm bố mẹ và hai em từ Lousiana về sống cả thành phố này. Sau khi bán cái cơ nghiệp bên đó, họ đủ tiền mua nhà cửa khang trang ở đây. Ông bố suốt mười mấy năm trời vật lộn với biển cả, nên chỉ nói tiếng Việt. Trái lại, nhờ nhà thờ bảo trợ, lại có thì giờ rảnh rỗi, bà mẹ học nói được chút ít tiếng Anh. Vì thế sang tới đây bà ta thường đi theo Hoành lo việc mở phòng mạch, giúp cậu con giao tiếp với người Việt trong vùng.

 

    Khởi đầu, tại đây, giới y khoa từ Việt Nam sang người ta lập hội và có một nếp sống riêng xa cách với xã hội người tỵ nạn Cộng sản. Họ tổ chức giải trí riêng, giao du, tiệc tùng, hát karaoke với nhau và cả những mẩu đăng báo hiếu, hỉ họ cũng chỉ đứùng với những người cùng giới. Sau này, vì lý do nghề nghiệp như những vụ tai nạn xa cộ, giới y khoa có vài liên hệ với giới luật gia người ta mới thấy bóng dáng vài ông luật sư  đi chung với nhóm y khoa. Trong sinh hoạt cộng đồng, kỷ niệm 3o tháng ba mươi tháng tư chẳng hạn, rất ít khi thấy những ông này tham dự.    

 

     Khi lớp thanh niên lớn lên và tốt nghiệp từ các trường Hoa Kỳ, như  Nguyễn Văn Hoành chẳng hạn, cung cách hành xử có vài thay đổi. Lớp người này tuy không có kinh nghiệm, nhưng khi hành nghề, họ có vẻ hiểu biết khá hơn lớp cũ, nhất là giới Nha sĩ. Vì thế, trận chiến quảng cáo xảy ra, các ông các bà cạnh tranh ráo riết. Giới bác sĩ ôn hòa hơn, nhưng hai thế hệ cũng khó hòa hợp với nhau. Giới trẻ năng động, ít kênh kiệu, nên cũng có một số bác sĩ trẻ tham gia chút đỉnh trong sinh hoạt chung. Đôi khi có dịp, họ cũng hòa đồng với mọi người…như làm MC trong một vài đám cưới, hát hỏng, văn nghệ văn gừng với thân hữu ngoài giới mình. Những ông bố, bà mẹ của họ cũng không là những người cho mình thuộc Thành phần cao sang, nên họ thường sống giản dị, quê mùa.

 

    Có lần bác sĩ Hoành tới lượt phụ trách tổ chức buổi vui cuối tuần cho đồng nghiệp. Hai mẹ con phải sắm bộ kaoraoke, đặt đồ ăn và nhất là “giấu” ông bố ngư phủ trên gác suốt buổi tối. Thực ra người ta chỉ cần một nơi vui chơi, còn những chuyện khác là phụ thôi. Nhưng có một điểm bất tiện là khi mở ball, bà Đôi cứ thích nhẩy với các ông bác sĩ. Mấy ông này…lại kỵ cái gốc gác của bà ta, nhất là có những lần bà làm cho các bà bác sĩ (vợ của mấy ông bác sĩ) xốn mắt, lườm nguýt…nên nhiều khi mất vui. Đó cũng là cái tính kỳ thị của các ông các bà bác sĩ, nha sĩ đó thôi. Các ông, các bà phải biết…không có “quê” thì làm sao có “tỉnh”, nếu cha mẹ các ông, các bà không phải là người quê mùa thì ông của các ông, các bà hay ông cố của các ông, các bà cũng quê mùa vậy…như thế làm sao lại “khi” bà Đôi chứ? Hoành nhìn thấy, cũng hơi bực…các bạn đồng nghiệp, tuy nhiên trong thâm tâm cũng muốn có một partner khác và để bà mẹ ở một chỗ…với ông bố thì tốt hơn là để bà chường mặt ra với thiên hạ để họ xầm xì phê bình.

 

    Con nhỏ Mimi tới đúng lúc. Hoành tình cờ biết tên cô gái nhờ câu nói của Lâm. Nó có nghiện ngập một chút lại tốt…vì là loại thời trang, chịu chơi…chứ không như mấy cô tiểu thư ở đây, hễ quen với con trai …là đặt “vấn đề” ràng buộc. Từ lúc gặp Mimi tại hồ tắm, Hoành theo dõi cô bé từ xa…cho đến khi bộ ba ra về. Gia đình nó phải là loại khá giả, mới là hội viên của Câu Lạc Bộ này. Ông bố hơi lối một chút vì không coi

 

cái mác bác sĩ của Hoành vào đâu cả. Cũng chả trách người ta…vì cô con đẹp ngồn ngộn như thế, thiếu gì chàng có bằng cấp cao theo đuổi…nên chi người ta coi thường. Tuy nhiên vẫn có một cái gì đó không được thuận lý….vì nếu là con nhà khá giả, nền nếp…thì cô nhỏ sao lại sống buông thả đến độ nghiện ngập như thế nhỉ? Điều đó Hoành không thể hiểu nổi.  

 

    Một tuần trôi qua, Hoành không thấy Mimi tới phòng mạch của mình. Chủ nhật sau đó cũng không thấy “gia đình” nàng tới hồ bơi. Hoành tự trách mình đã ỷ y vào các bằng bác sĩ của mình đủ sức hấp dẫn Mimi tới…nên chẳng xin số điện thoại của nàng.

 

    Sắp có một buổi party trong tháng, Hoành không muốn đưa bà mẹ đi theo như mọi lần nữa. Vì thế, khi mẹ chàng đề cập tới vụ này sau khi bà ta mua một bộ đằm mới ở Kmart, Hoành lưỡng lự nói:

 

    – Thôi…mẹ à, lần này…nghe nói nhà bác sĩ Trường hơi chật….mẹ ở nhà đi.

 

    Bà Đôi nghe con nói, bán tín bán nghi…vì ở đây, đâu có nhà bác sĩ nào dưới năm trăm ngàn chứ. Nhưng không biết nói sao, đành im.

 

    Chiều thứ ba, Hoa tới phòng mạnh của Hoành để “chech up” sau vụ phá thai, vì từ ngày đó, Hoa thường bị xuất huyết. Đây là lần thứ ba, kể từ ngày phòng mạch mở cửa, Hoa tới thăm bệnh. Sở dĩ nàng chọn Hoành….là vì anh ta là một khuôn mặt mới trong vùng…vả lại là thế hệ thứ hai của người tỵ nạn…sẽ không thắc mắc về hoàn cảnh của nàng.

 

    Hoành khám bệnh rất cẩn thận và cho Hoa biết tử cung của nàng đã co thắt lại như bình thường rồi, chuyện không đáng lo ngại nữa.

 

    Khi đưa chân Hoa rời phòng khách, Hoành nghĩ tới buổi party, ngập ngừng hỏi Hoa:

 

    – Cô Hoa…tối thứ bảy tới có rảnh không?

 

    Hoa nhìn Hoành với sự ngạc nhiên:

 

    – Sao cơ?

 

    – Tôi muốn mời Hoa đi dự một cái party tại nhà một ông đồng nghiệp.

 

    Hoa cũng nghe phong thanh giới bác sĩ thường có nhưng buổi họp mặt chung vui với nhau như vậy, nhưng khi Hoành hỏi, nàng cũng hơi phân vân, nên nói:

 

   – Cảm ơn bác sĩ…để tôi xem sao đã…sẽ điện thoại với bác sĩ sau.

 

   Hoành thấy Hoa chưa nhất quyết, nên cũng hơi buồn, gật đầu:

 

    – Thôi được, có gì cho tôi biết càng sớm càng tốt nhé.

 

    Hoa về được một lúc, Hoành nhận được điện thoại của Mimi:

 

    – “You” là doctor Hoành hả? Mimi đây. I  come to see you right away. OK?

 

    Hoành vừa mừng, vừa ngỡ ngàng về lối nói chuyện bằng Anh ngữ của Mimi:

 

    – OK , tôi đang chờ “you” đây…

 

    Buông điện thoại, Hoành cho cô vừa là y tá vừa là tiếp viên biết chàng có khách khẩn cấp bây giờ…nên không nhận ai nữa.

 

    Mười lăm phút sau, Mimi đã hiện ra trước cửa, trong lúc Hoành ngồi sau khung cửa kính ngong ngóng trông mong. Hôm nay, Mimi đánh chút phấn, tô một lớp môi son mỏng, hồng nhạt, đánh cuồng xanh làm sâu đôi mắt sáng long lanh, mặc T shirt vàng ngắn bỏ ngoài chiếc minijupe đen phô bầy cặp đùi nõn nà khiến Hoành ngẩn ngơ cả người. Thực ra, cô nhỏ chẳng có một nét gì hơn người, nhưng không biết sao, Hoành lại có cảm tình đặc biệt ngay từ lúc đầu gặp gỡ. Hoành vội mở cửa ra phòng ngoài đón nàng:

 

    – Ồ Mimi, vào trong này.

 

    Cô bé nhìn Hoành trong chiếc áo choàng trắng cũng hơi ngỡ ngàng, nàng cười vui:

 

    – Allright, office của “you” đẹp nhỉ.

 

    Hoành nhìn lên, hãnh diện:

 

    – Vừa mới “remodale” lại cả đấy Mimi à.  

 

    Hoành đưa cô gái đi xem các nơi trong phòng mạch của mình. Lần đầu tiên được một thanh niên có địa vị đối xử thân mật khiến Mimi rất khoái. Cuối cùng, Mimi ngồi xuống chiếc ghế bành trước bàn giấy làm việc của Hoành…để nghe chàng bác sĩ nói về sự nguy hại của việc nghiện ngập ma túy. Sau cùng, Hoành đề nghị Mimi theo vào phòng khám bệnh để Hoành khám tổng quát trước khi đề ra phương thức chữa trị.

 

    Mimi nhận chiếc áo choàng mầu xanh lơ để mặc thay vì quần áo thường mà nàng đang mang trên người. Sau khi cửa phòng khép lại, Mimi cẩn thận cài then, rồi từ từ trút bỏ quần áo, chỉ còn mặc một chiếc quần lót mỏng manh. Sau khi mắc quần áo vào trong một căn buồng nhỏ, mặc chiếc áo choàng vào, Mimi cảm thấy

 

bâng khuâng và trống trải. Tiếng gõ cửa làm nàng giật mình. Khi Hoành đi vào, Mimi hơi ngượng…vì sự khỏa thân của mình dù có chiếc áo choàng phủ bên ngoài.

 

    Hoành nhìn Mimi đăm đăm, rồi nói:

 

    – Mimi ngồi lên cái bàn khám bệnh kia. 

 

    Bàn hơi cao, Hoành phải cầm tay, giúp nàng lấy đà ngồi lên. Hoành mỉm cười, mắc ống nghe vào tai, hà hơi vào đầu của nó, lấy tay xoa, vừa làm vừa giải thích:                            

 

    – Tôi làm cho nó ấm lên để Mimi dễ chịu hơn.

 

    Sau đó, chàng tiến lại sát bên cô gái, một tay vạch cổ áo khá rộng, luồn ống nghe, đặt nó lên ngực Mimi, nhè nhẹ di chuyển khắp lồng ngực cô gái. Mimi cảm thấy nhồn nhột và mắc cở trong khi tay anh chàng hơi run, nghe thấy tiếng tim mình đập còn rõ hơn là của cô gái. Một phút sau, Hoành lấy ống nghe ra, khẽ nói:

 

    – Mimi quay ngang người dùm.

 

    Mimi yên lặng làm theo. Hoành mở vài cái cúc áo choàng để trần một phần chiếc lưng trắng ngần, mịn màng của Mimi. Chiếc ống nghe di động từ trái qua phải…từ trên xuống dưới…cho tới lúc tay chàng đụng tới cái cạp chiếc quần lót mầu xanh nhạt, mỏng dính của Mimi, Hoành phải vội buông tay, đứng thẳng lên lập tức…nếu không…Hoành cảm thấy nước bọt ứa ra trong miệng.

 

    Hoành xoay người Mimi ngồi ngay ngắn lại, khám tai, mắt…cổ họng…Nhìn đôi môi mòng mọng đỏ của Mimi…anh chỉ muốn hôn lên đó một cái…nhưng lương tâm nghề nghiệp khiến anh không thể làm ẩu như thế được.

 

    Hừ, cai thuốc mà phải khám kỹ càng vậy sao. Mimi thắc mắc, nhưng trong những giây phút đó, nàng cũng cảm thấy lòng rung động dạt dào…nên cũng chẳng cần nêu lên thắc mắc.

 

    Hoành gỡ ống nghe máng lên giá, rồi quay lại, mỉm cười:

 

    – Sức khỏe của Mimi tốt. Mình sang phòng bên…bàn chuyện bỏ drugs nhé.

 

    Hoành nắm hai vai Mimi, đỡ nàng xuống khỏi cái bàn khám bệnh, nói:

 

    – Tôi đợi Mimi bên ngoài…Mimi thay đồ đi.

 

    Hoành đi ra, khép cửa phòng lại. Mimi tới cài then, rồi trở vào thay đồ. Khi cô bước ra, Hoành đang đứùng dựa vào tường chờ đợi khiến nàng cảm động về lối đối xử của anh chàng với mình. Trở lại bàn giấy, Hoành không lại sau bàn, mà kéo cái ghế thứ hai dành cho khách, ngồi đối điện với Mimi:

 

    – Bây giờ tôi đưa cho Mimi một ít thuốc để “you” uống trước. Sau đó, mỗi tuần “you” trở lại đây để tôi theo dõi…xem tình trạng thế nào nhé.

 

    Không đợi phản ứng của Mimi, Hoành lại tủ thuốc ở góc phòng, tìm kiếm một lúc, rồi trở lại bàn, lấy cái nhãn trống trong ngăn kéo, viết cách dùng, rồi cẩn thận dán lên lọ thuốc. Hoành trở lại, ngồi trước Mimi, đưa thuốc cho cô, căn dặn cách dùng.

 

    Trong bụng Mimi chưa dứt khoát nên cai thuốc hay không. Nhưng trước sự ân cần của Hoành, nàng không thể không gật đầu:

 

    – Cảm ơn bác sĩ…

 

    Hoành cười, lắc đầu:

 

    – Mình là bạn mà…đừng xưng hô như bệnh nhân vậy.

 

    – Cảm ơn…”you” cho Mimi gửi tiền khám bệnh…

 

    Hoành đưa tay ra dấu ngăn lại:

 

    – Đã bảo mình là bạn mà…tiền bạc gì chứ. Tôi chỉ hy vọng giúp Mimi khỏe mạnh…bình thường là quý rồi.

 

    Sợ Mimi đòi về, Hoành tìm cách kéo dài câu chuyện:

 

    – Năm này Mimi học lớp mấy…trường nào?

 

    – Lớp mười hai, trường Fr eedom…

 

    – Thế ra cuối năm Mimi graduate rồi…, chắc ông bà già cưng lắm hả?

 

    Biết Hoành lầm ông Lâm là cha của mình, Mimi hơi lắc đầu:

 

    – Cái ông hôm đó không phải ba của Mimi đâu, bạn của mẹ thôi.

 

    Hoành biết có gì uẩn khúc trong gia đình Mimi, nhưng vì sống từ bé ở đây nên Hoành không muốn tìm hiểu thêm, nên nói sang chuyện khác:

 

    – À, chiều chúa nhật này…mình có cái party, mời Mimi cùng đi cho vui nhé.

 

    Đây là lần đầu tiên Mimi làm quen với một người thanh niên đàng hoàng, có chức vị, khiến cô rất thích thú. Nhưng để đóng trọn vai trò của một cô gái con nhà lành,  Mimi ra vẻ lưỡng lự:

 

    – Để hỏi bà già cái đã…rồi đi. Mấy giờ nhỉ?

 

    – Chừng bảy giờ tối…

 

    – OK.

 

    Mimi đứng dậy, nói:

 

    – Bây giờ về nhé…hẹn tối chúa nhật.

 

    – O.K

 

    Hoành đành đứng lên để đưa Mimi ra ngoài. Thôi, đủ rồi…còn buổi tối chúa nhật…nữa, vội gì. Con người của Mimi là một mâu thuẫn rõ ràng. Cô bé ăn nói không đến nỗi nào…nhu mì, dễ thương, mà lại mắc vòng nghiện ngập. Có lẽ đó cũng chỉ vì cô ham vui bè bạn mà thôi. Bỗng Hoành nhớ tới lời mời Hoa đi party buổi sáng..nếu cả hai cô gái đều nhận lời thì làm sao đây. Hoành có khuynh hướng muốn đi với Mimi hơn, không biết tại sao. Nếu Hoa nhận lời nữa, người Hoành sợ mất lòng là Mimi…chứ không phải là Hoa.  Với Hoa, bất quá…Hoành mất một khách hàng…nhưng với Mimi, Hoành mất một người bạn…thực sự.

 

    Hoa nhận lời thực.

 

    Sáng hôm sau, Hoành đang lo lắng không biết rồi sẽ phải ăn nói làm sao để  hai cô gái cùng đi với mình mà vẫn vui vẻ thì có tiếng điện thoại reo. Cô tiếp viên bấm nút để Hoành tiếp chuyện. Bên kia nói tiếng Anh:

 

    – Allô, Hoành, chúa nhật tới “you” cho một cuốc xe tới party với, được không? Xe của tôi bị nó phá hư cái cửa, mới đưa cho dealer nó sửa…

 

    Hoành nhận ra tiếng của anh nha sĩ  Michael Ng. Michael cùng học “pre-med.” với Hoành ở trường đại học New Orlean. Cũng như một số sinh viên khác thấy đi ngành Y vất vả quá nên giữa đường đổi sang Nha. Michael là con của một vị luật sư Việt Nam. Vừa được bảo trợ về đây, vị này đã hăm hở học luật Mỹ…trong bảy, tám năm thì qua được kỳ thi Bar để ra hành nghề cũ trở lại. Ngay từ khi Michael còn nhỏ, ông này đã cố gắng tập cho con nói Anh ngữ, bất kể là ở nhà hay khi ra đường. Ông muốn con ông phải nói tiếng Anh như

 

 

người bản xứ…vì theo ông, nếu không lo từ bé, tiếng Anh sẽ đuối thì không thể học gì được. Vì thế, Michael không nói được bao nhiêu tiếng Việt. Khi vào quốc tịch Hoa Kỳ, ông thấy họ Nguyễn…gây trở ngại cho người Mỹ khi giao tiếp, ông xin đổi Thành họ NG (đọc là “ngờ.”) là một họ của người Trung Hoa, giống như họ Nguyễn của Việt Nam, vừa dễ gọi lại…che dấu được cái mặc cảm dân tộc!     

 

    Michael cũng mới mở phòng chữa răng…và vừa mua một chiếc Jagar mới toanh…không biết để ở đâu mà bị phá phách như vậy. Nghe Michael nói, Hoành nghĩ ra một giải pháp tốt đẹp…là giới thiệu Hoa cho Micheal. Vì thế, Hoành hỏi ngay:

 

    – Mấy người?

 

   Micheal cười:

 

    – Một thôi…

 

    – A, ông có muốn tôi giới thiệu… cho một cô bạn gái không? Rất hiền và đẹp.

 

    Cứ nói thế cho hấp dẫn vì sắc đẹp hợp nhỡn từng người. Michael reo lên trong điện thoại:

 

    – Tốt. Nhớ đừng thất hứa.

 

    Hoành cũng cười:

 

    – Chắc chắn.

 

    Có được giải pháp, bây giờ chỉ cần nói thế nào để Hoa đừng phật lòng.

 

    

 

    Chiếc xe Infiniti đen bóng của bác sĩ Hoành tới trước cửa nhà Hoa đúng sáu giờ chiều chủ nhật. Những thanh niên lớn lên tại Hoa Kỳ tập được những thói quen tốt của xứ này, nhất là vấn đề đúng giờ, đúng hẹn. Hoành tắt máy xe, quay sang Mimi ngồi ghế trước, khẽ nói:

 

   

 

    – Mimi ngồi yên đó, tôi xuống đón Hoa.

 

    Mimi đã được Hoành cho biết lý do sự có mặt của Hoa, nên không để tâm, nên gật đầu. Hoàng mở cửa bước xuống, thoáng thấy bóng Hoa  bên cửa sổ trên lầu nhìn xuống.

 

     Khi Hoành tới cửa ngoài đúng lúc Hoa cũng vừa mở cửa đi ra.

 

    Nghe Hoa nói lý do đi chơi tối nay, Thành cũng  mừng vì con gái đã bắt đầu có những giao thiệp với thanh niên Việt. Lớp thanh niên thiếu nữ lớn lên tại nước Mỹ thường chơi với bạn Mỹ, kể cả bạn khác phái…có thể đó là do nếp sống, thói quen…vì họ có nhiều dịp gần gũi với nhau hoặc vì ngôn ngữ là Anh ngữ dễ bề truyền đạt ý tưởng hơn là Việt ngữ…dù đây là thứ tiếng mẹ đẻ, nhưng không may họ lại không được học đến nơi đến chốn.

 

    Hoành thân mật bắt tay Hoa khi vừa gặp nhau. Hoành bắt chuyện, hỏi:

 

    – Hoa không chờ chúng tôi lâu chứ?

 

    Hoa hơi ngỡ ngàng khi nghe Hoành nói “chúng tôi”.  Nhưng khi Hoa liếc mắt về phía xe, thoáng thấy bóng Mimi ngồi băng trên, nàng hiểu ý, lắc đầu:

 

    – Bác sĩ tới đúng giờ lắm mà…

 

    Đứng bên Hoa, Hoành cố lấy giọng thực thân tình, khẽ nói:

 

    – Tôi có một anh bạn thân là bác sĩ Nha khoa…còn rất cô đơn…Hoa hiền dịu lại hiểu biết…nên tôi muốn giới thiệu hai người với nhau…Hoa có thấy điều gì bất tiện không?

 

    Hoành nói xong, hồi hộp chờ câu trả lời của Hoa.

 

 

 

    Hoa hơi nhíu mày. Chuyện có hơi đường đột đấy. Nhưng, không sao, vì thực ra Hoa nhận lời đi với Hoành tối nay cũng là nể lời thôi…chứ Hoa cũng chưa có tình ý gì với anh chàng bác sĩ này. Do đó, Hoa coi đây cũng là một cuộc vui…nên không ngần ngại, lắc đầu:

 

    – Tốt lắm chứ. Tôi cảm ơn bác sĩ…đã có lòng tốt…

 

    Hoành gạt đi:

 

    – Từ lúc này, Hoa đừng gọi bọn tôi là bác sĩ…gì gì nữa. Mình chỗ bạn bè mà.

 

    – O.K.

 

    Thấy Hoa cởi mở, Hoành yên tâm quay ra, nhưng hơi đi lùi lại, nhường Hoa đi trước tới xe, rồi nhanh chân đến mở cửa cho nàng vào băng sau. Từ xa Hoa đã thấy cô gái ngồi phía trước, nên cô không nghĩ…Hoành nói dối mình. Vì thế, vừa gặp nhau, thấy Mimi quay xuống gật đầu chào, Hoa cũng vui vẻ đưa tay ra trước để bắt tay Mimi, cười chào lại:

 

    – Chào…cô.

 

    Hoàng đóng cửa sau, mở cửa trước, ngồi sau tay lái, quay xuống nói với Hoa:

 

    – Đây là Mimi, bạn của tôi đó, cô Hoa à…

 

    Mimi nhỏ tuổiû hơn Hoa, thoạt nhìn, Hoa cũng có chút cảm tình, nên thân mật nói:

 

    – Mimi xinh quá…

 

    – Cảm ơn chị…

 

    Hoành yên tâm vì qua được vấn đề khó khăn. Anh thở ra như trút được gánh nặng, khẽ nói:

 

    – Bây giờ…mình đi đón Michael.

 

 

 

 

    An American guy? Hoa thoáng nghĩ trong đầu…Hóa ra đi đâu cũng không qua khỏi cái số…Tội nghiệp ông già lại bị thất vọng thôi!

 

    Hoành không nghĩ đó lại là một vấn đề của Hoa, nhưng anh cũng tiện miệng nói cho có chuyện:

 

    – Michael sang Mỹ từ hồi 75…và…không nói trôi chảy được tiếng Việt…như cô Hoa đâu nha…

 

    Hoa cười thầm trong bụng vì sự đoán lầm của mình. 

 

    Buổi chiều, thành phố vắng vẻ. Hai bên đường, xe hơi đủ loại nằm im lìm bên những căn nhà cửa đóng kín mít, tĩnh mịch. Một vài khu phố, mấy cậu nhỏ ra ra giữa đường chơi ném banh bầu dục với nhau, thỉnh thoảng cười vang xen lẫn tiếng bắt banh bình bịch.

 

    Nhà của Michael ở trên sườn đồi, giữa những tàng cây trắc bách diệp xanh mướt. Lối đi sỏi trắng quanh co, ẩn hiện dưới lùm cây. Hai bên lối đi, từng cụm hồng chân cao, nhiều mầu, xòe ra như những đóa hoa được cắm trong ly champagne lớn. Quá đẹp. Thấy bóng xe của Hoành vừa quẹo vào sân trước, Michael đã ra trước cửa đón. Từ trong xe, Hoa thấy một thanh niên trắng trẻo, khỏe mạnh, quần áo thẳng nếp đang lăng xăng bên mấy cụm hồng nở hoa rực rỡ. Một hình ảnh rất hấp dẫn đối với các cô. Hoa yên tâm và thầm cảm ơn anh chàng Hoành.

 

    Hai chàng trai sóng bước đi ra. Hoành mở cửa xe phía Hoa. Hoa lịch sự bước ta bắt tay Michael.

 

    Hoành vui vẻ, giới thiệu hai bên bằng Anh ngữ:

 

    – Đây là cô Hoa…bác sĩ  Michael NG.

 

    Michael nhìn xững Hoa, vừa ý quá. Một cô gái Việt, xinh xắn, cái mỉm cười thực duyên dáng. Hoành đưa tay

 

mời Hoa vào xe, theo sau là Michael. Michael vừa ngồi xuống, nhìn thấy cô bé Mimi, cũng vội đưa tay ra bắt, miệng chào:”Hello”.

 

    Hoành ngồi vào ghế, vừa cài seatbell, vừa nói với Michael:

 

    – Mimi, bạn tao. Mimi,  Michael đó.

 

    Xe chuyển bánh. Michael thì thầm trao đổi với Hoa mấy câu làm quen:

 

    – Cô sang đây từ năm bảy lăm?

 

    – Phải…Còn anh?

 

    – Cũng thế.

 

    Nhìn lên Hoành, Michael hỏi:

 

    – Có hay đi party…của bọn này không mà tôi chưa gặp cô lần nào?

 

    – Lần đầu tiên thôi. Bác sĩ Hoành mời… mấy hôm trước…nhưng đâu có ngờ lại thêm anh nữa.

 

    – Thất vọng à?

 

    – Không. Thêm một người bạn, tốt chứ.

 

    – Chiều nay…cô thực đẹp.

 

    – Cảm ơn.

 

    Michael rất vừa ý giọng nói tiếng Anh của Hoa. Anh chàng nói một câu làm Hoa thấy anh ta quả là một người thực thà:

 

    – Tôi ít nói tiếng Việt lắm…Không biết nhiều…chút chút thôi.

 

    Hoa lắc đầu:

 

    – Ba tôi không muốn các con nói tiếng Anh trong gia đình. Do đó, tôi nói tiếng Việt tàm tạm được.

 

    – Cũng tốt. Cuối cùng cô vẫn nói tiếng Anh rất hay.

 

    Hoa gật đầu:

 

    – Lớp mẫu giáo hơi vất vả…vì chẳng biết bà giáo nói gì…nhưng rồi cũng quen đi. Lên lớp hai thì không còn gì phải sợ nữa.

 

   – Sang đây, tôi học lớp hai…ba tôi cứ sợ tiếng Anh yếu…không học lên được. Đó cũng là do cái tính cẩn thận…của ông thôi. Vì thế, lâu ngày, tiếng Việt quên hết…Cũng đáng tiếc đấy chứ! Thế mà đã gần hai mươi năm…

 

    Hoành khẽ cười, thực thà nói:

 

    – Không, hôm nay là đúng mười chín năm rồi đấy. Mau quá đi thôi. Trong suốt mười mấy năm đó, ba tôi…không học được một chữ tiếng Anh. Đúng ra kinh nghiệm cho thấy…bọn trẻ giữ được tiếng Việt, không phải là dễ…Còn Anh ngữ…thì vì nhu cầu, mình cũng phải khá thôi.

 

    Hoa nói cái ý nghĩ  đã làm mình thắc mắc từ lâu:

 

    – Mình đã vậy…rồi đây những thế hệ sau tiếng Việt sẽ đi về đâu?

 

    Michael khẽ cười:

 

    – Khi đã chấp nhận nơi này làm quê hương thì dần dà, tiếng Việt mình cũng chẳng cần nữa…nói gì tới con cháu…

 

    Theo ba của Hoa chuyện đó không phải là vấn đề cần hay không cần…mà là danh dự của một dân tộc! Nhưng Hoa không nói ra vì…dù sao Michael cũng là người bạn mới…

 

    Hoành như nhớ ra điều gì, khẽ a lên một tiếng, rồi như chỉ nói với Michael:

 

    – Michael, nhớ Maurice Lê không? Hắn xong Ph. D. về Aero Space rồi đó, hiện đã được nhận vào NASA.

 

   

 

 

 

     Michael cũng cười:

 

    – Những người như vậy thiếu gì…bọn Việt Nam cũng khá đấy chứ. Đó, ở đâu có những chương trình như NASA của Mỹ mà dùng những người như Maurice. Do đó, tiếng Việt quả không cần thiết. Một ngày nào rồi sẽ có những Michael Chang, những Yuguchi Việt Nam nổi tiếng không những trên đất Mỹ mà khắp hoàn cầu…Nhưng…trên danh nghĩa, họ là người Mỹ…chứ đâu còn là người Việt nữa.

 

    Hoa lắc đầu:

 

   – Tôi nghĩ, cũng còn tùy từng người…

 

    Hoành gật đầu:

 

    – Hoa nói đúng…nhưng thực tế thì khác…Mình có thấy Michael Chang hay Yuguchi nói mình là người Tầu hay Nhật bao giờ đâu…Họ mặc nhiên để cho mọi người coi họ là người Mỹ…

 

    Mimi cười, nói cái kinh nghiệm “bụi đời” của mình:

 

    – Mimi thấy một số người Tầu Chợ Lớn…mỗi lúc cần giao thiệp hay chuyện gì có lợi cho họ thì họ nhận mình là người Hoa…nhưng khi bị bắt hay làm điều không hay…họ nhận là người Việt!

 

    Hoành giật mình, chỉ sợ Michael có thể nghĩ câu nói của Mimi có ý động chạm tới sự thay đổi tên họ của anh ta, nhưng Michael không để tâm,  cười, nói:

 

    – Tụi Mễ thì ưỡn ngực phô trương cái “mác” Mỹ của chúng, nhất là trước mặt những dân thiểu số khác như người mình chẳng hạn, nhưng khi tranh đấu cho quyền lợi phe nhóm thì chúng vác cờ Mễ đi biểu tình.   

 

    Thực ra, Mimi chỉ quen miệng mà nói ra cái ý nghĩ bình thường của nàng thôi chứ cô đâu biết rõ gốc gác

 

 

của Michael. Cả Michael nữa, sự thay đổi họ, tên do ông luật sư chủ trương nên anh ta cũng vô tình, chẳng bao giờ nghĩ ra cái hậu ý của cha mình. Sở dĩ Hoành biết là do nghe dư luận của mấy người bạn cha mẹ anh bàn tán khi tới nhà chơi. Ngoài ra, Hoành cũng có thành kiến với họ NG từ ngày có một tên người Hoa mang cái họ này phạm tội giết người, bỏ trốn sang Canada và bị bắt, mà thời đó, Hoành cứ tưởng tên này là một người Việt họ Nguyễn…mà cảnh sát đã viết tắt thành chữ NG.

 

    Hoa ngồi bên Michael, một thanh niên Việt lớn lên tại Mỹ, không nói tiếng Việt, lối suy nghĩ chịu ảnh hưởng nặng nề văn hóa nơi này, nhưng cô vẫn cảm thấy mơ hồ có điểm gần gụi với mình. Thì ra, mỗi giống nòi có những cái khác biệt, không những rõ rệt trong khuân mặt, hình dáng, cử chỉ…mà cả một tâm tình sâu thẳm trong con người, nó đưa tới sự tương đồng giữa  những người cùng chủng tộc. Từ rất lâu, nhìn những thanh niên Việt tình cờ gặp trong khuân viên nhà trường, Hoa tưởng như từ họ, một cái gì xa cách trong nếp sống, lối suy nghĩ…nó như không hợp với ý thích của mình…nên Hoa xa lánh và không muốn làm quen với họ. Vì thế, “boyfriend” đầu đời của Hoa là thằng Mỹ con ích kỷ, bạc tình. Sau sự đổ vỡ một cách tai hại của mối tình đầu, Hoa đã tưởng mình phải rất lâu mới tìm lại được nếp sống tình cảm bình thường, chứ đừng nói gì tới tình duyên trai gái. Nhưng từ lúc gặp cái yếu tố kín nhiệm đó từ  Hoành, từ Michael, tự nhiên na cô thấy vui và tin tưởng là mình có cơ hội làm lại cuộc đời.

 

     Nắng chiều đã tắt hẳn trên kính xe đàng trước mặt. Đêm xuống êm đềm. Ánh đèn phố  nhợt nhạt trải nhẹ trên mặt đường nhựa.  

 

    Nhà của ông bác sĩ tổ chức party tối nay nằm trong một khu sang trọng nhất vùng. Cùng một “tòa” nhà hai từng, năm phòng ngủ, ba bathroom, tọa lạc tại nơi khác, giá chừng bốn trăm ngàn là cùng, nhưng ở vùng này, với một family room rộng như một hội đường chiếm gần hết từng dưới, cái style Âu Châu và do một hãng thầu danh tiếng nhất xây cất theo cách customized, không đâu có thêm căn thứ hai giống như vậy, ông đã phải mua với giá gần một triệu đồng. Ông cũng mới mở phòng mạch được chừng ít năm gần đây thôi. Nhưng nhờ có một thời gian ông giúp việc trong các trại tỵ nạn bên Phi, nên khi ra hành nghề, ông biết lợi dụng cái điểm son đó để quảng cáo nên được đồng bào chiếu cố, khách nườm nượp, bức xa cả những vị đã mở phòng mạch từ những ngày tháng đầu tiên ở đây.

 

    Hơn tám giờ tối, xe dừng lại nơi bãi đậu lúc đó đã có hàng mấy chục chiếc xe sang trọng đủ loại, nhưng chiếm chưa tới một phần ba. Cách chỗ này một khu vườn rộng, nhìn tòa nhà mầu vàng đậm sáng rực bởi những chiếc đèn pha chiếu lên từ bốn góc, trông không khác một tòa lâu đài.

 

    Mimi lắc đầu:

 

    – O my Gods…

 

    Hoành nhìn Micheal chép miệng:

 

    – Bọn mình làm cả đời…chưa chắc đã có được một tòa nhà như thế này.

 

    Hoa cười:

 

    – Chịu khó bóc “medicare” đi…rồi cũng tới nơi thôi.   

 

    Micheal lắc đầu:

 

    – Khi tôi mới ra trường, cũng nghe một số người nói như vậy. Nhưng thực sự ngày nay không như thế đâu…Đó là câu mỉa mai người ta dùng để chỉ…cái thời một số bác sĩ lợi dụng medical làm giầu…Nghe nói có vị kiếm được tiền triệu một năm!

 

    Hoành gật đầu như đồng ý với Michael, rồi nói:

 

    – Hoa à, ở đây, nếu mình muốn mau khá, mình phải là một specialist…chứ general pratic cũng chỉ đủ sống thôi. Mỗi ngày, số bác sĩ, nha sĩ ra càng đông…cạnh tranh nhau cũng dữ dội lắm. Tôi biết nhiều vị không muốn mở phòng mạch…vào làm việc trong các bệnh viện cho khỏe…

 

    Vừa nói chuyện, bốn người vừa đi về phía tòa nhà. Trong không khí, phảng phất mùi thơm của hoa cỏ.

 

    Nhiều ánh đèn pha sáng rực do xe của khách khứa tiếp tục đến dự party, quét ngang, dọc trên lối đi. Bọn Hoành yên tâm vì mình chưa phải là những khách tới muộn nhất.

 

   

 

   

 

  

 

   

 

 

   

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

CHƯƠNG MƯỜI MOT

 

 

 

    Luật sư  Robert NG lo xa quá sớm khi thay đổi họ, tên của mình và gia đình. Nhờ một vị phụ tá khoa trưởng trường Luật trước đây ở Saigon, ông được nhận vào học tại một trường luật tại California để có đủ điều kiện 560 giờ cần cho những luật sư ngoại quốc muốn thi Bar ở đây để ra hành nghề.

 

    Sau nhiều lần thi, ông qua cầu và hãnh diện là một trong những người Việt tị nạn đầu tiên hành nghề luật sư tại Hoa Kỳ. Nhưng khi đọc lại cái quảng cáo, ông nhìn ra điều bất tiện về cái họ “NG” của mình. Chắc chắn những khách hàng ông nhắm sẽ tới ông…chỉ là những anh em tỵ nạn cộng sản Việt Nam mà thôi và những người này…chẳng ưa gì…cái thân phận ông muốn mang vào người. Còn người Hoa, họ đã ở đây lâu…lẽ tự nhiên họ chỉ tới những luật sư người của họ đã từng làm lâu năm ở đây. Vì thế, mấy tháng sau, ông lại phải thêm cái AKA(tên phụ) Nguyễn Ấm của thời xa xưa bên cái tên mới để báo động với đồng bào.

 

    Cũng như một số Luật sư gốc Việt, không biết vì lý do gì…phải chăng bị mạc cảm về ngôn ngữ hay nghề nghiệp mà khi mở văn phòng, luôn luôn phải kiếm cho bằng được một vài anh luật sư Mỹ hoặc Mễ cha căng chú kiết để đứng chung dưới một danh xưng là “tổ hợp”, luật sư  Robert kiếm được anh luật sư Mỹ…một luật sư đã mở văn phòng được ba bốn năm nay…mà đêm đêm còn phải làm thêm nghề security để trả chi phí văn phòng, lập nên Tổ hợp Luất Sư  NG & Washington. Khởi đầu, ông nghĩ mình có thể có cả khách là dân địa phương…như mấy tên Mễ, anh Tầu cư trú bất hợp pháp chẳng hạn. Nhưng càng về sau, ông càng thấy là chỉ có thể làm việc với người đồng hương thôi. Từ đó, ông nghĩ mình sẽ giúp được rất nhiều dịch vụ “có lợi” cho người mình, và chắc chắn sẽ khá giả như thời còn ở Việt nam. Ông lại nghĩ sai vì cuối cùng, quay đi quẩn lại công việc chỉ là mấy vụ đòi bồi thường tai nạn xe cộ không lấy gì làm khá cho lắm! Cho tới một thời gian mấy năm trước đây, bỗng nhiên số tai nạn xe cộ tăng lên khủng khiếp. Tuy nhiên, muốn có khách, ông luật sư phải mua “case” qua một vài ông dẫn mối mang danh my miều…là phụ tá pháp lý…văn phòng mọc lên nhiều như nấm tại các thành phố để hốt bạc từ các hãng bảo hiểm. Có anh tậu xe hơi Benz, mua nhà trên núi dễ dàng. Ngoài giới luật sư làm giầu mau chóng nhờ những vụ kiện này, các ông bác sĩ thần kinh, “bác sĩ nắn gân nắn cốt” cũng được lợi lây. Các nạn nhân do tai nạn

 

 

đều được gửi tới khám bệnh đầu, xương sống, tay chân v.v. để lập hồ sơ bệnh lý để trình tòa đòi bồi thường. Đó là lý do khiến một số các ông bác sĩ và luật sư “chơi thân” với nhau. Báo chí địa phương tố cáo tùm lum những vụ gây tai nạn giả do các đàn em của mấy ông phụ tá này. Nghe nói, họ còn mướn cả những anh Mễ cư trú bất hợp pháp dăm trăm để gây nên những vụ “hit and run”…cho các xe có bảo hiểm hai chiều. Có ông phụ tá pháp lý vừa làm chưa được nửa năm, bà vợ đã đụng xe tới hai lần…Tình trạng này sẩy ra hầu hết trên các Thành phố lớn của tiểu bang. Các hãng bảo hiểm phản ứng bằng cách tăng tiền bảo hiểm lên rất cao, nhất là sau những tai nạn, cũng như tố giác với F.B.I khiến một số ông làm ăn quá lộ liễu phải ra tòa. Vì thế, mùa gặt dịch vụ tai nạn xe cộ không còn mẩy nữa…mà toàn lúa lép khiến cho giới phụ tá pháp lý nhiều vị phải bỏ hoặc đổiû nghề…để chạy lấy người…không láng cháng chết cả đám.

 

    Một thời quí bà, quí cô từng nhờ các bác sĩ thẩm mỹ sửa vú, sửa ngực bằng cách dùng các túi có chất silicon lỏng đệm cho phồng lên. Sau ít năm làm đẹp, một số các bà, các cô này bị những túi đệm đó gây phản ứng Thành những bệnh hiểm nghèo, có trường hợp bị cả ung thư vú nữa. Nội vụ ra tòa và có bà được bồi thường nhiều trăm ngàn mỹ kim. Từ đó, xuất hiện những cái quảng cáo chiếm trọn một trang nhật trình của quí luật sư “tình nguyện” đại diện các bà các cô…có mang túi silicon trong ngực để kiện hãng sản xuất đòi bồi thường, và nói rõ chỉ lấy tiền khi thắng kiện. Không biết họ kiếm được bao nhiêu “case” về vụ này…    mà chỉ ít lâu

 

 

sau…mọi chuyện đều im rơ, không biết tại sao…nhất là cũng không thấy vị luật sư nào khoa trương quảng cáo đã thắng kiện…như một số vụ thắng kiện được phô trương lên báo chí trước đây.

 

    Sau khi đã tạo dựng được một “sự nghiệp” vững vàng tại đây, luật sư Robert NG muốn tiến xa hơn một chút về danh vọng. Ông nuôi mộng làm lãnh tụ…như mộng bình thường của hầu hết người mình…khi có cơ hội. Ông tham gia vào một số hội đoàn có tiếng về chuyên môn cũng như chính trị…, viết những bài báo nẩy lửa về luật pháp, về chính trị., về kinh tế, tham gia trong những chính phủ lưu vong được thành lập. Và cũng vì thế, một lần nữa, ông lại thấy “hố” vì cái tên họ “lai căng” của mình. Giải pháp cuối cùng, ông lấy một bút hiệu thay cho tên thực của mình trên các bài viết cũng như  khi tham gia trong các hội đoàn. Dần dần người ta quen gọi cái bút hiệu đó…thay vì tên trên giấy tờ của ông. Hú vía!

 

    Bà “luật sư”, vợ luật sư Robert NG rất thỏa mãn với những gì ông chồng tạo dựng và mang lại cho bà. Bà có thể đi dự các party của giới giầu sang ở đây…như  các party của các bác sĩ chẳng hạn. Người ta có nhẫn năm sáu cara, bà cũng theo được. Người lái Mercedise, ông bà cũng đi Lexus đời mới…Bà chỉ bực là cái hội luật gia luật xương của ông cứ xìu xìu ển ển với mấy cụ già…không còn hành nghề nữa và cũng hết gân để…khiêu vũ. Chuyện của mấy cụ này quay đi quẩn lại ở mấy vụ án lớn thời Cộng hòa…Thâm cứu từ luật Hồng Đức sang luật Gia Long…tới luật Gia đình của bà Nhu…nghe phát chán.

 

    Quan điểm chính trị của Luật sư Robert NG càng ngày càng đi tới chỗ mềm dẻo…sẵn sàng hy sinh trở về Việt nam cùng nhà cầm quyền đương thời xây dựng lại đất nước đang là một trong những quốc gia nghèo nhất thế giới dưới chế độ Xã Hội chủ Nghĩa…miễn là người Cộng sản chấp nhận…để ông được thực hiện tâm nguyện. Theo ông, nếu không nắm lấy thời cơ, để những thằng chẳng ra gì…chiếm mất, sẽ làm hỏng cả đại sự. Ông được một tờ nhật báo Việt ngữ địa phương ngầm ủng hộ, sẵn sàng đăng những bài tham luận của ông. Xuyên qua những hoạt động chính trị của mấy người như kiểu ông luật sư Robert NG, nhiều người tỵ nạn đã thở dài ngao ngán. Họ đặt vấn đề có phải mấy người đó là cộng sản nằm vùng không…Nếu không, hóa ra những người quốc gia…sau một thời gian sống sung sướng bên trời tây…đã quên cái hận mất nước rồi chăng…Thật đau lòng. Nhưng nghĩ cho cùng, ông luật sư chẳng phải là một tên Cộng sản…vì nếu là Cộng sản, ông đã..hoan hỉ ở lại với bác và đảng rồi, chẳng mất công sang đây…lo lắng đến độ phải thay họ đổi tên. Ông cũng chẳng phải là người quốc gia…tuy hình như có thời ông đã tham chánh trong chính phủ miền Nam Việt Nam hay được bầu vào quốc hội gì đó. Nói đúng ra, ông chỉ là hạng…mà có thời báo chí Sài gòn đặt ra một từ ngữ vô cùng chính xác để chỉ những người như ông, đó là bọn “cỏ đuôi chó”. Gió thổi chiều nào, họ ngả theo chiều đó. Cộng sản ngày nay tuy có hơi thất thế trên thế giới…nhưng vẫn yêng hùng thống trị bảy mươi hai triệu dân Việt Nam…nghĩa là chúng còn mạnh để có thể ban phát phúc lợi cho những ai theo chúng. Vì

 

 

thế, ông luật sư mới hăng hái vọng về cố quốc để tình nguyện hy sinh cho đảng và dân tộc như thế. Ông và những người đồng quan điểm nói đó là một phương thức chống cộng một cách trí thức chứ đâu có “bình dân giáo dục’ như bọn người cứ cầm cờ biểu tình chống chiếc lung tung ngoài đường phố! Biết được ước vọng của chồng, bà luật sư ngong ngóng ngày trở về với áo mũ xênh xang của ông để bà cũng được thơm lây.

 

    Bà luật sư còn hơi một chút lo về cậu con bác sĩ nha khoa(không nên dùng chữ nha sĩ…như các ông không có bằng bác sĩ thời xưa ở Việt Nam)…nếu không biết làm ăn…mà theo cái lối…chân chỉ hạt bột của mấy cậu trẻ ngày nay…chỉ có nước húp cháo, uổng mất bao công lao học hành. Bà nhắc chừng cậu ta…phải quảng cáo…nhiều trên báo chí, các đài phát thanh, truyền hình với những cái quảng cáo đọc lên như rót vào tai, người ta nghe một lần là không thể quên được mới ăn tiền.

 

    “Dù ai buôn đâu, bán đâu,

 

      Nhớ hẹn nha sĩ, rủ nhau mà về,

 

      Dù ai buôn bán trăm nghề,

 

      Nhớ hẹn nha sĩ phải về sửa răng…”

 

    Phải “văn chương” như vậy mới đi vào lòng khách hàng…

 

    Tội nghiệp cho mấy anh bác sĩ, luật sư, thiếu “ngón nghề quảng cáo” để câu khách, thiếu…mánh lới cạnh tranh,  cứ ngồi vêu ra. Có vị luật sư mở văn phòng, lại còn phải làm thêm nghề phụ để lấy tiền chi phí “overhaed”. Nhiều ông khùng còn tham gia những chương trình cãi thí, khám bệnh miễn phí nữa chứ. Bác sĩ thì phải nhiều tiền…chứ dại vào làm ở bệnh viện,

 

lương ba cọc ba đồng, có hơn gì anh kỹ sư điện tử…Trong cái xã hội hưởng thụ này, không tiền thì danh cũng khó mà nổi được.

 

    Hôm sinh nhật của ông luật sư nhằm vào một ngày thứ bảy, ông bà có tổ chức một buổi BBQ tại sân sau tòa nhà trên sườn đồi của mình. Khách chỉ gồm ba bốn người bạn thân của ông gồm bác sĩ Trạch,  dược sư Thái và ông thẩm phán Minh. Ba nhân vật này là bạn thời trung học với ông Robert và đều không theo nghề cũ từ thời sang đây. Vì thế, ông luật sư nổi bật nhất…vì đã hành nghề nhà từ mười mấy năm rồi và chắc chắn mấy bạn ông không thể có được một dinh cơ như ông vì dù tòa nhà chưa phải là mua đứt nhưng dễ mấy ai trả nổi hơn tám ngàn đồng “payment” một tháng, chưa kể tiền thuế thổ trạch hơn chín ngàn, tiền insurance hơn ngàn một năm như ông.

 

    Buổi chiều nắng chưa tắt, nhưng sân sau nhờ bóng tòa nhà và mầu xanh của mấy cây thông đã rợp mát. Bồn hồng rực rỡ những hoa.  Bốn ông bạn được dịp gặp nhau ngất ngưởng chén chú chén anh. Mùi BBQ thơm nức. Các bà quây quần trong familyroom xem Paris By Night chờ đợi thịt chín.

 

    Cựu bác sĩ Trạch ngồi gần một gốc hồng màu cam rất đẹp, khen:

 

    – Anh lấy giống hồng ở đâu mà đẹp thế này?

 

    Luật sư Ronert cười, nhìn vào trong nhà:

 

    – Bà nhà tôi gửi mua tận Hòa Lan đấy anh. Loại “hồng” mầu xanh này là loại mới được tạo giống mới nhất hiện nay, có tên là Barbara…Còn loại mầu cam như phấn kia là Lucy Ball, loại hai mầu ở góc trái là

 

 

hồng Brigid…Trông thế chứ mỗi một loại đều có tên cả đấy. Ở vườn này không có cây nào vô danh hết…

 

    – Ra là thế…chơi cũng mất công nhỉ.

 

    – Cái bồn tulip kia mới công phu chứ…Các anh thấy đó,ù bên mình làm gì có tulipe mầu đen, mầu xanh như thế kia..cũng mua trực tiếp từ Hòa Lan. Mỗi mùa, sau khi hoa tàn, mình phải đào chúng lên lấy củ, để trong freezer, năm tới cấy lại thì hoa mới lớn và nhiều. Nếu không làm vậy, chỉ chơi được hai năm là phải mua đợt khác. Mắc lắm.

 

    Câu mắc lắm đã làm cho mấy ông bạn khựng lại, không bàn tán về hoa nữa.

 

    Ông cựu thẩm phán Minh thấy ông luật sư hỏi tới mình:

 

    – A, cháu Khánh nhà anh bao giờ ra trường vậy?

 

    – Xong cái tiến sĩ luật rồi…cháu đang soạn thi bar kỳ tới…không biết thế nào…

 

    Ông luật sư lắc đầu:

 

    – Cái J.D ở đây Mỹ nó không gọi là tiến sĩ luật khoa đâu. Vì cùng một chương trình, những sinh viên lên từ trường trung học, khi tốt nghiệp, chỉ được cấp bằng LLB tức cử nhân luật. Còn những người đã có sẵn một bằng cử nhân khác, qua chương trình này…tốt nghiệp, họ được cấp bằng J.D. Muốn có bằng cao học luật tức LLM, cả hai loại sinh viên tốt nghiệp này đều phải học ít nhất hai năm nữa…

 

    Rồi ông cười, tự mãn:

 

    – Ngay như tôi đã…tốt nghiệp tiến sĩ luật từ bên Tây, mà cũng chẳng mấy khi vỗ ngực mình là PhD…

 

    Nói xong, ông lại thấy hơi khớp với khách.

 

 

 

    Mấy người bạn dù chẳng nhớ ra ông đậu tiến sĩ hồi nào, nhưng cũng không tiện bác bỏ. Riêng ông cựu thẩm phán hơi ngượng vì điều đó ông cũng đã biết…Nhưng thấy mấy ông luật sư mới ra trường ở đây xưng như vậy, ông cũng tiện miệng nói ra, không ngờ bị ông bạn bắt bẻ, nên cũng nói chữa:

 

    – Đúng là như vậy, nhưng mấy anh ở đây dùng chữ như thế, mình cũng quen miệng thôi…

 

    Ông cựu bác sĩ Thái muốn chữa thẹn cho ông cựu thẩm phán:

 

    – Chẳng sao…vì nó cũng có chữ “Doctor sau chữ  Jurydic, tương tự như mấy ông Cheropratic doctor vậy. Ở đây như thế là thường…vì có những ông Break Doctor, Light Doctor cho nghề sửa xe nữa là…

 

    Ông luật sư Robert NG chặn ngay:

 

    – Nha khoa thì khác ạ. Ở Việt Nam mãi sau này các sinh viên tốt nghiệp mới được cấp bằng bác sĩ Nha khoa như ở đây…còn không thì chỉ là Nha sĩ “thường” thôi.

 

    Ông tiện miệng khoe luôn:

 

    – Thằng Michael nhà này…có tên trong sách Who is Who của Mỹ đó. Phải là top ten mới được vào sách này…

 

    Ông biết các bạn mình củng chẳng lạ gì cuốn Who is Who…nhưng vẫn nói ra. Cựu thẩm phán được dịp trả đũa, cười toét:

 

    – Cũng khá…Ở đây một vài vị luật sư từng quảng cáo mình có tên trong loại sách đó. Nhưng…theo tôi, nó cũng tương đối thôi. Thằng con nhà này, từ thời học trung học, cũng được chọn trong Who is Who…vì tốt

 

 

nghiệp bốn chấm. Nhưng…có điều, khi nó được nhận vào một trường đại học tư ở đây…chỉ sau vài tháng thấy đuối trông thấy.

 

    Ông cựu Dược sĩ hỏi hơi ngớ ngẩn:

 

    – Sao vậy?

 

    Ông Minh cười buồn:

 

     – Con mình top ten trong cái trường công lập…mà đa số là Mỹ đen với Mễ…trong khi những đứa học trường tư thường là bọn trắng “con nhà” với những điều kiện tốt và giáo sư giỏi thì dĩ nhiên cái top ten của mình làm sao so với người ta. Mình cứ thấy con mình bốn chấm…đã thỏa mãn khen rầm lên…trong khi có thể bao gồm cả…cái A của chương trình ESL nữa! Vì thế cuốn Who is Who cũng có một giá trị rất tương đối thôi…Hồi trước, tôi cũng rất hãnh diện…khi bỏ ra một số tiền…để con mình “lên sách”…nhưng sau nghĩ lại…là chỉ làm giầu cho nhà xuất bản cuốn sách thôi.

 

    Ông cựu dược sư góp lời:

 

    – Mình cũng mới có người viết cuốn “Vẻ vang dân Việt” trong đó sưu tập những người Việt, nhất là giới trẻ có thành tích từ việc học cho tới công cuộc làm ăn…của chúng ta tại các quốc gia cư trú.

 

    Ông Trạch rở giọng gàn bát sách:

 

    – Cũng tốt thôi…nhưng có điều mình nhìn chung quanh thử xem. Một Elbert Einstein, một Von Brown nổi tiếng nhất thế kỷ hai mươi…ta đâu có thấy người Do Thái hay Đức xưng tụng họ làm “vẻ vang” dân Do Thái hay dân Đức đâu. Có lẽ vì mấy ông này..không còn là người của họ nữa! Chúng ta có Nguyễn Xuân Vinh là một trong những người Việt được biết đến nhiều…nhưng

 

 

sợ rằng chính ông cũng không dám nhận những lời xưng tụng mình…vì những khoa học gia như ông quả là không thiếu ở cái đất nước này. Một tiến sĩ không gian, ông Carl Sagan, người hoạch định chương trình Pioner 11 được phóng lên không gian từ hai mươi mấy năm về trước, trong đó, ông đã vẽ một người đàn ông và một người đàn bà của địa cầu chúng ta…và rất nhiều tín hiệu để nếu trong vũ trụ còn có một loài sinh vật văn minh, họ sẽ biết sự có mặt của chúng ta trên một hành tinh là trái đất. Để trả lời một câu hỏi là liệu người không gian có hiểu những tín hiệu đó không. Ông Sagan đã hóm hỉnh nói rằng ông chỉ sợ…cái tín hiệu mà họ khó hiểu nhất…là hình hai người đàn ông và đàn bà. Một khoa học gia như vậy…mà nay thường xuất hiện trên TV trong các chương trình dạy…khoa thiên văn cho các trẻ em tiểu học…mà cái show của ông ta còn kém cả những cái talk show ít ăn khách nhất tại đây chứ không dám so sánh với mụ Mỹ đen Oprah hay anh chàng Jeno.  Điều đó để chúng ta rút một bài học về khiêm nhượng…nhất là đừng để cho con cháu chúng ta trở thành những người kiêu ngạo không phải lối. Nếu bỏ ngoài chính kiến…thì một phi hành gia tên Tuân được Nga Sô phóng lên không gian mấy mươi năm về trước…phải làm vẻ vang cho dân Việt hơn là phi hành gia họ Trịnh vừa được Mỹ gửi lên không gian mấy năm gần đây…vì phi hành gia Tuân vẫn là người Việt…còn ông Trịnh của chúng ta đã không còn là người của chúng ta nữa…mà là một công dân Hoa Kỳ…cũng như một người phi hành gia gốc Nam Mỹ, gốc Phi Châu…mà ngày nay người ta không ai nhắc tới nguồn gốc dân tộc của họ nữa.

 

    Thấy ông cựu bác sĩ nói hăng quá…sợ lại chạm tới cái tên Mỹ của chủ nhà, ông cựu thẩm phán Minh muốn gỡ lại cái việc trả đòn vừa rồi, nên cười, nói:

 

    – Anh nói thế chứ…dù có vô quốc tịch chăng nữa, mình vẫn là giống nòi Việt mà…và nếu chúng ta nổi tiếng…thì cũng sẽ có người…nhớ chua thêm một câu “người Mỹ gốc Việt” là vẻ vang rồi còn gì.

 

    Cựu bác sĩ Trạch lắc đầu:

 

    – Tôi lại quan niệm khác. Chúng ta chỉ làm vẻ vang dân tộc mình khi mình còn là người Việt hoàn toàn, nghĩa là vẫn mang quốc tịch Việt Nam, và nhất là sự vẻ vang đó là một lợi ích cho dân tộc mình, cho đất nước mình. Chúng ta thù ghét bọn cầm quyền cộng sản Việt nam chứ chúng ta không thù ghét phi hành gia Tuân hay nhạc sĩ Sơn…một nhạc sĩ dương cầm Việt nam chiếm giải nhất cuộc thi dương cầm ở Mạc Tư Khoa…gần đây. Giòng máu dân Việt hun đúc ra các anh ấy chứ không phải cái chế độ Cộng sản sinh ra những con người này.

 

     Mùi thịt nướng đã bay vào tới tận familyroom khiến các bà ùa cả ra sân, xôn xao quanh cái lò nướng.

 

    Bà Trạch khen:

 

    – Thịt dậy mùi quá chừng. Chị Ấm…à…không, chị Bob chứ nhỉ…ướp khéo quá trời.

 

    Bà luật sư  Robert NG hơi ngượng, gạt đi:

 

    – Cái bà này…Ấm thì cứ gọi là Ấm chứ…gì mà bóp… với biếc…

 

    Bà Minh lớn tuổi nhất, khẽ cười:

 

   – Sang đây…quí vị còn làm ăn được…mới có nhu cầu đổi tên Mỹ chứ bọn già như nhà tôi cứ xài tên cúng cơm cho tiện.

 

    Thực ra bà muốn ám chỉ tên Việt…nhưng dùng chữ cúng cơm cho có vẻ mình là người quê mùa…hơn chị em.

 

    Bà luật sư bắt lời ngay:

 

    – Chị nói thế mà đúng đấy…ngay nhà tôi cũng chỉ dùng tên Mỹ khi cần như khi ra tòa chẳng hạn thôi…huống chi chị em mình.

 

    Câu nói tuy nhún nhường, nhưng vẫn không khỏi có ý khoe khoang.

 

    Các bà đã gắp thịt ra các đĩa để đưa tới bàn các ông ngồi. Dù sao, mấy bà này cũng còn giữ được cái “đức tính hầu chồng, nuôi con”, không bắt các ông phải “get line” như bọn trẻ ngày nay.   

 

    Cách ăn kiểu “selfserve” và cái văn minh “đĩa giấy, xiên muỗm nhựa” là một thói quen rất tốt mà chúng ta học được của người Mỹ. Nó vừa giản tiện…lại có tính cách bình đẳng, tuy không được trịnh trọng…như kiểu ngồi bàn của mình hay người Pháp. Ở bên này còn ai có tiền mướn người hầu, kẻ hạ như thời ở trong nước. Vì thế khách khứa tự lo lấy là tiện nhất. Ăn xong dù không hết, cứ tự nhiên tống cả đĩa, muỗm và đồ ăn thừa vào túi rác cho được việc “sổ sách”. Tan tiệc, dù ở nhà bạn hay ngoài tiệm, ai muốn lấy đồ ăn còn dư để mang về ăn sau hay mai đem đi làm…khỏi mua đồ “lunch” thì xin cứ việc…tự nhiên.

 

    Sau khi lấy phần của mình, các bà tới ngồi chung bàn với các ông để cùng ăn cho vui.

 

    Ông luật sư Robert hỏi cho có chuyện:

 

   

 

    – Các bà xem Paris By Night hay chứ?

 

    Bà Trạch giọng dề ra:

 

    – Gớm…cái cô “ái nữ” ca sĩ Thái Thanh…điệu ơi là điệu…

 

    – Thì mẹ nào con nấy mà…rồi cũng sẽ là tiếng hát “vượt thời gian đấy”.

 

    Bà Minh giọng trầm xuống:

 

    – Tôi thì…không “nuốt” nổi câu chuyện kẻ hứng người nâng của hai vị nam nữ MC…cứ như là dưới mắt không có ai…

 

     – Ôi bà chị khó tính quá…bây giờ chứ đâu phải thời Tự Lực Văn Đoàn nữa…Hiện người ta là number one đấy. Khán giả ai cũng khoái…

 

    – Tôi sợ có ngày…họ hết đề tài…quanh mình sẽ lại mang mả tổ người ta ra mà diễu thôi…

 

    Ông cựu thẩm phán gạt ngang cái phê bình chết người của bà phu nhân, nói:

 

    – Bà biết cái gì…Những người làm MC người ta thường tìm những câu chuyện vui trong sách báo, rồi nhờ tài lanh lợi, giọng kể chuyện dí dỏm cống hiến cho khán giả mấy phút mua vui để câu giờ…chứ ai có thì giờ ngồi nặn óc nghĩ ra. Mà bà phải biết…đã là chuyện tiếu lâm…dù Việt hay Tây…cũng phải dính líu tơiù sếch siếc chứ làm sao mà đứng đắn được? Các cụ nhà ta chả để lại những câu chuyện nghe nổi da gà là gì…

 

    Nổi da gà…cái ông này chả biết dùng chữ nghĩa gì hết trọi.

 

    Bà chủ nhà muốn chặn cuộc đấu khẩu của hai ông bà bạn già, nói qua chuyện khác:

 

    – Con nhỏ hát cải lương thời mình mới vô Nam…bây giờ nổi quá trời.

 

    Bà Trạch gật đầu:

 

    – Cô ta hát những bài dân ca nghe cũng ngọt ngào lắm chứ. Đại chúng người ta thích thế.

 

    – Ờ…mấy hồi gần đây bị người ta hô hào tẩy chay vì…về Việt Nam hát cho các cán bộ cao cấp Việt Cộng nghe…Thế mà cũng chẳng lại…

 

    Ông luật sư Robert cười lớn tiếng:

 

    – Vớ vẩn bỏ mẹ đi ấy…Đó cũng là cách giao lưu văn hóa…phản đối cái gì…Hô hào tẩy chay bao nhiêu, cô nàng càng nổi tiếng bấy nhiêu. Mình phải hoan hô cái can đảm của cô ta nữa ấy chứ…

 

    Ông cựu dược sư Thái cười:

 

     – Cả cái ông nhạc sĩ “yêu em vừa dài…vừa lâu nữa”

 

    Bà vợ ngồi cạnh đấm nhẹ vào vai ông:

 

    – Yêu em dài lâu….chứ vừa vừa cái gì…Lại muốn làm nghề MC đấy à?

 

     – Hừ cái bà này lạ…chỉ xuyên tạc thôi…nó dài…và yêu được lâu thì nói nó vừa dài lại vừa lâu cũng được…chứ sai văn phạm Việt Nam sao…

 

    Mọi người đều cười rộ.

 

    Câu chuyện tếu đang tới hồi sôi nổi thì ngoài cửa có tiếng chuông. Bà chủ nhà vội bỏ bàn ăn đi ra.

 

    Michael dẫn Hoa vào. Gặp mẹ, anh cười, nhìn sang Hoa:

 

    – Mami, đây là Hoa, bạn con.

 

    Hoa cúi đầu chào bà luật sư bằng tiếng Việt:

 

    – Con kính chào bác.

 

    Cô gái nghĩ mẹ của Michael thích mình dùng tiếng Việt hơn, nhưng thực ra, bà ta chẳng có phản ứng gì thuận lợi hơn cho Hoa:

 

    – Được, mời vào.

 

    Thấy nhà có khách ăn tiệc ngoài sân sau, Michael hỏi mẹ:

 

    – Khách của ba mẹ…con ra được không?

 

    Chàng theo đúng phong tục ở đây, làm gì cũng phải hỏi ý kiến người có thẩm quyền. Bà luật sư nhìn Hoa hơi lưỡng lự, nhưng cuối cùng gật đầu:

 

    – Thôi được, ra đi.

 

   Ba người ra khỏi cửa sau, mọi người đều quay ra nhìn cậu bác sĩ nha khoa và cô bạn gái.

 

    Bà luật sư cười gượng:

 

    – Cháu Michael…

 

    Michael hơi gật đầu:

 

    – Hi…hi!

 

    Hoa cúi đầu như có thể cúi được sâu đến đâu tốt tới đó:

 

    – Cháu kính chào quí bác.

 

    Chỉ có bà cựu thẩm phán Minh là để ý tới cách chào hỏi của hai người.

 

    Ông cựu bác sĩ cười, nói:

 

    – Đã ăn gì chưa…hai cô cậu dùng BBQ đi cho vui.

 

    Bà luật sư nhìn ra lò nướng, nói lại bằng tiếng Mỹ vừa đủ để Michael nghe:

 

    – Ăn đi…thịt ở đàng đó.

 

    Michael và Hoa đều nói “thank you” rồi cầm đĩa tới lấy đồ ăn. Bà luật sư trở về chỗ, nói:

 

    – Hôm nay cháu làm nửa buổi thôi…mà bây giờ mới về…

 

   Câu than xa xôi khiến ông luật sư phải đỡ lời:

 

    – Thanh niên thì thế…chứ đâu như bọn già mình, xong việc ở văn phòng làchỉ…còn có nước là về nhà thôi…chứ còn biết đi chỗ nào nữa.

 

     Ông cựu dược sư tưởng Michael và Hoa cặp bồ với nhau đã lâu, gật gù nói:

 

     – Cô này con ông trung tá Thành đây mà. Gia đình họ cũng nền nếp lắm…chống Cộng một cây!

 

    Câu nói của ông cựu dược sư khiến hai vợ chồng ông luật sư đều bối rối. Ông chồng rất ái ngại ở điều “chống Cộng một cây”, còn bà vợ thì ngỡ ngàng và sợ bạn bè tưởng Hoa là “girl friend” của Michael…người mà bà thực sự chưa biết có xứng với con bà…như bà hằng mong muốn không. Theo bà, người vợ của ông con bác sĩ thì không là bác sĩ cũng phải là dược sĩ hay luật sư…chứ thứ đi làm ba cọc ba đồng, vô danh tiểu tốt thì không được. Vì thế, vừa mới thấy Michael và Hoa đưa nhau vào nhà, bà lắc đầu, nói:

 

    – Chắc cháu nó mới quen thôi…đây là lần đầu tiên tôi gặp cô này…Con một ông trung tá thời xưa hả anh?

 

    Ông luật sư thì lắc đầu:

 

    – Hừ…mấy ông HO sang đây…cũng nhiều chuyện lắm.

 

   Ông cựu dược sư cười:

 

    – Cũng tùy người thôi…

 

    Rồi ông chậm rải:

 

   – Anh ấy cũng là chỗ tôi quen biết… được lắm.

 

     Ông muốn nói vào cho hai trẻ chăng.

 

    Vợ chồng ông luật sư không nói gì nữa. Bỗng từ nhà trong có tiếng đàn dương cầm dạo một bản nhạc cổ điển tây phương. Mấy người lớn vừa ăn vừa lắng nghe. Một lúc, ông cựu thẩm phán gật gù:

 

    – Tiếng đàn được lắm…

 

    Bà chủ nhà cười:

 

    – Nhật cái gì cũng bắt kịp thiên hạ…Cái Yamaha này…đâu có kém đàn của những nhà nổi tiếng lâu năm của Âu châu…

 

    Không biết bà chủ nhà khoe có đúng ý của ông Minh không…vì có thể ông khen tiếng đàn của người đánh. Nhưng cuối cùng, người ta cũng bàn tán sơ qua về các hiệu đàn, dù chẳng ai hiểu rõ về vấn đề này. Riêng ông bà chủ nhà thì biết…tiếng đàn đó không phải là của cậu con…vì anh này mới học đàn với một vị giáo sư dương cầm vào mỗi buổi sáng chủ nhật chưa được một năm. Nghe quảng cáo thì ông này là một nhạc sư đậu tiến sĩ âm nhạc ở DoThái…và là giáo sư âm nhạc của vài trường đại học nổi tiếng trong vùng. Đúng hay không cũng chưa có người nào kiểm chứng.

 

    Chơi đàn chừng mươi phút, Hoa đứng dậy thu mấy đĩa đồ ăn của hai người đổ vào bao rác, rồi trở lại, nói:

 

   – Michael cho Hoa về đi…

 

    Michael đưa Hoa ra sân chào mọi người để về.

 

    Mùa hè, tám giờ chiều, trời cũng còn sáng. Đến lúc phải bật đèn thì tiệc vui cũng tàn.

 

   

 

   

 

                

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

CHƯƠNG MƯỜI HAI

 

 

 

    Ngày ba mươi tháng tư đã qua được cả gần nửa tháng rồi…mà dư âm còn để lại những bàn tán, ấm ức của một số người trong cộng đồng. Sở dĩ có điều nọ tiếng kia là vì từ mấy tháng trước, ngoài Liên Hội người Việt, một “cơ chế dân chủ” mới được thành lập do một cuộc “phổ thông đầu phiếu” với một con số cử tri được thông báo là hơn mười hai ngàn người, chọn ra một liên danh để gọi là Ban Đại Diện chính thức của cộng đồng người Việt tỵ nạn để ăn nói với chính quyền địa phương, tranh đấu cho quyền lợi chung của người tỵ nạn và nhất là có đủ uy tín để đối đầu với bọn Cộng sản, nhất là những tên của tập đoàn Hà Nội, nhờ sự cởi mở của Hoa Kỳ, sang đây mở chiến dịch tuyên truyền cho chính sách gọi là đổi mới của chúng. Trong ngày ba mươi tháng tư có hai địa điểm tổ chức ngày “quốc hận”. Một trong những người tức giận nhất là Thăng. Các chiến hữu được anh mời…cuối cùng lại chia hai phe. Những người định cư ở đây từ trước thì vẫn hợp tác với các hội đoàn đã thành lập từ lâu, những người tự coi như hiểu biết nhiều về cách tranh đấu thế nào cho có hiệu quả, nghĩa là phải được thành phần dân cử ở đây thấy sức mạnh của cộng đồng mình để họ nể vì và hết lòng ủnh hộ nguyện vọng của mình tại nghị trường ngõ hầu thu được những lá phiếu của người Việt trong các cuộc bầu cử tương lai. Các chiến hữu, phần đông là những vị mới sang Mỹ theo diện HO thì thường vẫn còn căm thù kẻ đã giam cầm mình suốt mười mấy năm trong những nhà tù khổ sai, cướp đi cả cái tuổi thanh niên khiến người nào còn sống sót về được nhà tuổi đời chồng chất,thân tàn ma dại. Vì thế tới đây, thấy anh em sang trước chống Cộng một cách “tà tà”,họ đâm bực mình, muốn làm một cái gì “mạnh”…mà mạnh ở đây tức là phải phô trương lực lượng một cách ồn ào để mọi người đều biết bằng những phương cách giống như thời Cộng Hòa như meeting, biểu tình rầm rộ với cờ xí, biển ngữ, người người tham gia cho đông đảo…

 

    Ít người còn chanh chua đề cập tới quý vị lãnh đạo của cộng đồng  như là những người vô công rỗi nghề…vì đang được lãnh tiền trợ cấp…đủ mọi loại…kể cả tiền tàn phế vì…bệnh tâm thần nữa…không phải lo gì, thừa thì giờ để làm những chuyện “ruồi bu”. Cứ việc hò hét đi…cứ việc hoan hô, đả đảo đi để xem thằng Việt Cộng có rụng sợi lông nào không, có thấy thằng Mỹ nào chạy đến ôm chân không! Để mấy anh mắc bệnh tâm thần…đại điện khối người Việt hải ngoại nói chuyện với Hà nội…thì hóa ra…bọn Việt ở đây đều…là những đứa từ nhà thương Biên Hòa ra cả sao? Thực tội nghiệp! Sự trung dung không tìm thấy…mà chỉ còn lại hai thái cực.

 

     Mấy hôm rồi Thành định làm một nhịp cầu thông cảm giữa đôi bên. Nhưng vừa đưa ý kiến, Tâm đã gạt phứt đi ngay:

 

    – Thôi đi ông ơi…mình bây giờ còn ký lô nào nữa đâu mà hòa với giải.

 

     Thành cau mày:

 

     – Cứ nói như em…thì còn nghĩa lý gì nữa?

 

    – Hừ, nghĩa lý gì à? Từ lâu, anh đâu có còn “sinh hoạt” với các hội đoàn ở đây thì ai còn nể lời anh nữa…Còn các “cụ” HO chẳng thấy mặt anh trong các cuộc biểu tình của họ thì cũng coi như anh là tên mất gốc rồi…thì nói ai nghe? Nghĩa lý nó ở chỗ đó đấy ông ơi.

 

     Tâm nói cũng đúng. Sở dĩ lâu nay  Thành không tham gia tích cực trong các ngày lễ lạc…vì nghĩ rằng cái thời điểm hoạt động của mình đã qua rồi. Mười mấy năm về trước, ông cũng đã từng cùng các bạn thân phát động những phong trào cứu người vượt biển, cầm thùng đi xin tiền ở chợ búa để những con tầu vớt người tị nạn trên biển đông có phương tiện ra khơi, tổ chức những ngày tháng tư đen…Nhưng bây giờ, những hội đoàn hoạt động một số phải dựa vào các fund của chính phủ là đường lối không hợp với ông. Còn lớp người mới sang đây ngày một đông, quá nhiều người hăng say với những tranh đấu ồn ào, mất tiềm năng một cách vô ích…nên Thành rút lui vào phía sau…Cho dù cả hai bên,

 

anh đều có bạn bè, hay ít nhất là chiến hữu xưa, nhưng nói cho cùng, ông có mở lời…chưa chắc đã mấy ai nghe…rồi chả bõ làm trò cười cho thiên hạ.

 

    Thành đành ngồi thở dài chán nản. Buổi chiều thứ bảy chầm chậm qua thềm.

 

    Có tiếng mở cửa,  Thành quay lại. Tuấn vừa đi vào, trên tay ôm một xấp báo. Thường những ngày cuối tuần, các “báo chợ” đầy dẫy khắp nơi, vừa nhật báo, vừa báo tuần, bán nguyệt san có cả mười mấy tờ, độc giả tha hồ đọc.  Thành đưa tay nhận xấp báo Tuấn trao cho. Tuấn nhanh miệng, nói:

 

   – Cha chả, ba đọc đi…các ông ấy chửi nhau loạn cả lên.

 

     Thằng nhỏ dùng chữ chửi nhau có thể không chỉnh, nhưng vốn tiếng Việt củûa nó chỉ có bằng ấy. Nhưng nói cho cùng…nếu dùng chữ tranh luận thì sự việc lại không xứng với từ ngữ.  Thành mở rộng một vài tờ báo ra, vấn đề tranh cãi cũng chỉ lằng nhằng vì cái danh xưng “đại diện cộng đồng” và cái chính danh của một người quốc gia tỵ nạn của các phe nhóm. Cái nón cối như là những “ám khí” của các tay Ninja quăng ra tấn công nhau.

 

    Tuấn ngồi xuống bên cha, ghé mắt vào những trang báo do  Thành đang lật từ từ trên bàn. Để cho cha xem qua các bài đó một lúc, Tuấn lên tiếng:

 

    – Ba à, mấy hội người Việt của mình tranh đấu không “logic” chút nào cả… họ không thể nói chuyện được với nhau…thì làm sao nói chuyện với bên ngoài, với người bản xứ…với chính quyền địa phương. Trong hội học sinh của chúng con…tháng trước cũng có đứa bàn vấn đề đi dự ngày 30 tháng Tư với bên nào…rồi cũng cãi nhau om cả lên.

 

     Thành gấp mấy tờ báo lại, ngửng lên, ngẫm nghĩ một chút, rồi thở dài:

 

    – Nó hỏng ngay từ trong gia đình…cha, mẹ con cái còn không đoàn kết, hợp nhất được với nhau…nói gì đến hội đoàn, đến cộng đồng? Cái cơ cấu căn bản của loài người nói chung, của người mình nói riêng bị chính cái lý tưởng “tự do” của nó phá vỡ đến không thể hàn gắn…Cách đây ít thập niên, cha mẹ trong gia đình Mỹ, còn nhiều quyền sửa phạt, dậy dỗ con cái…nhưng đến nay thì hết rồi. Một ông luật sư Mỹ trả lời một cuộc phỏng vấn trên một đài phát thanh Việt Nam, đã thổ lộ là thời còn bé, ông cũng bị cha mẹ ông đét dít luôn ấy chứ, đến ngày nay thì khác rồiù…Cái tiếng “abuse” nó đã nhân danh quyền tự do của con người mà tàn phá những tương quan giữa các thành phần trong gia đình…và từ đó, nó lan rộng ra tới xã hội, tới thế giới. Cái lẽ phải, lẽ trái lẫn lộn khó phân biệt vì nó được giải thích theo quyền lợi chứ không do cái luật thiên nhiên lúc ban đầu.

 

    Tuấn ngớ người ra:

 

    – Vậy thì bọn chúng con làm sao mà sống?

 

     Thành lắc đầu:

 

    – Tùy từng mỗi gia đình thôi…  

 

    Hoa từ lầu đi xuống, thấy bố vẫn còn ở nhà, cô đến bên khẽ hỏi:

 

    – Chiều nay ba không đi chơi đâu à?

 

     Thành giật mình, ngước nhìn con, lắc đầu:

 

    – Không.

 

    Thấy con gái ăn mặc chỉnh tề, ông mỉm cười, hỏi:

 

    – Con ra phố đấy à?

 

   – Vâng…Michael rủ con đi mua ít đồ on sale ở Macy’. Ba có cần mua gì không ạ?

 

     Thành thấy con có bạn cũng vui vui, ông lắc đầu:

 

    – Không cần gì cả.

 

    Thấy có mặt Tuấn, Hoa khẽ nói:

 

    – Tuấn à, có cái cô Thu nào gọi đó…

 

    Thành nhìn sang Tuấn làm nó hơi lúng túng, cười gượng:

 

    – Cô thủ quỹ mới của hội chúng em đấy mà…

 

    Hoa mỉm cười, rồi nói:

 

    – Thì phải gọi lại người ta…Ba con đi…

 

     Thành gật đầu, dặn với:

 

    – Lái xe cẩn thận.

 

    – Vâng, ba đừng lo.

 

    Quay lại, Tuấn đã bỏ lên gác, Thành nhìn ra ngoài, khẽ thở dài.

 

    Hoa khép cửa dưới ánh mắt nhìn theo của Thành. Cô cũng hiểu sự quan tâm của cha đối với mình. Tự nhiên trong lòng cô nhúm lên một lời tự hứa là từ nay, mình sẽ không bao giờ để bị lầm lỡ một lần nữa.

 

    Michael sẽ hết làm việc vào khoảng hai giờ rưỡi, Hoa ghé qua đó để cùng đi với anh. Hai người đã khá thông cảm với nhau, chỉ còn ngại một điều là gia đình Michael…có một cái gì đó khác với gia đình của Hoa. Họ nghĩ mình là thành phần danh giá trong xã hội chăng, giầu có chăng. Chuyện đó đâu có liên quan gì tới hạnh phúc của con cái? Riêng chuyện “lầm lỡ” của cô, Hoa nghĩ rằng sẽ có lúc phải thố lộ với Michael,

 

nếu chuyện của hai người tới một giai đoạn nào đó. Trong cái xã hội tân tiến nhất thế giới này, chuyện trinh tiết của người thiếu nữ không còn quan trọng nữa. Quá một nửa các nữ sinh tốt nghiệp trung học đã “hưởng thụ” thú vui của “sex” rồi. Có những trường tiểu học, người ta dạy học sinh từ lớp năm trở lên cách xử dụng những cái condom để ngừa thai. Thay vì dùng “vật thật”, có lẽ vì “nó” còn bé quá, người ta đã phát cho mỗi đứa một quả chuối để chúng thực hành bài học. Tuy nhiên, với một cô gái Việt Nam, chuyện đó cũng còn là một sự đáng tiếc.

 

    Khi Hoa tới nơi, Michael cũng vừa làm xong một người khách cuối cùng. Nghe thấy tiếng gõ cửa, Michael vội vã ra đón, với nụ cười thân thương:

 

    – Xinh lỗi Hoa, ngồi chơi đợi tôi một lát nhé.

 

    Hoa cười vui, khi bắt tay Michael:

 

    – Ồ, không sao, Michael đi lo chuyện mình đi.

 

    Hoa ngồi xuống ghế ngoài phòng khách, cầm lấy một tờ báo, đọc vài cái đề mục, chờ Michael.

 

    Michael vào thu dọn đồ nghề, rửa vội tay, mặt mủi, cởi cái áo choàng làm việc, mặc nhanh cái jacket, loại phổ thông. Cũng giống như phần đông trẻ Việt Nam lớn lên tại Mỹ, Michael rất thật thà. Đó là một đức tính tốt mà con em của mình học được ở xứ người. Vì thế, khi vừa ra đến phòng đợi, Hoa buông vội tờ báo, đứng lên, mỉm cười, thân tình hỏi:

 

    – Michael có bận lắm không?

 

    Anh lắc đầu:

 

    – Mình mới mở văn phòng, đâu đã được bao nhiêu người biết đến…lai rai mỗi ngày vài ba khách thôi.

 

    Nhưng, mình làm kỹ cho người ta, nên cũng tốn thì giờ lắm.

 

    Quen Hoa, được nàng khuyến khích, Michael cũng đang cố gắng nói chuyện bằng tiếng Việt. Vì thế, anh cũng dần dần nhớ lại được gần hết những từ ngữ thông thường mà trước đây, lúc sáu bảy tuổi đã thường dùng.

 

    Hoa để xe của cô tại bãi đậu của văn phòng Michael, hai người đi chung xe của anh.

 

    Chiếc Jaguar của Michael rất tốt. Tuy nhiên, ít người dùng nó vì giá mắc và cũng chỉ thích hợp với một số người. Người lớn tuổi, làm ăn có tiền thì chơi Mercedes, còn giới trẻ thích hợp với nó thì mấy cậu có tiền để mua. Vì thế, khi Hoa nói về chiếc jaguar, Michael cười:

 

    – Mình làm gì có tiền…mua cái thứ này…khi ra trường, ông bà già mua làm quà thưởng cho đấy thôi. Nhưng mà Hoa à, lái nó không sướng gì đâu…lúc nào cũng phải quan tâm tới nó vì là một thứ mồi ngon của kẻ cắp thôi.

 

    Hoa quí Michael ở chỗ tính tình anh không có dấu vết cái tính kênh kiệu của cha mẹ. Ăn mặc xuyềnh xoàng, nói năng nhũn nhặn, cử chỉ đoan chính. Vì thế, Hoa thương hại cái lo lắng của anh, an ủi:

 

    – Không sao, Michael ạ. Xe mắc tiền hay rẻ tiền, mình cũng không thể không quan tâm tới nó. Có điều nhiều đứa lái cái xe sang một chút đã vênh vênh cái mặt lên…phát ghét đó thôi.

 

    – Nó chỉ là phương tiện để di chuyển mà, Hoa. Có cô đồng nghiệp, học cùng trường trước đây, có một chiếc Mercedes thể thao, mui trần…để trong bải đậu xe..cũng phải trùm cover…

 

    Michael nghĩ được như thế là hay lắm rồi. Hoa cười:

 

    – Đàn bà người ta thường cẩn thận vậy thôi…Mà lớp của Michael, người Việt mình có được mấy cô?

 

    Michael chắc không hiểu ý tứ trong câu hỏi của cô bạn gái, cười:

 

    – Ba hay bốn cô gì đó…Họ ra hành nghề là bon chen hết chỗ nói. Báo nào, đài nào cũng quảng cáo mình là “nhất thế giới” rồi. Thú thực, cái nghề này..cần phải kiên nhẫn và kinh nghiệm. Đông khách cũng kiếm được nhiều tiền, nhưng…dễ nản lắm…Suốt ngày…phải ngó hàm răn xún, sâu sia, đầy bựa…lại hôi hám nữa! Nghề của Hoa…thế mà đỡ hơn đó.

 

    Hoa yên tâm, đáp:

 

    – Cũng vất vả lắm..Michael ạ. Nó cũng đòi hỏi phải có một chút lý tưởng…một tình thương đối với tha nhân.

 

    Tới khu thương mại Eastridge, Michael đâu xe phía đàng sau có lối vào thẳng khu Macy’s. Ngày cuối tuần, khu thương mại này rất đông khách. Hai người đi thẳng lên lầu hai, nơi bán sales quàn áo. Michael xin Hoa cho anh chọn mua tặng cô một cái robe khá đẹp, mắc tiền vì không phải đồ sales hôm nay. Hoa thì chọn một chiếc áo mùa hè để mừng sinh nhật của Thúy. Cô nói về người bạn gái với Michael:

 

    – Thúy muốn học law hay polytic gì đó. Nó là con người thẳng thắn tới bướng bỉnh, nhưng rất tốt bụng với bạn bè. Để hôm nào giới thiệu với Michael.

 

    Michael gật đầu đồng ý, nói như một người Mỹ:

 

   – Muốn hoạt động chính trị thì phải có tiền. Đâu có thể viễn mơ như mấy người Việt Nam của mình ở đây.

 

    Hoa lắc đầu:

 

    – Lạ lắm Michael ạ. Như ba của tôi, ông không làm chính trị…nhưng lúc nào cũng lo lắng cho cái cộng đồng ở đây, khổ sở vì mấy người còn ở Việt Nam, bực bội, thù ghét cái chế độ hiện tại ở quê nhà…Không như chúng mình, chẳng bao giờ quan tâm tới những vấn đề như vậy.

 

    Hai người đi hết một vòng của khu Macy’s, ghé qua mấy gian hàng giầy dép, bỗng Hoa giật mình vì bắt gặp đôi mắt đăm đăm của thằng Jack đang từ đàng trước cửa tiệm Payless Shoe nhìn về phía cô. Hoa kéo Michael sang khu J.C Penny, bắt anh chọn vài cái áo…kiểu mùa hè để tặng lại Michael…vì mùa xuân cũng đã sắp hết. Từ lúc đó, lòng Hoa không còn thoải mái nữa.

 

    Buổi chiều, sau khi đi ăn phở với Michael, về tới nhà, không kịp thay quần áo, Hoa đã gọi ngay điện thoại cho Thúy:

 

    – Này bồ, chiều nay tôi đang đi shopping với Michael ở Estridge Mall, gặp thằng Jack nó nhìn dữ quá…Không biết có sao không?

 

    Thúy trấn an bạn:

 

    – Mặc nó.

 

    – Nó có dám blackmail không Thúy?

 

    – Cũng chưa biết được. Nhưng mình cần để ý những lần sau đi chơi với Michael.

 

    Hoa thở dài:

 

    – Đi như vậy thì còn thú vị gì!

 

    – Không lẽ…mình bỏ cuộc…Chưa gặp, nhưng nghe Hoa nói thì không dễ tìm được người bạn như vậy đâu.

 

    Hoa cười:

 

    – Để hôm nào tôi giới thiệu hai người.

 

    – Thế thì tốt.

 

    Hoa nghĩ một lúc rồi nói:

 

    – Thôi cứ như ý kiến của Thúy đi. A, cuối tháng birthday của tui rồi, you tới tôi là gặp Michael liền à.

 

    Những lần đi chơi với Michael sau đó, Hoa cứ nơm nớp lo chạm trán với thằng lỏi Jack. Những hạng sở khanh như nó, chuyện gì chẳng dám làm, nhất là nếu nó biết rõ về Michael. Chưa chắc nó đã ghen, nhưng, có thể làm tiền. Nhiều khi, nghĩ lại chuyện xưa, Hoa không hiểu sao ngày trước mình có thể làm girl friend của nó đến độ mang bầu, rồi phá thai!?

 

    Buổi tối hôm birthday của Hoa rất vui. Các bạn hữu được cô mời, tuy không nhiều, nhưng đều là chỗ thân tình. Hoành và Mimi, Michael, Thúy, Jennifer, một co-worker ở ngân hàng Hoa đang làm việc, thêm Bắc, và cô bé Thu bạn của Tuấn.

 

    Bắc thấy Mimi có anh bồ là bác sĩ, hắn rất ngạc nhiên. Tháng trước, nghe Tư Chơi khoe như thế, hắn không tin. Hôm nay gặp, quả thực như vậy. Tư Chơi có vẻ là một tay du đãng, nhưng khi hắn biết Mimi muốn trở lại cuộc sống đàng hoàng, cai “drug”, hắn cũng thương đứa con gái…đã một thời hắn có cảm tình, bao che. Vì thế, khi thấy con nhỏ có boyfriend danh giá, nó không ghen, mà mừng cho con bạn. Có lần Mimi mò tới tiệm billard, Tư Chơi đã khuyên nó về, đừng la cà những nơi như thế nữa: “Qua không muốn em ‘chơi bời’

 

như trước nữa…cai được thuốc rồi là phúc bảy mươi đời nhà em…học hành đàng hoàng không thằng bác sĩ nó bỏ thì uổng.”  Đã có lần Mimi phàn nàn về anh boyfriend của mẹ, Tư Chơi nổi sùng, định tìm Lâm cảnh cáo, Mimi phải can mãi, hắn mới thôi. Nó vẫn còn cái tính anh hùng rơm của các tay du đãng nổi tiếng của Saigon ngày xưa. Tư Chơi không thiết ở đây lắm…mà chỉ mong được về Việt Nam với mẹï.”Xa quê hương, nhớ mẹ hiền” là câu sáo ngữ của giới du đãng ngày trước được hắn xâm lên tay.

 

    Trong buổi party birthday của Hoa, cha mẹï của cô hết sức thỏa mãn. Hai người thấy con mình lấy lại được niềm tin và sự vui vẻ mà cô đã mất từ sau cuộc tan vỡ của mối tình đầu. Mấy cậu con trai rất cảm phục  Thành khi nghe ông nói về cuộc đời binh nghiệp của mình.

 

    Bắc lên tiếng, giọng rất nghiêm trang:

 

    – Bố con nói, mình bị Mỹ nó phản bội…

 

    Michael và Hoành không có cái nhậy cảm về Việt Nam bằng Bắc, nên chỉ ngồi yên. Thành thở dài, cười buồn:

 

    – Nói thế cũng quá đáng, cháu ạ. Mình thua cũng do lỗi của mình nữa. Trước đây, thời chiến tranh Pháp-Việt, người quốc gia mình mang tiếng theo Tây, thời Cộng Hòa, mình lại mang tiếng theo Mỹ…vì cả hai nước này đã mang quân sang, chủ động cuộc chiến, nên người quốc gia mình bị mất chính nghĩa…

 

    Bắc nói cái ý nó học từ cha nó:

 

    – Muốn thắng thằng Cộng sản bây giờ…mình cần phải có một Mộ Dung Phục…Việt Nam.

 

    Thành bắt cười khi nghe thằng nhỏ có ý kiến. Hoành và Michael ngồi thộn ra, không biết cái nhân vật đó là ai. Vì thế,  Thành cười, giải thích:

 

    – Mộ Dung Phục là một nhân vật, một character trong chuyện của một nhà văn nổi tiếng người Trung Hoa…anh này có tấm lòng phục quốc rất cao…đến độ không từ một việc gì, miễn là đạt tới thành công,..Tinh thần yêu nước thì rất đáng hoan nghênh, nhưng hành động sai trái mình không chấp nhận được, dù với mục đích gì…  

 

     Bắc cãi:

 

    – Thưa bác, nhưng với thằng Cộng sản mình không thể nói chuyên đàng hoàng được.

 

     Thành biết Bắc bị Tài nhồi sọ…nên cũng không trách nó, anh gật đầu:

 

    – Đúng thế, nhưng mai này, các cháu lớn lên, biết suy nghĩ chính chắn…sẽ biết mình sẽ phải đối phó thế nào với chúng. Các bác già rồi…không còn làm được chuyện gì quan trọng nữa.

 

     Thành nói xong, khẽ thở dài khiến Michael nhớ tới lời của Hoa đã nói với anh về người cha của cô, anh hơi lắc đầu…thông cảm.

 

   Thu ngồi nghe chuyện hai người, ngập ngừng nói:

 

    – Thưa bác, chị Thanh nhà con đang học sư phạm ở trường State đây, có ông giảng sư người Việt mình cứ dụ dỗ…các sinh viên về nước phục vụ quê hương. Có lần ông ta còn định tổ chức hội thảo về vị trí ngày nay của lá cờ vàng ba sọc đỏ của mình nữa. Ông bảo, nước ta bây giờ chỉ có một lá cờ chính thức được quốc tế công nhận là cờ đỏ sao vàng của chế độ hiện tại. Ba con giận quá, cấm chị con giao thiệp với những ông như vậy.

 

    Thành gật đầu:

 

    – Ba cháu cấm là phải…nếu các sinh viên đều biết cảnh giác, bất hợp tác với các đề nghị, hay các hoạt động thân Cộng sản của ông ta, ông ta sẽ bị cô lập thì cũng chẳng làm nên trò trống gì.

 

    Cuối cùng, cái bánh sinh nhật được Hoa cắt ra, chia cho mọi người ăn. Ai cũng khen bánh Thúy khéo làm, trình bấy rất đẹp, sốp và vừa đường, ăn không mau ngán như bánh mua ngoài chợ Mỹ. Hoa lần lượt đưa chân mọi người ra về. Khi quay vào, trong nhà chỉ còn mình Thúy. Tuấn và hai đứa bạn Bắc, và Thu đang định rủ nhau đi đâu thì có người đưa hoa tới. Tuấn nhận, đưa vào cho chị.

 

    Hoa chưa biết của ai, mặt hớn hở bóc cái bao thư nhỏ, lấy cái thiệp mừng ra đọc. Thúy còn đang giữ nụ cười trên miệng thì thấy Hoa cau mày, răng cắn môi dưới coi vẻ hốt hoàng. Thúy đang định ghé mắt nhìn thì Hoa chìa ra cho cô xem. Đó là thiệp chúc Happy Birthday của thằng Jack…nhưng với một cái hẹn ngày hôm sau tại một cái motel…ở vùng nam thành phố.

 

    – Đồ khốn nạn…không thể được.

 

    Hoa bực dọc, thốt ra câu chửi. Thúy ái ngại nhìn Hoa lắc đầu. Tuấn, rồi Bắc, Thu cũng được biết chuyện vì Hoa tức giận, không kiềm chế nổi, phải phân vua với mọi người.

 

    Bắc có vẻ sành sỏi:

 

    – Chị ơi, nó blackmail chị đó, cẩn thận.

 

   Mọi người yên lặng, nhưng ai cũng cho lời nói của Bắc là đúng. Cũng may cha mẹ Hoa đã đi chợ, nên không phải thấy cái cảnh bối rối của mọi người.

 

    Tuấn bàn:

 

    – Chị nên mua một cái súng điện stun-gun để tự vệ đi…nếu nó giở trò gì, chị dí cho nó một cái là yên ngay.

 

    Stun-gun là một cái máy điện tử cầm tay, to bằng cái máy cạo râu của đàn ông. Nếu bị tấn công, dí cái đầu súng vào kẻ kia nó sẽ bị điện giật tới bất tỉnh.  

 

    Thúy gật đầu:

 

    – Tuấn nói phải đấy.

 

    Mọi người bàn tán một lúc nữa, rồi Thúy đứng lên để về nhà với lời an ủi Hoa:

 

   – Cứ bình tĩnh…tìm cách đối phó với nó…có gì ngày mai mình gặp you sẽ bàn lại.

 

    Bọn Tuấn cũng chở nhau đi mất. Còn lại một mình trong căn phòng khách, Hoa lo lắng nghĩ tới lúc phải đối đầu với thằng bồ cũ. Thôi, cứ nghe lời Thúy, để xem nó dở trò gì…rồi mình sẽ tính. Nhưng cuộc gặp này, không thể không đi…nhưng với cái stun-gun tự vệ.

 

    Chưa tới mười giờ sáng, Thúy đã chở Hoa tới điểm hẹn. Trở lại nơi mà trước đây mình đã trải qua những ngày tháng ngụp lặn trong đam mê, tội lỗi khiến Hoa tự ngượng với chính mình. Cô không thể tượng tượng được là mình đã trải qua những ngày ngu dại đến thế Những lúc bị nhục dục quyến rũ, cô xem nhẹ hậu quả, tưởng như một cái thú tiêu khiển đầy hấp dẫn…và không tốn kém, chứ có ngờ đâu nó lại di hại tới đời của mình một cách sâu xa, không lường được như ngày nay.

 

    Phòng đợi vắng vẻ. Mụ Mỹ già quản đốc motel chợt ngửng lên, thấy Hoa, dường như nhận ra quen biết, nở nụ cười vồn vã khiến cô ngượng ngùng với Thúy. Hình như Thúy đọc được ý nghĩ của Hoa, cô ngừng lại ngoài cửa, khẽ nói:

 

    – You vào trước, gặp hắn xem sao đã, mình đứng

 

ngoài này trông chừng, đừng lo.

 

    Hoa gật đầu, tay ôm cái ví trong có cái stun-gun trước ngực, tiến vào, đảo mắt nhìn quanh. Mụ Mỹ già như hiều được cái nhìn như tìm kiếm đó, không nói, đưa tay chỉ cái cầu thang lên gác. Lòng Hoa bối rối vì biết cử chỉ đó có nghỉa là thằng Jack dã tới rồi và hiện ở trên lầu. Nếu như ngày nào, Hoa đã vui vẻ gật đầu cảm ơn, dúi cho mụ mươi đồng, rồi vội vã lên lầu…Nhưng bây giờ, cô lại lắc đầu, tới ngồi ở chiếc ghế dài kê góc phòng khiến mụ kia chưng hửng.

 

    Thời gian trôi thật chậm…Lòng Hoa rất hồi hộp. Chốc chốc cô lại xem đồng hồ, rồi liếc nhanh về phía cầu thang. Và giờ hẹn rồi cũng tới. Thằng Mỹ từ trên chạy hộc tốc xuống. Hắn ngưng lại ở chân cầu thang khi nhìn tháy Hoa đã có mặt. Hắn nhìn cô, cái nhìn thăm dò như con mèo rình con chuột…khiến Hoa sợ hãi. Nàng im lặng, nhìn từng cử chỉ của Jack, tay phải bí mật luồn vào ví, giữ sẵng cái stun-gun đề phòng thằng con trai tấn công bất ngờ.

 

    Jack tiến lại gần hơn, nhếch mép cuời ngạo mạn, âm thanh tuy khẽ, nhưng như rít lên qua kẽ răng. Hắn tiến tới gần Hoa hơn, mắt hơi cau lại, nhìn cô nói:

 

     – Tao biết thế nào mày cũng tới…Tốt lắm…bây giờ chúng mình lại vui vẻ như xưa…Tao cũng nhớ mày lắm.

 

     Hắn tiến lại gần Hoa, đưa tay ra như để nàng vịn vào để đứng lên theo hắn. Hoa giật mình, vụt đứng lên thủ thế, miệng gằn tiếng:

 

    – Không bao giờ nữa…Mày là một thằng đểu…đã hại cả đời tao rồi…mày đừng hòng dụ dỗ tao…

 

    Jack quắc mắt nhìn Hoa, chỉ tay về phía cô, giận dữ:

 

    – O.K. rồi coi mày…có phải theo tao lên lầu bây giờ không. Chuyện mày gian díu với tao bao ngày tháng, cái tội mày phá thai, giết chết đứa con của tao, bộ mày tưởng tao dễ dàng để yên cho mày nhởn nhơ với thằng mọi chữa răng sâu ấy à. Nếu biết điều…thỉnh thoảng về đây phục vụ tao một buổi…thì tao thương tình làm ngơ cho mày…mõi tiền thằng bác sĩ đó…nếu không…

 

   Hoa tím mặt vừa vì tức giận, vừa vì lo lắng, cô hét lên như để khỏa lấy nỗi sợ hãi:

 

    – Câm mồm…mày đừng dọa tao, tao không sợ đâu…

 

   Thằng Jack như không nghe thấy lời Hoa, xấn lại định kéo cô lên lầu…Hoa lúng túng lùi ra đầu ghế bên kia để tránh, tay phải chuẩn bị lôi chiếc stun-gun phòng thân. Giữa lúc đó, Thúy từ ngoài chạy mau vào, thấy mụ Mỹ già đứng nhìn hai đứa cãi nhau ra vẻ thích thú, cô cau mày lườm mu một cái, rồi hướng về phía thằng Mỹ, miệng la lên:

 

    – Ngừng lại…Jack, mày bước tới, tao gọi cảnh sát…Mày muốn hành hung, bắt cóc người ta sao?

 

   Thằng Mỹ giật mình, trố mắt nhìn Thúy, tay buông xuôi:

 

    – Ê, không việc gì tới mày…cút đi.

 

    Thúy vào gần hơn. Hoa thận trọng lùi ra, lại bên Thúy, nói:

 

    – Mày đừng hòng bắt chẹt tao….tao không sợ đâu.

 

     Biết là không thể làm gì được Hoa lúc này, Jack cười nham hiểm:

 

    – Được rồi mày coi…

 

    Hắn nói xong…lại cười lớn, bỏ nhanh lên lầu. Thúy nắm tay Hoa, hai cô thận trọng lui ra khỏi motel.

 

    Hoa thẫn thờ đi theo bạn, mắt  đỏ hoe. Thúy an ủi:

 

    – Đừng lo…nó nói thế…chứ dễ gì dám làm. Tới đâu mình tính tới đó…yên tâm đi.

 

    Tuy nói thế, nhưng bụng hai cô đều băn khoăn về thằng Mỹ mất dậy.

 

    Suốt đêm hôm đó, Hoa không sao ngủ được. Trong lòng cô cứ băn khoăn câu hỏi “Đã tới lúc nói thật chuyện mình và thằng Jack với Michael chưa???…Nếu không, khi Michael biết hoặc đụng đầu với thằng Jack, nghe những lời thô bỉ của nó tố mình, lúc đó mình càng khó giãi bầy hơn để anh ta không trách mình lừa dối anh….Hơn nữa, chuyện còn dây dưa khiến mình lúc nào cũng lo sợ, đời sống sẽ bất an…”  Trằn trọc cho tới sáng, Hoa đã hạ quyết tâm tìm dịp thuận tiện đẽ nói chuyện này với Michael càng sóm càng tốt. Sau đó tùy ý anh ta có còn tiếp tục cuộc tình giữa hai người nữa hay không. Hoa cũng đã nghĩ đến việc giãi bầy “tâm sự” này vì biết rằng Michael và cô đều lớn lên và được giáo dục trong cái xã hội quá tự đo này, mà chuyện “sex” giữa trai gái thường không coi là quan trọng, kể cả với con gái, như  ở Viêt Nam. Tuy nhiên, nói một chuyện chẳng tốt đẹp gì của mình với người bạn trai mà mình đã chớm yêu, chuyện cũng không phải là dễ, nhất là một người biết tự trọng như Hoa. Cô tự hỏi, không biết lúc đó…mình có giữ được tự nhiên…như khi nói về vụ phá thai với Hoành trước đây không. Nhưng đã tới nước này…không muốn nói…cũng phải nói thôi. Khi chọn xong giải pháp, Hoa cảm thấy yên lòng.

 

   

 

 

          

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

CHƯƠNG MƯỜI BA

 

 

 

    Năm tới, Thúy sẽ vào trường Luật của Đại học Santa Clara của dòng Tên thuộc Giáo hội Công Giáo. Đây là một trường nổi tiếng của địa phương, thung lũng điện tử Silicon Valley tiểu bang Cali, vùng đứng số một thế giới về kỹ nghệ kỹ thuật cao.

 

    Mỗi khi nghĩ tới những chuyện rắc rối về tình cảm của Hoa, Thúy rất nản khi phải giao tiếp với một người bạn trai, hay hơn nữa một người chồng tương lai. Năm nay Thúy đã hai mươi bốn, tới khi tốt nghiệp JD, rồi thi BAR để ra hành nghề Luật sư, lúc đó, ít nhẫt cô cũng đã hai mươi tám tuổi. Hiện tại, Thúy không thân thiết với một thanh niên nào, nhất là con trai Việt Nam. Bọn thanh niên Mỹ, nhìn gương Hoa, cũng như với kinh nghiệm riêng,  Thúy thấy bọn này luôn luôn đòi hỏi sự liên hệ tình dục, mà họ coi như những thú vui bình thường, hơn là một tình bạn thực sự chuẩn bị để có thể tiến tới hôn nhân. Một đám cưới hầu như rất ít sảy ra với các người trẻ còn đang đi học hoặc chưa có một sự nghiệp, nhất là về phương diện tài chánh. Hơn thế nữa, một thanh niên hay thiếu nữ qua tuổi mười tám mà mà còn “trinh nguyên” là một kẻ “bệnh hoạn”, bị bạn bè chế diễu!. Quan niệm sống thử với nhau…mà họ thường gọi là girl hoặc boy friend là một thứ gia đình tạm bợ trong xã hội Mỹ. Tình trạng này cũng xẩy ra những hệ quả pháp lý không khác mấy với những người có hôn thú. Nếu có con mà giữa đường đứt gánh, người mẹ nuôi một hay nhiều đứa con sẽ tạo nên một thực thể được xã hội và luật pháp công nhận với cái tên là single parent! Lối sống có tính cách văn hóa và xã hội Mỹ này đã được một số người Việt tị nạn theo, không những bởi các thanh niên, mà cả người lớn, nhất là những ai có người phối ngẫn còn kẹt ở Việt Nam. Đám người lớn sống lối sống này đã từng gây nên bao cảnh éo le một khi người ở Việt Nam được sang Mỹ bằng nhiều cách.

 

    Riêng Thúy, hầu như cô không dịp nào để làm quen với thanh niên Việt. Những khi tình cờ tiếp xúc với họ, Thúy cảm thấy có những ngăn cách nào đó, nhất là những người trai từ Việt Nam sang sau này. Người nào chăm chỉ học hành thì cô nghĩ là anh chàng không biết làm gì hơn là loay hoay với mấy cuốn sách. Nối chuyện một vài câu chỉ loanh quanh mấy vấn đề trong trường. Thấy con gái thì lắm lét, rụt rè, nói năng thì ấp úng…mắt ít khi nhìn thắng người đối thoại. Bọn không thiết đi học, chơi bời lang thang hoặc có việc làm thì cũng chỉ là những công việc tạm bợ, mánh mung trong lối làm ăn chịu ảnh hưởng của cuộc sống dưới xã hội Việt Nam hiện tại. Riêng các cậu lớn lên đang học

 

 

hoặc tốt nghiệp từ những trường Mỹ họ tự nhiên đến độ không biết được họ có ý định tích cực đi tới hôn nhân hay cũng chỉ hời hợt để lợi dụng như đám thanh niên địa phương. Thúy mang những ý nghĩ phức tạp ấy vào đời khiến cô không tha thiết với chuyện trai gái bồ bịch.

 

    Sự dửng dưng về hôn nhân đó nhiều lúc làm cha mẹ Thúy “sốt ruột” khi nghĩ đến “trái bom” đã lắp sẵn ngồi nổ chứa trong nhà. Trong nếp sống đó, nhiều khi biến Thúy thành một người cứng cỏi, bộc trực đôi khi đến sống sượng, khác hẳn với mẫu người thiếu nữ Việt Nam với những tính tình mềm mỏng, yểu điệu là nét duyên dáng của người phụ nữ. Cô thường làm cho cha mẹ ngẩn ngơ đến lo lắng khi vô tình phát biểu quan niệm về hôn nhân, về gia đình. Tỷ như cô rất quan tâm về sự nghiệp, sằng phẳng về tài chánh và tự do giữa hai vợ chồng và nhất là ý niệm về tương quan giữa hai người…còn yêu nhau thì sống chung, hết tình thì dứt khoát xa nhau để  bảo vệ cái quyền tự do của mỗi người…mà không quan tâm gì tới tương lai, hạnh phúc về vật chất cũng như tinh thần của con cái. Đây cũng là hệ quả của chủ nghĩa cá nhân được cổ võ trong xã hội Tây phương, cũng không khác một hệ quả khác là luật cho phép phá thai nhân danh quyền tự do chọn lựa của phụ nữ. Nhưng yếu tố quan trọng khiến Thúy vẫn chưa có quan hệ tình cảm hay “ít ra” là tình dục với ai là vì “phải sống” trong một gia đình còn chút ảnh hưởng luân lý Á Đông.

 

   Nghe Hoa cho biết quyết định nói với Michael về những liên hệ giữa cô và thằng Jack, Thúy hổ trợ, liền. Cô cũng không ngạc nhiên khi nghe Hoa nói là bạn trai của cô nghĩ chuyện đó chẳng ảnh hưởng gì tới tình cảm giữa hai người…nó không khác gì trường hợp Michael cũng từng có liên hệ tình dục với một vài cô bạn học vào những ngày mùa đông cuối tuần trong ký túc xá sinh viên! Thế cũng huề cả làng thôi.

 

    Michelle là cô bạn Mỹ học chung với Thúy mấy lớp History. Cô gái da trắng có đôi mắt trong xanh như thủy tinh và lúc nào cũng ướt khiến  ánh nhìn của cô rất long lanh, gợi cảm. Michelle là con một, gia đình khá giả và hình như cũng không có bạn trai. Có lần Michelle tâm sự với Thúy một cách sống sượng là nàng rất ghê khi phải đụng tới lớp lông ngực hay bụng của đàn ông, kể cả của cha nàng. Thúy nghĩ thầm…có thể cô này nên tìm một thằng bồ người Á châu…vì đám thanh niên này chín mươi chín phần trăm là không có lông rậm rập trên cơ thể như  đàn ông Tây phương.

 

    Hôm Thúy và Michelle dự lễ tốt nghiệp cử nhân tại trường, trong buổi liên hoan tình cờ hai cô ngồi gần nhau, Thúy mới biết Michelle khiêu vũ rất đẹp. Có lúc cô rủ cả Thúy ra sàn với một bài slow rất tình. Trong lúc hai người ôm nhau, Michelle khẽ nói bên tai Thúy:

 

    – Thúy, mày rất đẹp…

 

    Với một chút rượu mềm môi, Thúy cảm thấy mọi thứ chung quanh…đáng yêu hơn và vô cùng hãnh diện vì  lời khen của Michelle.

 

    Hôm nay, xe của Thúy bị overheat, đang nằm ở tiệm sửa xe, nên cô cảm ơn Michelle tình nguyện đưa cô về sau khi buổi liên hoan vãn.

 

   Michelle lái xe hơi loang quạng khiến Thúy hơi lo ngại gặp cảnh sát. Vì thế, theo lời đề nghị của Michelle, hai người về qua nhà Michelle trước, vì nó gần trường hơn, để hai người kiếm chút nước gì mát uống giã rượu. Thúy nhớ có lần khách của ba cô tới dự cơm tối tại nhà, các ông đã giã rượu bằng thuốc aspirine. Vì thế, khi hai người vào tới phòng khách sang trọng của nhà Michelle, Thúy đề nghị mỗi người uống hai viên aspirine cho tỉnh rượu trước khi về nhà Thúy.

 

   Nhà rất vắng vẻ. Michelle cho biết cha mẹ nàng đang chơi bài trong một câu lạc bộ trên downtown, khuya mới về, hai đứa tha hồ tự do…

 

    Michelle vào phòng tắm tìm thuốc mãi cũng không thấy. Thúy ngồi ngoài salon chờ cả mươi phút, chất rượu đã ngấm tuy Thúy không choáng váng lắm, nhưng hai mắt như díu lại bắt buồn ngủ. Trong lúc chập chờn nửa tỉnh nửa mê, Thúy thấy ai vuốt ve má mình, rồi tới cổ, tới gáy…sau màng tai…quanh lỗ tai. Một cảm giác đê mê lạ lùng chợt dấy lên trong lòng cô thiếu nữ khiến Thúy không muốn mở mắt ra, lặng yên hưởng những cảm giác mà từ trước tới nay cô chưa từng gặp, khiến Thúy càng chìm sâu vào giấc ngủ. Môi ai vừa đặt lên môi cô. Hai bàn tay ai nhẹ xoa quanh chiếc cổ tròn mịn lông tơ, rồi đi dần xuống bộ ngực thanh tân…Vài chiếc cúc trước ngực được mở ra, hơi thở ấm áp phà vào ngực Thúy, hai đầu nhũ hoa của cô được một vật mềm mại mơn trớn đến đê mê. Một cảm giác tuyệt diệu, chưa từng có khiến Thúy thấy như có luồng điện chạy rần rần trong người, khiến toàn thân cô oằn oại trong khoái lạc. Nhưng, tới khi có bàn tay ai lần xuống phía dưới, mở những cái nút váy, kéo nhẹ chiếc quần lót xuống thì Thúy giật mình, tỉnh hẳn cơn bão lòng. Như một phản ứng tự nhiên trong những lúc nguy biến, Thúy ngồi bật dậy, người đụng mạnh vào ai khiến kẻ đó té lăn xuống sàn nhà. Một thoáng rất nhanh, Thúy hốt hoảng khi nghĩ tới một thằng Jack thứ hai đang xâm phạm tới thân thể cô. Thúy thét lên, mở choàng mắt ra. Vật đầu tiên mà Thúy nhìn thấy là một thân thể trắng nõn trắng nà, trần truồng, nằm phơi trên thảm đỏ, khiến cô kinh hãi hơn cả gặp ma: Michelle. Thúy cảm thấy bị xúc phạm một cách ghê tởm từ cái thân xác đó. Thà đó là một thanh niên…thì tuy xấu hổ, nhưng nàng không lợm giọng. Đàng này…nó cũng là một giống “cái” như cô. Thúy ụa khan trước cái cười bẽn lẽn của Michelle, một con lesbian. Thúy không nói gì, chạy nhanh tới cái điện thoại, tay run run bấm số gọi về nhà nhờ người tới đón.

 

    Michelle vụt đến bên, cố ôm lấy chân Thúy khiến cô hốt hoảng, không nể nang, hất nó té lăn một bên, rồi chạy tới mở vội cửa phóng ra ngoài.

 

    Từ trong nhà, có tiếng khóc rưng rức của Michelle. Thúy phải đứng nép vào tường hoa nhà Michelle tới mười lăm phút, cậu em mới lải xe đến nơi. Thúy cảm thấy xấu hổ, không dám thổ lộ câu chuyện vừa sẩy ra cho mình với em trai.

 

     Hai ba ngày sau đó, Thúy vẫn bị ám ảnh bởi buổi tối ở nhà con Michelle. Càng nghĩ tới, cô càng cảm thấy..quái gở. Trước đây, Thúy vẫn giữ  lập trường trung dung giữa người bình thường và đám đồng tính luyến ái. Nhiều khi, cô còn thấy họ bị cư xử bất công, tỷ như chuyện  phán quyết của tòa án về vụ hội Hướng đạo Hoa Kỳ được từ chối khi bọn này xin gia nhập hội, với lý do đây là một hội tư, có toàn quyền về điều lệ của họ miễn sao không nghịch với trật tự công cộng. Nhưng trải qua kinh nghiệm vừa rồi, Thúy không khỏi nghi ngờ cả lời kết luận của một số linh mục Công Giáo cho rằng…trên bình diện tình yêu, họ không vấp phạm gì…miễn sao họ không được gian díu về nhục dục với nhau! Thực là hoang tưởng…khi nghĩ rằng bọn này…chỉ yêu nhau “suông”…Chính sự thỏa mãn dục vọng mới là mục đích cuối cùng của những đôi “gay” hay “lesbian”. Thành Sodome xưa bị Thiên Chúa tiêu diệt cũng vì bọn người bất bình thường này.

 

    Tiệm sửa xe báo xe Thúy đã xong. Mấy hôm rồi, không có nó, mọi chuyện đều “vất vả”. Cũng chính vì không có xe mà xẩy ra vụ ở nhà Michelle.

 

    Rất may, chiếc xe bị overheat chỉ vì cái ống dẫn nước bể. Nhưng nhân tiện, tiệm súc két nước luôn cho cô, và tiền công trả chưa tới một trăm. Lần này, Thúy gặp chủ shop, một người trung niên với gương mặt thư sinh, nhưng cái nhìn sâu thẳm, và miệng luôn sẵn nụ cười. Quả là con người khéo ngoại giao:

 

    – Cô yên tâm, tôi bảo đảm hai năm nữa, xe cô không còn bị overheat.

 

    Thúy cười:

 

    – Lấy gì “guarented” cho lời hứa của ông chứ. Lúc đó ông chủ tiệm lại nói đó không phải là lời của ông ta…thì cũng huề thôi.

 

   Ông ta cười:

 

    – Thì cái ông chủ cô vừa nói chính là người vừa hứa với cô đó…Cô còn muốn một ông nào khác nữa chứ? Xin lỗi cô Thúy…tôi tên Đương…

 

   Cả hai đều cười vui vẻ. Người đàn ông tay mở cốp xe, miệng giải thích:

 

    – Cái xe Honda loại này có cái “transmission” dở lắm. Tôi thấy…nó đã bắt đầu dở chứng rồi…Nếu có dịp, cô bán quách nói đi…mua cái Toyota mà xài.

 

    Thúy lắc đầu:

 

    – Tôi có biết gì đâu mà mua với bán…Tôi cũng thấy khi sang số nó hơi bị giựt…

 

    Đương chỉ vào trong máy xe, nói:

 

    – Máy nó cũng ướt rồi, cô thấy không? Nếu cô bằng lòng, tôi sẽ sửa sơ qua, lau chùi sạch sẽ rồi nhờ anh bạn tôi đổi cho cô cái xe khác…cũng được.

 

    Thúy nghe cũng có lý, nhất là ông này đề nghị giúp cô, nên gật đầu:

 

    – Nếu ông giúp cho thì xin cảm ơn trước. Nhưng cũng thú thực là tôi không có tiền để…bù đâu nhé. Nhưng có vấn đề là…tôi cần xe…vừa đi học, vừa đi làm. Mấy hôm rồi…

 

    Đương lắc đầu:

 

    – Tại hôm rồi cô không gặp tôi thôi. Bây giờ, cô quyết định đi…Để xe ở đây ít bữa, rồi tôi sẽ đưa sang anh bạn tôi đổi dùm cô…Còn vấn đề xe đi học đi làm, cô có thể dùng cái xe Ford nhỏ ở tiệm tôi. Khi nào có xe mới, cô trả lại cũng được.

 

    Thúy thấy đề nghị quá tốt, nên thẳng thắn nói:

 

    – Nếu được ông giúp như vậy thì quá tốt rồi. Ông cho tôi trả cái tiền thuê xe của ông đi.

 

     Đương gạt đi:

 

    – Thuê với mướn gì…Cái xe đó để ở đây cho mấy người thợ chạy đi mua “part” thôi. Nhưng cô yên tâm, chúng tôi cũng còn một cái truck nữa, không có phiền hà gì đâu.

 

    Cuối cùng, Thúy chấp nhận đề nghị của người chủ tiệm, lái chiếc xe Ford về đi đỡ ít ngày.

 

   Buổi chiều, thấy cô con gái một cái xe khác về, Hùng hỏi:

 

    – Ơ kìa, xe con chưa sửa xong à. Xe nào vậy?

 

    Thúy nhẩn nha kể chuyện cho bố nghe. Hùng nhíu mày, gật đầu:

 

    – Ba nhớ ra rồi. Nghe mấy người trong hội luật gia nói…Đương vừa mới được bổ nhiệm thẩm phán thì sảy ra vụ “mất nước”, khi đó Đương là thẩm phán trẻ nhất nước…

 

    “Thế ra nay mai mình sẽ…cùng ngành nghề với ông ta, cũng tốt thôi.” Thúy mỉm cười khi nghĩ vậy. Vì thế mà cô thấy từ vóc dáng cho tới lời nói lẫn cách cư xử của ông ta cũng có khác…Do đó, Thúy yên tâm về đề nghị của ông ta không phải là lời nói suông.

 

    Bây giờ là đầu hè, cái test LSAT của cô dư điểm để được nhận vào trường Santa Clara. Cô yên tâm hưởng một mùa hè trước mặt. Thúy đang “plan” một cuộc nghỉ hè ở Hawaii…một tuần trước khi bước vào niên học mới. Cô đã được bố mẹ bằng lòng cùng đi.

 

    Ba ngày sau, một buổi chiều, vừa ăn cơm xong thì Đương tới. Hùng và Thúy tiếp ông ta ngoài phòng khách.

 

    Đương vừa bắt tay Hùng, vừa nói:

 

   – Hân hạnh được tới thăm bác…

 

    Hùng cũng vui vẻ nói:

 

   – Nghe cháu nó nhắc đến ông, tôi mới nhớ ra thời ở Việt Nam ông là một thẩm phán…

 

    Đương cười, lắc đầu:

 

    – Mới tuyên thệ thôi…chưa kịp nhận nhiệm sở thì “tháo chạy” rồi…

 

    Hùng hỏi:

 

   – Sang đây sao ông không học luật lại?

 

   – Cũng có thử…nhưng thấy làm luật sư ở đây…cần phải rất giỏi Ăng Lê…nên lại thôi…Làm cái nghề máy móc này, đầu óc nó thanh thản…về tới nhà là cứ “phè” thôi…chẳng cần nghĩ ngợi lo lắng gì…

 

    Đượng quay nhìn sang Thúy, nói:

 

    – Cô Thúy à, có cái Camry còn khá tốt, mới chừng năm mươi ngàn “mai” thôi…Cô có muôn đi xem không?

 

   Thúy tính nhẩn trong bụng, biết là nếu đổi, chắc mình phải bù thêm tiền…nên ngập ngừng trả lời:

 

    – Ông thấy sao? Sợ phải bù thêm tiền nữa.

 

    – Ồ, để từ từ ta tính cái chuyện đó…miễn là cô bằng lòng với cái đã…

 

    Hùng nhìn con, gật đầu:

 

    – Thì con cứ đi xem…có cần bù tiền thì mình tính…

 

    Thúy lắc đầu:

 

    – Ba à…con lớn rồi…để con lo việc của con…Cái gì Ba me cũng muốn bỏ tiền ra…con không thích.

 

    Đương gật đầu:

 

    – Thế cũng tốt…bác cứ để Thúy quyết định đi.

 

    Rồi quay sang Thúy, Đương tiếp:

 

    – Cứ tới đó xem, nếu không lấy chiếc đó thì mình lựa chiếc khác…lo gì.

 

    Hùng cũng khuyến khích:

 

    – Ông Đương nói phải đấy, con phải đi xem mới được.

 

    Thúy đứng lên:

 

   – Vâng, thì mình đi.

 

    Đương đề nghị:

 

   – Xin phép bác để tôi chở cô tới đó, đi hai xe làm gì…

 

    Thúy bằng lòng đi xe của Đương tới chỗ đổi xe.

 

    Trên đường đi, Đương thân mật hỏi:

 

   – “Mê-dơ” của Thúy là môn gì vậy?

 

   – Năm tới tôi vào trường Luật Santa Clara.

 

   Đương reo lên:

 

    – Giỏi nhỉ…Đó là một trường của nhà giầu…cô lái cái xe Camry này là phải rồi…

 

   Thúy lắc đầu:

 

   – Tôi không quan tâm tới chuyện đó. Chỉ cần một cái xe tốt thôi…vì có thể tôi sẽ phải làm việc trong thư viện vào buổi tối để có đủ tiền đóng “tuition” thôi.

 

    Đương giọng xa vắng:

 

   – Trước đây, tôi cũng tưởng mình chọn đúng nghề…Thời đó, nước mình có nhiều bất công xã hội…Thẩm phán là người có thể làm được những chuyện đưa tới sự công bằng cho những người gặp oan khiên…nhưng người định không bằng Trời định!

 

    Thúy tò mò:

 

    – Ông nói tới bất công…là bất công như thế nào?

 

    Đương gật đầu:

 

   – Một phần ba bị can bị đưa ra tòa…là những người đáng thương. Cô có biết không, một người mẹ, nuôi một đống con, bị bắt, đưa ra tòa vì tội biên số đề…và bị tù như chơi…

 

    Thúy chưa hiểu, khẽ hỏi:

 

    – Biên số đề là gì ông?

 

    – Ở Việt nam, hàng tuần đều có sổ số tức lottery ở đây. Một người cầm đầu, cho mấy người đi bán những số dự đoán sẽ quay ra ngày hôm đó…với một giá tiền nào đó. Chiều, nếu số mua trúng với những con được quay ra…thì được bù tiền…gấp đôi, gấp ba…tùy theo số đuôi mình mua. Việc làm ăn đó, người bình dân gọi là mua bán số đề. Mấy người không có công ăn việc làm nhận đi bán số đề này, một việc bị luật pháp cấm, nếu cảnh sát bắt được, sẽ bị đưa ra tòa  lãnh án.

 

    Thúy hiểu ra:

 

    – Cũng giống như ở đây đánh cá football…

 

    – Đúng, cũng tương tự như vậy. Nhưng ở Việt Nam…thường là những người nghèo chơi để mong ông bà cho ăn lộc thôi…Người đứng “đầu nậu” thì ít khi bắt được, chỉ mấy chị nhà nghèo nhận đi bán số là bị tù. Sòng bài lớn thì chủ sòng ăn chia với bọn cảnh sát địa phương nên đều được báo trước mổi khi chính quyền hành quân càn quét. Mấy ông bà già chơi tổ tôm, chắn đó tiêu khiển…thì…lại bị đi tù…Mãi về sau này…các cụ chơi tổ tôm…là lối chơi bài từ xưa còn sót lại thì được tha…

 

    Xe đi vào một khu đầy xe mới cũ, cờ quạt xanh, đỏ bay phấp phới. Nguời chủ tiếp hai người rất thân tình. Chiếc Camry Đương nói còn rất đẹp, mới hơn đời xe của Thúy…và lại được chủ giữ cẩn thận, nước sơn trắng còn “origine”, bóng loáng. Với tất cả sự dễ dãi, Thúy đổi chiếc xe, chỉ cần bù thêm một, được trả góp trong mười tháng, không tiền lời vì chủ tiệm nhận cho vay món nợ đó.

 

    Từ ngày ấy, Đương thường ghé thăm gia đình Hùng và nhất là Thúy. Không lâu, chàng được Thúy tín nhiệm, coi như một người cố vấn của cô. Đương rất thích thú khi được Thúy hỏi ý kiến. Đương chưa lập gia đình nên sự đi lại giữa hai người rất thoải mái.      

 

 

    

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

CHƯƠNG MƯỜI LAM

 

 

 

    Không biết nó đã theo dõi Micheal và Hoa từ lúc nào, khi hai người vừa từ trong xe bước ra, thằng Jack đã đứng chận ngay đuôi xe.

 

    Hoa giật mình, hốt hoảng lùi lại mấy bước, khẽ nói:

 

    – Micheal, thằng Bob!

 

    Micheal nhìn quanh, mới mười giờ sáng, Eastridge Mall vừa mở cửa, nên bãi đậu xe còn vắng tanh có kêu cứu cũng chẳng ai nghe. Vì thế, Micheal đưa tay ngăn ngang người Hoa, nói nhanh:

 

    – Hoa vào trong tìm người “guard”, lẹ lên.

 

    Hoa nhìn Micheal, rồi nhìn Jack, chần chừ chưa muốn để một mình Micheal ở đây với tên Mỹ trắng. Nhưng Micheal đã giục tới lần thứ hai, Hoa mới líu ríu đi gật lùi mấy bước, rồi chạy mau vào trong mall. Bob có ý định đuổi theo, nhưng Micheal đã đứng trước nó giang tay ngặn lại.

 

    Bob cao hơn Micheal một cái đầu, cũng mập mạp hơn anh. Vả lại, từ bé đến giờ, anh chưa từng đánh nhau với ai, nên lúc này, Micheal hỏi dò:

 

    – Tao với mày chưa từng quen biết…vậy mày muốn gì?

 

    Thằng Bob, mắt gườm gườm nhìn Micheal, nói nhát gừng:

 

   – Mày là thằng…cướp…bạn gái…của tao?

 

    Micheal nhíu mày, lắc đầu:

 

   – Hoa không bao giờ là bạn gái của mày…

 

   – Mày là thằng ngu…nó đã có bầu với tao…và đã lén tao phá cái thai đó…

 

    Dù đã được Hoa cho biết trước, nhưng lúc này, nghe thằng Bob nói tới…Micheal cũng thấy nhói trong tim. Cơn giận bốc lên khiến Micheal liều lĩnh, không sợ một cuộc đánh nhau…dù thằng Mỹ tô con hôn anh. Micheal nắm chặt hai tay, sửa soạn chiến đấu:

 

    – Mày là thằng khốn nạn, lừa bịp con gái…Tao phải cho mày một bài học.

 

    Thấy Micheal hùng hổ tiến đến, Bob hơi lùi lại, rồi đưa tay phải về phía sau. Một thoáng, nó vung tay, có ánh thép nhoáng lên. Thấy địch có dao, Micheal hơi khựng lại…lo lắng. Đàng kia, thằng Bob cười gằn, tiến tới. Hắn đưa dao, quét một đường trước mặt, Micheal ngửa người tránh khỏi. Tên Mỹ hồi dao, lướt đường thứ hai ngang bụng địch thủ khiến Micheal phải lùi lại sau. Nhưng lưng Micheal vừa đụng đuôi xe của anh làm anh lúng túng, đưa hai tay ra phía trước như  sửa soạn nắm lấy tay thằng Mỹ nếu nó quét đường dao thứ ba. 

 

     Trước tình thế hiểm nghèo…mà Micheal khó tránh bị tổn thương, ít nhất ở hai bàn tay, thì bỗng nhiên có tiếng xe hắn máy rú lên. Trong lúc căng thẳng tột cùng của cả hai bên..tiếng máy xe nổ ròn ngay bên khiến đường dao thứ ba của Bob hơi khựng lại, cả hai đưa nhanh mắt về phí có xe đi lại. Nhưng chớp mắt, một bóng người nhào tới, đẩy Jack té xuống đầt, chiếc xe máy kêu rú lên, còn tiếp tục lao về phía trước, đổ kềnh, hai bánh còn quay tít.

 

    Micheal ngỡ ngàng nhìn người thanh niên vừa cứu anh, đang vật lộn với Bob. Con dao của thằng Mỹ văng ra xa…và không đầy một phút, tay Jack đã bị thanh niên kia khóa lại, dựng nó dậy, đẩy tới trước mặt Micheal.

 

    Thanh niên là một người Á Đông, thấp hơn Bob, nhưng to con không kém. Micheal dùng Anh ngữ hỏi:

 

    – Anh không sao chứ. Rất cảm ơn cứu mạng.

 

    Thanh niên hơi mỉm cười, nói bằng tiếng Việt:

 

    – Chắc anh người Việt…phải không ạ?

 

    Micheal mừng rỡ:

 

    – Phải phải, thực may…tôi tên Micheal…

 

    – Tôi tên Tư Chơi…

 

    Nó nói với Bob bằng thứ tiếng Anh không chỉnh :

 

    – Tao cho mày đi…lần sau…tao không tha đâu…

 

      Chơi đẩy thằng Mỹ ra xa khiến nó hơi chúi về phía trước, rồi liếc nhanh về phía hai người trước khi bỏ đi. Tư Chơi chạy nhanh đến chiếc xe gắn máy hai bánh còn quay tí,  tắt máy rồi dựng lại bên  lề đường.

 

    Vừa lúc đó, Hoa từ trong lật đật đi ra cùng với người gác gian của trung tâm thương mại.

 

   Đến gần hai người, ông ta quay lại hỏi Hoa:

 

    – Người nào là bạn cô?

 

   Hoa ngỡ ngàng nhìn Tư Chơi, nhưng Micheal đã trả lời thế cô:

 

    – Chào ông…Tôi là bạn của cô ấy. Thằng tấn công tôi đã bị chú này đánh đuổi đi rồi.

 

    Trong lúc đó, Tư Chơi nhặt con dao của Bob để lại hiện trường. Nó cầm phần lưỡi, đưa chuôi dao về phía người gác gian, nói:

 

    – Dao của nó đây…

 

    Ông ta cầm lấy, gấp lưỡi lại, hỏi Micheal:

 

    – Vậy ông không sao chứ…

 

    – Cảm ơn ông đã ra tiếp cứu…

 

    Người gác gian gật đầu, rồi thư thả trở vào trong.

 

    Hoa nhìn Micheal rồi nhìn Tư  Chơi:

 

    – Rất cảm ơn…chú đã giúp chúng tôi…

 

    Micheal cười, tới bắt tay Tư Chơi:

 

    – Rất cảm ơn chú…

 

    Anh trao cho nó tấm danh thiếp, rồi hỏi:

 

    – Nhà chú Tư ở đâu…chúng tôi mong có dịp tới thăm.

 

    Tư chơi cười, giọng lì nhí:

 

    – Thôi, cảm ơn bác sĩ…tôi sống lang bang lắm…

 

    Chỉ nghe cái tên của nó, Micheal không ngạc nhiên vì lời nó nói về nơi ỡ, anh gật đầu:

 

    – Vậy tôi mời chú lúc nào…tới phòng mạch tôi chơi…

 

      Chơi khẽ cười:

 

    – Tôi…chưa bị…sâu răng…

 

    Cả Hoa và Micheal đều cười:

 

   – Bộ khi đau răng mới tới chơi với nhau được à? Cứ tới…tôi không bẻ những cái răng tốt của chú đâu…

 

    Cả ba đều vui vẻ chia tay.

 

    Một tuần sau đó.

 

    Bắc dẫn Tư Chơi lần theo cái hành lang hơi tối, trải thảm mầu xanh nhạt, khá rộng tìm số phòng mạch của Micheal.

 

    – Đây rồi, một trăm ba mươi tám…Micheal Ng, D.D.S.

 

    Bắc vặn tay khóa, nhè nhẹ mở cửa. Một mầu ánh đèn nê-ông trắng xanh chiếu sáng căn phòng đợi rộng rãi với hai hàng chế nệm nâu dọc hai bờ tường. Hai đứa rụt rè ngồi xuống ghế, mắt nhìn chung quanh, vắng vẻ.

 

    Chiếc cửa sổ nhìn vào bàn tiếp viên cũng trống trơn, không có ai.

 

    Tư Chơi sẽ hỏi:

 

    – Không có ai? Họ về rồi à?

 

    Bắc lắc đầu:

 

    – Mày ngu quá…cửa chưa khóa là còn người ở đây. Chị ấy hẹn năm giờ…bây giờ chưa tới…còn thiếu năm phút nữa.

 

    – Ờ thì đợi năm phút nữa.

 

    Tư Chơi chưa từng tới những nơi “trang trọng” như thế này bao giờ. Nó lẩn thẩn nhìn lên những bức hình răng, miệng treo trên tường trong lúc chờ đợi. 

 

    Hoa biết được Tư  Chơi là bạn của Bắc nhờ một hôm cô tình cờ nhắc lại chuyện được nó đột nhiên tới tiếp cứu với Tuấn, trong khi Bắc đến nhà chơi. Hoa có thắc mắc hỏi Bắc:

 

    – Tên nó có vẻ du đãng quá?

 

    Bắc cười:

 

  – Thì nó là du đãng thứ thiệt mà chị.

 

     Bắc kể sơ hoàn cảnh gia đình và đời sống hiện tại của Tư Chơi cho Hoa nghe. Dù thế, Hoa vẫn nói:

 

    – Bắc à, chị nhờ em mời Tư Chơi lại phòng mạch anh Micheal chơi một lần đi.

 

    Bắc nhận lời.

 

    Vì thế, hôm nay đúng hẹn, hai đứa dẫn nhau tìm tới phòng chữa răng của Micheal.

 

    Hai đứa đang băn khoăn chờ đợi thì có tiếng mở cửa, Hoa từ trong đi ra, vui vẻ nói:

 

    – Hai chú tới lâu chưa.

 

    Cả hai đứng lên, Bắc đáp:

 

    – Vừa tới ạ. Thấy vắng vẻ quá tưởng…

 

    – Tưởng bọn này quên à? Không. Bây giờ là giờ nghỉ rồi, mình có thì giờ nói chuyện lâu hơn…Anh Micheal đang rửa tay…ra ngay bây giờ.

 

    Vừa lúc, Micheal mở cửa bước ra:

 

   – Cám ơn chú Bắc nhé…nếu không có chú, chẳng biết bao giờ tôi mới được gặp lại chú Tư Chơi. Hai chú ngồi xuống mình nói chuyện.

 

    Micheal và Hoa cũng kéo ghế ngồi đối diện với hai đứa. Từ lúc vào đến giờ, Tư Chơi không nói gì chỉ gật đầu…lí nhí chào hai người. Nhìn dáng dấp lúng túng, rụt rè của Tư Chơi bây giờ, Micheal hơi ngạc nhiên khi nghĩ tới vẻ hiên ngang, khí phách của nó lúc ra tay đàn áp thằng Jack. Sự bộc lộ này mới chính là con người thật của nó, một đứa con trai mới lớn, hiền lành đến ngây ngô.

 

    – Hôm chú ra tay với thằng Mỹ con…trông không khác mấy tay võ nghệ cao cường trong movie. Tôi với chị Hoa cứ cảm phục chú mãi.   

 

     Chơi thấy người khen mình, hơi ngượng, lắc đầu:

 

    – Chuyện đụng độ…là chuyện thường của bọn em…Không thế, sao sống nổi với tụi nó, bác sĩ.

 

    – Ồ, anh em với nhau…đừng gọi bác sĩ bác siếc gì nhé. Này chú Tư…đã biết đây, lúc nào rảnh tới tôi chơi, nghe.

 

    Nó nhìn lên cười nửa miệng:

 

    – Bác sĩ bận…làm sao có giờ để tiếp bọn em…

 

    – Ồ vừa nói đừng gọi bác sĩ…chú lại quên…Lúc nào làm việc thì làm, lúc nào muốn nghỉ là nghỉ. Nói thế chứ ở đây năm giờ đóng cửa rồi…đừng ngại.

 

    Tư Chơi không nói lại, chỉ hơi nhún vai.

 

    Hoa như nhớ ra điều gì, cô bỏ vào phòng, một lát ra với một chiếc hộp gói giấy hoa trên tay. Micheal nhìn cô, mỉm cười gật gật đầu như tán thành. Hoa đưa chiếc hộp quà cho Tư Chơi, nói:

 

    – Tư à, anh Micheal có chút quà…tặng chú làm kỷ niệm.

 

    Tư Chơi ngỡ ngàng, băn khoăn chưa biết có nên nhận hay không thì Micheal nói vào:

 

    – Chú Tư à, một chút quà làm kỷ niệm chứ không phải để đền ơn đâu…Ơn đó lớn lắm, đền sao nổi phải không…

 

    Bắc cũng ra vẻ hãnh diện, nói vào:

 

    – Anh chị ấy coi bọn mình như em ấy mà…mày nhận đi không anh ấy buồn.

 

    Cuối cùng, Tư Chơi nhận với vài câu cảm ơn…

 

    Bắc vui vẻ:

 

    – Mày mở quà ra…tao xem với.

 

    Hoa cũng gật đầu đồng tình. Tư Chơi cười, từ từ gỡ mấy miếng băng keo…Bên trong là một chiếc jacket

 

đen, đàng sau thêu kim tuyến một chiếc đầu  hổ đang nhe răng ra oai. Tư Chơi mặc thử, vừa vặn. Nó xoay người nhìn trước nhìn sau ra vẻ vui thích khiến Micheal và Hoa đều hài lòng.

 

    Nhìn dáng điệu có vẻ…con nít của Tư Chơi lúc đó, bỗng nhiên Micheal muốn làm một cái gì tốt hơn cho nó…như giúp nó trở lại nhà trường chẳng hạn, học hành mấy năm, kiếm một cái nghề chuyên môn để sống, dứt bỏ chốn bụi đời, là chuyện nên lắm. Với lợi tức hiện tại của phòng răng, việc ấy không là một gánh nặng cho anh. Tuy nhiên, Micheal biết chưa đến lúc nói ra…vì chưa đủ thân tình, Tư Chơi có thể vì tự ái từ chối. 

 

    Chuyện Micheal và Tư Chơi mới chỉ đến đó. Sau khi Bắc và nó ra về, Micheal có nói với Hoa về ý định của mình, cô cũng đồng ý và cảm phục lòng tốt của anh.    

 

 

   

 

 

 

 

   

 

 

 

    

 

 

   

 

 

   

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

CHƯƠNG MƯỜI SAU

 

 

 

    Chỉ nội trong một trăm giờ, liên quân Tây Phương, mà chủ động là Hoa Kỳ với một lực lượng rất hùng hặu, đã đuổi quân xăm lăng Irag ra khỏi bờ cõi nước Kuwaik, một quốc gia trong Vịnh Ba Tư. Sở dĩ Tây Phương quyết liệt như thế vì đó là nguồn cung cắp dầu hỏa cho hầu hết các nước tiền tiến kỹ nghệ.

 

    Với một hỏa lực và một chiến thuật chớp nhoáng, Mỹ đã chứng tỏ mình là một nước có sức mạnh hàng đầu trên thế giới sau thời kỳ chiến tranh lạnh chấm dứt với sự tan rã của khối Cộng sản Âu Châu. Bài học đắt giá trong cuộc chiến tranh Việt Nam với sách lược giằng dai, tiêu hao của Cộng Sản khiến quân Mỹ bị sa lầy, dù sức mạnh về quân sự hơn hẳn đối phương. Vì thế, với chiến thuật đánh mau và mạnh tại vịnh Ba Tư mà người Mỹ đặt cho một cái tên “Bão Sa Mạc” hay “Desert Storm” đã đạt được kết quả to lớn.

 

    Sự chiến thắng vẻ vang này đưa tên tuổi của Tổng Thống Hoa Kỳ George Bush lên cao chót vót, cùng với các cộng sự viên hàng đầu như tướng Tham Mưu truởng Powell, tuớng Tổng tư lệnh chiến trường WWWW. Dân chúng Mỹ lúc đó rất hãnh diện về cuộc chiến thắng cũng như không một cách chính thức, họ coi những người tham dự trận đánh như một anh hùng của dân tộc, nhất là ngài tổng thống.

 

    Nhưng tiếc rằng sau trận đại thắng, nước Mỹ được coi như vô địch về sức mạnh quân sự, nên quốc hội Hoa Kỳ nhận thấy không những chi phí quốc phòng không cần tăng, mà có thể giảm bớt để đỡ gánh nặng thuế khoá cho dân chúng. Nhưng hậu qủa này không làm cho khuynh hướng gia tăng thuế khóa hàng năm chấm đứt, mà ngược lại, Cũng vì các dự án về võ khí vị hủy bỏ, đồng thời một số trung tâm quân sự bị giải tán, khiến khối lượng người thất nghiệm gia tăng một cách đáng kể. Từ đó, nền kinh tế của Hoa Kỳ lâm vào tình trạng suy thoái, đưa tới sự bất mãn của dân chúng. Chính vì lý do “tiền” mà chỉ hơn một năm sau, uy tín của tổng thống Bush bỗng chốc xuống dốc một cách tệ hại. Thuế má vẫn gia tăng khiến câu nói đầy hấp dẫn khi tranh cử kỳ đầu thắng lợi “Read my leaps” của ông, nay trở thành một câu nói láo. Cuối cùng ông Bush bị thất cử bởi một “thằng cha căng chú kiết”  trước đó chưa hề ai biết tới, thống đốc một tiểu bang hạng bét Akansas, một anh bị nhiều phụ nữ tố cáo lem nhem về tình dục, một anh sinh viên trốn lính, một tên nghiện hút và phản

 

 

chiến thời chiến tranh Việt Nam. Sự thắng cử của Bill Cliton cho ta hai hệ luận. Một là kinh tế trên hết. Chính bị thất bại trong phạm vi kinh tế…lạm phát cao, thất nghiệp nhiều, cán cân chi phó chênh lệch đưa tới tình trạng thiếu hụt trầm trọng với những món nợ của chính phủ lên tới nhiều ngàn tỉ đô-la mà ông Buch phảo “ra đi”. Chiêu bài “đổi mới” của Bill Cliton đã hấp dẫn quần chúng. Sau đó, sự thắng cử của một thanh niên nhiều tai tiếng, hạnh kiểm không lấy gì làm tốt chứng tỏ lương tâm của người Mỹ đã có xu hướng băng hoại, phản ảnh một xã hội thiếu đạo đức và tôn thờ vật chất, tiền bạc. Việt nam có câu ngạn ngữ “Bạc như dân” quả thực rất đúng cho trường hợp của ông George Bush ngày nay.

 

    Trong bối cảnh đó, cộng đồng người Việt tị nạn tại Mỹ cũng bắt chước dân địa phương chia làm hai phe, một ủng hộ George Bush, tức đảng Cộng Hòa, một ủng hộ Bill Clinton, tức đảng Dân Chủ.

 

    Ý niện sơ khởi về hai khuynh hướng này là đảng Cộng Hòa có thành tích “chống Cộng” và do đó, sẽ hổ trợ tích cực cho công cuộc cứu nước của họ. Ngược lại, đảng Dân Chủ có thành tích binh vực dân nghèo…trong đó, thành phần của người tị nạn chiếm một tỷ số đáng kể. Nhưng, người ta lại tin là đảng này có đường lối mềm dẻo đối với Cộng Sản Việt Nam…nên thường gây bất lợi cho công cuộc phục quốc của người Việt lưu vong.

 

    Theo thống kê, người Việt ủng hộ đảng Cộng Hòa rất cao so với người ủng hộ đảng Dân Chủ. Vì thế, sự thất cử của ông Bush đã làm cho người Việt nói chung buồn

 

 

không ít. Phía bên này nhìn mấy anh ủng hộ đảng Dân Chủ bằng con mắt nghi kỵ, coi họ như bọn người thiên tả, hay hơn nữa, những kẻ “phò” Cộng sản. Bằng vào tình trạng phân hóa này, những người thiểu số bỗng nhiên trở thành những người có “hành tung” mờ ám. Họ là những người “lẻn” về Việt Nam đầu tiên cùng với làn sóng các cụ ăn trợ cấp xã hội hoặc lãnh tiền già SSI. Nhờ quy chế xã hội tại Mỹ, các cụ này  ký cóp được chút tiền, lại nhiều thời giờ nhàn rỗi, bỗng nhớ quê cha đất tổ, nhớ con, nhớ cháu…nhớ bà con chòm xóm nên…trở về thăm quê xưa.

 

    Những thiên kiến về chính quyền của đảng Dân Chủ đó…được chứng minh một cách “hùng hồn” khi ít lâu sau ngày được vào “ngự trong tòa Bạch Ốc” là ông Clinton đã bãi bỏ lệnh cấm vận đối với Cộng Sản Việt Nam. Nhưng, nếu nhìn một cách sâu xa, cái dự định đó đã bắt nguồn từ trước lâu rồi của chính tổng thống George Bush. Ngoài ra, sự chuẩn bị bắt tay…với những đặc ân dành cho nhà cầm quyền Việt Nam bắt nguồn từ quyền lợi của Mỹ…nói chung, của đám Đại Tư Bản Mỹ nói riêng. Từ khi nhà cầm quyền Cộng sản Hà Nội có khuynh hướng đổi mới để cứu nguy chế độ Cộng sản, bằng cách mở cửa, đón tiếp những nhà tư bản của một số Quốc gia lân cận như Tân Gia Ba, Đài Loan, Nhật Bản, và xa hơn, vài nước Âu Châu như Pháp, Anh, Đức…tới đầu tư, khiến khối tư bản Hoa Kỳ nóng lòng, sợ chậm chân lại phải uống nước đục…ở cái thị trường mà họ nghĩ là béo bở này. Do đó, họ gây áp lực với chính phủ Mỹ, dù đó là Cộng Hòa hay Dân Chủ. Chính vì đồng hóa quyền lợi của nhóm đại tư bản với quyền

 

 

lợi của Quốc Gia khiến các ông tổng thống Mỹ…trở nên tay sai của bọn này. Sau nhiều năm nghiên cứu, ông tiến sĩ Peter Phùng đã chỉ đích danh nhóm tư bản Mỹ đã khuynh loát, không những chỉ mình nước Mỹ mà cả thế giới để phục vụ quyền lợi của chúng. Ông Peter Phùng gọi bọn này là nhóm DAM, viết tất của những chữ Đại Âm Mưu. Vì thế, việc bỏ cấm vận cho Cộng sản Việt Nam là đường hướng chung của Mỹ mà thôi. Và, ai cũng có thể tiên đoán được rằng, chính sách ngoại giao của Mỹ và Việt Nam sẽ không ngưng ở đó mà sẽ còn tiến xa hơn nữa, như lập quan hệ bình thường, ban bố tối huệ quốc…. Hệ quả làhai bên xoá bỏ hận thù…và biết đâu sẽ chẳng là đồng minh trong tương lai! Nên nhớ rằng, người Mỹ không bao giờ thực sự đưa yếu tố nhân đạo, nhân quyền vào chính sách. Nếu có lúc nào họ ầm ỹ tuyên bố như thế cũng chỉ là duyên cớ để lợi dụng từ đó mà thôi. Biết đâu đã đến lúc “người Mỹ” thấy rằng…dùng “thằng Cộng sản Việt” làm tên giữ cửa ngõ vùng Đông Nam Á đỡ tốn phí và có hiệu quả hơn là một chính phủ dân chủ tự đo…như Việt Nam Cộng Hòa trước chẳng hạn.

 

    Trong hoàn cảnh đó, ai cũng tỏ ra hiểu biết cặn kẽ đường lối, chính sách của “người Mỹ”, nhưng cộng đồng người Việt vẫn chia ra làm hai phe chống đối nhau, dù họ biết rằng phe này hay phe kia đều chẳng có ký lô ảnh hưởng nào đối với chính sách ngoại giao của Hoa Kỳ.

 

    Phe thiểu số “rụt rè” bệnh vực cho quyết định bỏ cấm vận của Clinton. Các anh này trả bài ca ngợi sách lược đó như là cách duy nhất để đưa nước Công Sản này dần

 

 

dần tiến tới một nền dân chủ mà không cần đổ máu. Một khi người dân trong nước có dịp mở mắt ra nhìn cộng đồng thế giới bên ngoài để biết mình bị bóc lột và đang sống một cuộc sống lầm than. Từ đó mới nảy sinh ra bất mãn, đưa tới phản kháng bằng tư tưởng, rồi hành động, khởi sự cho một cuộc cách mạng thực sự, lật đổ chế độ Công sản. Thời gian đầu, nhóm trên còn sợ sệt và bị cô lập với số đông. Nhưng, sau đó, họ bạo dạn dần, theo với đà cởi mở của chính quyền Clinton đối với Công sản Việt Nam.

 

    Ngược lại, những người phản đối với lý luận rằng bỏ cấm vận cho Hà Nội chẳng khác gì tiêm mũi thuốc hồi sinh cho một chế độ đang giẫy chết vì nghèo đói và bất công…và họ coi nhóm kia như là những anh đón gió trở cờ…Điều “quyết tâm” của họ là phải giải thể chế độ Công sản phi nhân đang cai trị bảy mươi triệu đồng bào ruột thịt. Nhưng, giải thể bằng cách nào thì mỗi người “chủ trương” một đàng, và ai cũng cương quyết bảo vệ lý luận của mình. Ai không chấp nhận đường lối tranh đấu “kiểu mình” thì tức khắc bị đội nón cối liền. Câu tục ngữ “Đoàn kết thì sống, chia rẽ thì chết” luôn luôn được nói tới, nhưng không ai…muốn đoàn kết với những kẻ…khác đường lối đấu tranh của mình hay của nhóm mình. Thực khôi hài khi cùng một lúc có tới hai, ba chính phủ tự xưng là Chính Phủ Việt Nam Tự Do Không Cộng sản…mà các vị, từ tổng thống cho tới thủ tướng, tổng bộ trưởng lúc nào cũng ngẩn ngẩn ngơ ngơ như người mộng du.

 

     Phong trào về Việt Nam trước thì lén lén lút lút chỉ sợ người khác nhận diện…Nhưng sau một thời gian…sự

 

 

chống đối ngàn dần…vì chẳng làm cho ai sợ, nên người ta trở nên dầy dạn, và số người về “du lịch”..ngày một đông, không những chỉ những ông bà già trầu, nhóm “đón gió trở cờ” và nhiều người trong nhóm “thầm lặng” được coi như không có thái độ dứt khoát giữa hai khuynh hướng, mà cả những ông từng hô hào đả đảo “du lịch Việt Nam”. Những cửa hàng bán và gửi đồ về Việt Nam, các văn phòng Travel bán vé máy bay mọc lên như nấm. Một vé về Việt Nam bán ra trung bình một ngàn rười đô-la, một cái Reentry Permit cho quí vị chưa có quốc tịch Mỹ giá trên dưới hai trăm, cái visa về Việt Nam cũng cả trăm đồng. Vì thế, một người muốn làm một chuyến “du lịch Việt Nam”, phí tổn chuyên chở không dưới hai ngày đồng…các Travel Agent kiếm mỗi đầu người cả ngàn bạc. (vé máy bay chừng 8 trăm, hai thứ giấy tờ chừng hơn một trăm). Vấn đề xin visa vào Việt Nam chắc chắn phải liên hệ với các tòa đại sứ hoặc lãnh sự của nhà cầm quyền Cộng sản Việt Nam. Đó là khởi điểm cho những cuộc giao thiệp, làm ăn với Việt Cộng sau này.

 

    Ông Tân, một giáo sư có bằng cử nhân Anh Văn, một thời làm hiệu trưởng một trường trung học tư thục đầu tiên của người Bắc di cư tại Saigon, một hôm đến tiệm sách của vợ chồng Hùng khẽ đề nghị:

 

    – Anh Hùng à, sẵn có cửa tiệm rộng rãi, sao không làm luôn việc gửi quà, gửi thuốc về Việt Nam? Nếu anh muốn, tôi sẽ giới thiệu anh với một người bạn bên Pháp đang nhận gửi những gói quà thuốc tây về Saigon…

 

    Hùng ngần ngại, lắc đầu:

 

    – Mình đâu có thể làm…chuyện đó anh!

 

    – Sao lại không thể? Anh không thấy…người ta đang gửi quà ầm ầm về nước đó sao?

 

    – Tôi biết chứ. Nhưng anh à, có những cái người khác làm được, mà mình thì không. Ông Galilé chỉ vì biết trước…trái đất quay quanh mặt trời…trong lúc mọi người tin trái đất là trung tâm điểm của vũ trụ mà bị tù…Ai cũng biết chắc là không chóng thì chầy, những công việc liên hệ tới Việt Nam rồi sẽ tới…nhưng ngay bây giờ không phải là thời điểm tốt để làm những chuyện đó.

 

    Cái lý sự cùn của Hng không thuyết phục nổi ông cựu hiệu trưởng khiến ông Tân thở dài, nói:

 

    – Mình không làm…thì cũng vẫn có người làm thôi. Anh thấy đó, biểu tình chống du lịch Việt Nam mãi…có làm cho ai ngán đâu…người ta ùn ùn về…đấy thôi. Cuối cùng rồi cũng êm luôn.

 

    Hùng lắc đầu:

 

    – Thà là người khác làm…chứ mình không làm…Anh thấy không, bên các trại tỵ nạn bây giờ, họ đang phân loại…tị nạn chính trị…và tị nạn kinh tế đó sao? Vì có những người thơi thới hân hoan du lịch Việt Nam rồi lại trở ra an toàn…khiến cho người ta nghi ngờ sự ra đi của các thuyền nhân sau này…không còn tính chất tị nạn chính trị nữa. Những ai không thuộc thành phần gia đình quân cán chính của chính phủ Việt Nam Cộng Hòa hay đã từng làm cho người Mỹ thời trước đều  được xếp vào loại Tị Nạn Kinh tế và phải hồi hương. Đó là ảnh hưởng bất lợi trầm trọng đầu tiên của việc du lịch Việt nam. 

 

      Ông Tân cũng lắc đầu quầy quậy:

 

    – Từ khi Mỹ bỏ cấm vận cho Hànội thì những công việc liên hệ tới Việt Nam đâu có còn bất hợp pháp nữa. Mình có làm cũng là thực hiện quyền của mình thôi, ai cấm cản được.

 

    – Ông Tân ạ, tôi đâu có nói là làm việc phi pháp. Nhưng, có những việc nằm trong quyền hạn của mình, nhưng vì lương tâm, mình không nên làm. Tôi lấy một thí dụ…như cái tên phóng viên chụp cái hình tướng Loan kê súng bắt vào đầu kết liễu đời một tên Việt Công ác ôn vừa tàn sát cả gia đình một nhân viên dưới quyền ông ta. Dù biết Việt Cộng từng làm nhiều chuyện tàn ác gấp trăm lần tướng Loan, nhưng hắn đã bất công khi chỉ vạch cái không hay của một bên. Mặc dầu đây là đệ tứ quyền, nhưng nếu người có lương tâm sẽ không nại cái quyền này để tìm kiếm danh vọng cho mình bằng cách làm hại kẻ khác. Như ông cũng đã biết đấy, giới truyền thông, báo chí là giới to mồm nhất khi nại đệ tứ quyền để hãm hại kẻ mình ghét, nâng bi kẻ mình ưa, mà thí dụ hiển nhiên là chính vì bọn này gây nên cao trào phản chiến tại khắp nơi, đưa tới việc người Mỹ bỏ rơi Việt Nam Cộng Hòa chúng ta.

 

    Tuyết đứng bên thấy chồng không lo buôn bán, mà “thoóc” một cách say sưa như đang diễn thuyết, thì đến bên, nhắc chừng:

 

    – Vấn đề đó ai đó chả biết mà anh nói nhiều quá vậy…Mấy ông làm báo ở đây…cũng nhân danh “quyền tự do báo chí” mang đời tư người ta ra mà bêu rếu, còn chuyện chính trị thì…nguyên một trang đầu…mấy cái tin lớn đều nói về hoạt động của mấy tên Cộng Sản gộc

 

 

của “chính phủ Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam” sang Mỹ quậy, làm quảng cáo không công cho mấy ban văn công sang Mỹ giao lưu văn hóa một chiều…thì chẳng thấy anh nói gì…chuyện xa xôi…bên Tây, bên Mỹ thì rành lắm…yên phận thủ thường lo buôn bán kiếm cơm là chắc ăn… 

 

    Hùng lừ mắt:

 

    – Gớm…em cũng nói ít quá! Lo khách khứa đi bà.

 

    Ông Tân thấy có chiều hướng…không thuận lợi trong công chuyện rủ Hùng làm ăn chung, nhất làkhi hai vợ chồng Hùng đã bắt đầu…giao tranh…nên gượng cười:

 

    – Thôi anh Hùng nhé…tưởng tụi mình có thể làm một cái gì…kiếm thêm…nhưng nghĩ ra cũng không nên…

 

    Rồi ông nhìn ra ngoài, như bất chợt thấy điều gì, nói lớn:

 

    – Ồ, muộn quá rồi…mải nói chuyện quên cả giờ giấc…Thôi tôi xin phép anh chị tôi về…

 

    Vừa nói, ông vừa chìa tay bắt tay Hùng, gật đầu chào Tuyết, rồi lật đật đi ra.

 

    Tuyết nhìn theo:

 

   – Anh nói làm gì cho ông ấy…buồn…

 

    Hùng lắc đầu:

 

    – Mẹ kiếp…lợi một chút là đã tính cả chuyện nối giáo cho giặc…

 

    Tuyết cười mũi:

 

    – Hừ, đừng có mạnh miệng…khối đứa nó nói…ông bán sách Hoa Xuyên Tuyết của Bùi Tín, Thiên Đường Mù của Dương Thu Hương…, những tên đối lập cuội là gián tiếp cổ võ âm mưu văn hóa vận của Cộng sản kia kìa.

 

    Hùng xùng lên:

 

    – Này, đừng có nói láo nghe. Thằng nào?

 

    – Thì ông Đỉnh Biệt Động Quân đó.

 

    – Ha ha…Hôm đầu tiên phát động biểu tình chống du lịch Việt Nam…hắn đi đầu. Nhưng, bây giờ đã về Việt Nam lần thứ hai rồi…Kẻ như vậy đừng có mở miệng phê bình người khác.

 

    Tuyết cười nửa miệng:

 

    – Vì thế, mình cũng đừng nói người ta. Buôn bán sống qua ngày…nuôi con cho nên người…

 

    – Hừm. Nói như vậy thì nói làm chó gì. Đàn bà chỉ có bàn rùn.

 

    Có người khách hàng đến trả tiền…khiến Tuyết chưa muốn ra lời. Chị tính tiền rồi bỏ vội cuốn sách vào bao ni-lông, trao cho khách. Người này vừa quay đi, chị đã nói:

 

    – Bàn rùn hay bàng căng…cũng chẳng đi đến đâu đâu ông ơi. Ngữ mấy người hết thời rồi…chỉ nói cho sướng miệng…chứ kháng chiến kháng chung nỗi gì. Hãy làm gương cho bọn trẻ…đừng có mà chửi lộn nhau như quân ngoài đường đã là may lắm rồi…

 

    – Làm gương, bà đừng lo. Bà ráng làm gương cho con gái bà đó!

 

    May giờ này, cửa tiệm cũng vắng khách nên hai nên mỗi người nói một câu, chuyện lành thành chuyện dữ mấy hồi. Nhưng khi Hùng nhắc tới Thúy, Tuyết khựng lại, đổi liền sang chuyện khác:

 

    – Này…anh chàng Đương có…

 

    – Đã bảo ít ra người ta cũng là thẩm phán…may mà con Thúy có được một người bạn Việt Nam như anh ấy.

 

    Thúy cũng gật đầu:

 

    – Tính nó cũng “thuần” hơn trước.

 

    – Gớm, bà làm như nó là ngựa chứng không bằng…Mẹ với chả mẹ…rõ chán.

 

    Tuyết không giận mà chỉ gật đầu:

 

    – Tôi biết ông chán từ lâu rồi…Ông thử tìm một “con ông không chán” tôi coi. Nhưng ông không “chán” nó…thì nó cũng chán ông thôi…Mà bên này…nó không bán thuốc “suyt-ta-nông” ta? Chắc phải nhờ anh Bằng mua bên Tây cho…về chích đã rồi hãy tính chuyện…xa hơn.

 

    Có mấy người khách vừa vào tiệm, hai người tạm “hưu chiến”.

 

    Thực ra, những câu chuyện đôi co về chính trị, chính em vẫn thường xẩy ra trong mọi gia đình, mọi nhóm, mọi hội đoàn, mọi cộng đồng tị nạn, và thường kết thúc bằng sự không ai thắng, ai bại, vì những chuyện bàn ra, tán vào chỉ là chuyện tầm phào. Người nào muốn biến chuyện tầm phào đó thành cụ thể như cùng nhau đi biểu tình, hoan hô, đả đảo thì sẽ có người dè bỉu là chống cộng theo kiểu Việt Nam Cộng Hòa…ám chỉ là lạc hậu, là “stupid”.

 

   Trước đây, một anh vốn dĩ là một tên sinh viên phản chiến thời chiến tranh Việt Nam. Khi một số nhà “trí thức” tị nạn tại vùng này, vì cái đau mất nước, vì chuyện muốn phục hưng tổ quốc, có hùn nhau xuất bản một tờ báo đấu tranh. Anh cựu sinh viên phản chiến cũng được giới thiệu đến hùn hạp. Ngay số đầu, anh này đã thuốc mấy ông chống Cộng:

 

    – Các anh chống Cộng theo kiểu ở Việt Nam…là chống Cộng lỗi thời, hạ cấp. Mình phải chống nó bằng đầu óc, bằng lý luận chứ không bằng những bài chửi bới…có tính cách tuyên truyền. Mình phải tỏ mình là trí thức. Bên đối phương có gì hay, mình phải thẳng thắn công nhận là hay, đến khi mình phê bình cái dở của nó, người đọc mới thấy là mình công bằng, do đó lý luận của mình mới thuyết phục được đọc giả.

 

    Mấy vị cựu luật sư, cựu thẩm phán, cựu bác sĩ…nghe thấy có lý quá. Vì thế, để tỏ ra quân tử, ngay số đầu  được anh phản chiến mớm lời, đã có những bài ca tụng những cái hay của Cộng sản…Nhưng, cuối cùng, tờ báo không sống nổi tới số thứ ba…vì hềt tiền, do đó chưa kịp đăng những bài phê bình “cái dở” của Cộng Sản, nhất là Cộng sản Việt Nam. Tệ hơn nữa, anh phản chiến gửi những số báo đó sang Tây, rồi về tới Việt nam. Thực là dại…to đầu mà mắc hỡm thằng con nít!

 

    Thế nhưng gần đây, cũng vẫn những lý luận “ăn người” kiểu của “anh nhóc sinh viên phản chiến”, bọn bồi bút cũng viết những bài hô hào giao lưu văn hóa, nhưng chỉ giao lưu một chiều từ trong ra ngoài bằng những cuộc trình diễn “có tính chất văn hóa” như triển lãm tranh chung giữa các họa sĩ trong và ngoài nước, các đoàn văn công, đoàn múa rối nước sang trình diễn, các buổi diễn thuyết về Việt Nam ngày nay trong các trường đại học. Có những anh nhà báo nhân danh tự do ngôn luận, viết những bài giới thiệu các buổi giao lưu này. Nhiều người phản ứng bất lợi, kết tội các anh là những cò mồi của đối phương, các anh hô lên là bị xâm phạm tới đệ tứ quyền…Ôi, mấy ông nhà báo! Nào có ai

 

phản đối những vụ đó vì nghệ thuật, mà vì cái hậu ý chính trị, qua đó, Hà Nội bầy hàng bộ mặt tự do lừa bịp, chính sách văn nghệ “cởi mở” giả hiệu của chế độ Cộng Sản Việt Nam để biện minh cho các lời kết tội của thế giới bên ngoài, chối cái tội đàn áp đối lập, tước đoạt mọi quyền tự do, nhân quyền của bảy mươi triệu dân, kìm kẹp dân chúng như  người nô lệ thời xa xưa.

 

    Hàng ngày nhìn những kệ sách trên đó, những cuốn do các nhà văn trong nước được phổ biến bán chạy như tôm tươi, nhiều khi Hùng cũng thấy mình không phải là không có lỗi. Nếu những cuốn sách đó mà tác giả được nhận diện là một thứ đối lập cuội thì cương quyết không nhận phổ biến là đúng. Lời lãi là bao nhiêu chứ? Ai cũng nhận thấy rằng mấy người này chỉ tố những cấp lãnh đạo mà họ cho là đi sai đường lối cách mạng, họ không hề phủ nhận thẳng chế độ Cộng Sản. Họ còn nói tới những người Cộng sản chân chính…và kêu gọi những thành phần này tranh đấu cải tổ chế độ…Điều thứ hai là những sách họ viết phê bình nặng lời cấp lãnh đạo hiện nay, họ có bị bắt giữ, bị đưa ra tòa v.v nhưng so với những người quốc gia chân chính tranh đấu trong lòng chế độ như Giáo Sư Đoàn Viết Hoạt, Bác sĩ Đỗ Đan Quế, chỉ vì mấy tờ Newsletter có những bài góp ý… phải mang những bản án nặng nề hơn họ rất nhiều. Không những thế, Dương Thu Hương chẳng hạn, còn được xuất ngoại, được sang Tây lãnh nhận huy chương…thì cũng  lạ đấy chứ? Nhưng thực ra, chuyện về các nhà văn gọi là phản kháng là chuyện dài nhân dân tự vệ…và cũng là lý do khiến cộng đồng tỵ nạn chia rẽ…

 

         Bây giờ nghe Tuyết chích ngay vào mình một mũi…khá nhức nhối khiến Hùng lặng thinh. Tuy nhiên, trong thâm tâm anh…cũng thấy rằng mình nên thay đổi…

 

     Gần năm giờ, thời điểm khách vào ồ ạt trước khi tiệm đóng cửa. Vợ chồng Hùng tíu tít trả lời khách, hướng dẫn tới những kệ sách mà khách muốn tìm, tính tiền, gói hàng nên câu chuyện “quốc gia đại sự” tạm hoãn.

 

    Gần giờ đó cửa, Thúy và Đương tới. Hùng vui vẻ bắt tay Đương, trong khi Thúy đang mở gói đồ lấy ra chiếc “robe” mới mua ra, trải trước mặt Tuyết, nói:

 

    – Con mua cái áo này để mami mặc Christmas đấy nhé.

 

    Gia đình Hùng từ lâu đã không còn cái tục xếp quà chung quanh cây thông Giáng Sinh nữa, vì hai đứa con đều lớn cả. Vì vậy, Thúy mới mua quà biếu mẹ trước để mẹ mặc lễ. Đương không có đạo, nhưng cái tục lệ ngày Giáng Sinh anh cũng biết. Thấy Thúy nghĩ đến cha mẹ vào những dịp lễ tết khiến anh cũng rất hài lòng. Phải công nhận một điều là xã hội Mỹ nói chung, nhà trường Mỹ nói riêng đã dậy cho trẻ nhỏ những cái lễ giáo bề ngoài rất kỹ, nhưng đồng thời cũng nhồi sọ con nít những quyền bình đẳng, tự do quá trớn…đến độ những cha mẹ Việt Nam có cảm tưởng con cái mình đều hỗn hào, luôn luôn tìm cách chống báng mình, hoặc những sự “sằng phẳng” đến độ mất cả tình nghĩa cha mẹ, con cái.

 

    Tuyết có vẻ cảm động vì  thấy cô con gái ăn nói ngọt ngào với mình, nên cười:

 

    – Tao già rồi, áo quần còn cả đống…mua mới làm gì cho uổng tiền…mày giữ mà mặc.

 

    – Ô không được. Con mua cho mẹ mà…con đâu có mặc kiểu…các bà này.

 

    Hùng thấy con nói tiếng Việt kiểu đó, nhìn Đương lắc đầu:

 

    – Anh thấy không, bọn nó nói tiếng Việt hay vậy đó. Nhưng…còn đỡ hơn trước nhiều rồi…

 

    Hùng muốn ám chỉ thời Thúy chưa quen biết Đương. Đương cũng hiểu ý, gẫt đầu:

 

    – Tiếng mình cũng khó lắm cơ…Mấy cô mấy cậu ấy ở bên này, nói được vậy cũng là khá lắm rồi…Mình phải có thời gian, bác ạ.

 

    Tuyết nghe chuyện hai người, cũng nói toạc ý nghĩ của mình:

 

    – Nhà tôi nói đúng đó…từ ngày nó quen anh đến giờ…nó nói khá ra đấy…

 

    Thúy ngúng ngoảy, nói nũng:

 

    – Con mua áo cho mẹ…mà mẹ còn nói xấu con nhé…

 

    Cả ba người lớn đều cười. Đương nói với Thúy:

 

    – Mẹ đâu nói xấu Thúy, mẹ khen Thúy học tiếng Việt tiến bộ mà.

 

    Tuyết thấy không nên để cho con mất vui, nên cầm lấy cái áo, bỏ lại vào bao ni-lông, rồi cười:

 

    – Thôi, được rồi, cái áo này cũng đẹp đấy, mẹ cám ơn. Để đây, tối tao mang về thử…

 

    – Good, để tối con về xem, nếu không vừa, mai con đổi size khác.

 

    Hùng nhìn con:

 

    – Con với anh Đương ăn gì chưa…hay mình đi ăn tối

 

cho vui nhé.

 

    Thúy reo lên:

 

    – O.K, ba bao tối nay nhé?

 

    – Ừ. Mình đi Vũng Tầu nhé.

 

    Tiệm đã đến giờ đóng cửa, Đương không để lỡ cơ hội, nhanh tay giúp Hùng kéo một bên cửa sắt, trong khi mẹ con Tuyết đếm vội tiền trong hai ngăn kéo.

 

   

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

        

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

                       

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

CHƯƠNG MƯỜI  BẢY

 

 

 

    Quán cà-phê là nơi đầy bóng tối, bóng tối của cả nghĩa đen lẫn nghĩa bóng.

 

    Giữa trưa hay nửa khuya, bước vào đây cũng thứ ánh sáng mờ mờ, mấy chiếc đèn cực tím làm nổi bật những tranh ảnh treo trên tường. Mỗi quán khác nhau về rộng hẹp, nhưng thường cũng chia làm hai khu, một khu hút thuốc và một khu không. Trong cùng, thường là mấy bàn chơi game điện tử, tiếng bíp bíp, tiếng xành xạch như âm thanh súng điện tử…xen lẫn trong âm thanh nhè nhẹ của một bản tình ca ngoại quốc hay Việt Nam.

 

    Nơi này, cảnh sát địa phương đã coi như là một trong những nơi họ cho chụp lén hình những thanh niên, thiếu nữ hay lui tới với những hành tung không được rõ ràng để cho vào cuốn sổ đen. Mỗi khi có một vụ phạm pháp, các nhân chứng thường được cảnh sát cho xem cuốn sổ đen này để nhận diện, vì một trong số những người đó có hình trong có thể là thủ phạm. Cộng đồng Việt Nam ở đây cũng đã phản đối việc làm này của cảnh sát. Nhưng nói cho cùng, những thành phần bất hảo: dân ma cô, buôn lậu bạch phiến, tranh gái, đâm thuê chém mướn thường dùng nơi đây làm nơi hò hẹn. Những giờ giấc khách khứa tấp nập đều là những lúc các thanh thiếu niên sinh viên học sinh chân chính đang phải học ở trường hoặc sống với gia đình. Cũng nơi này, những vụ đâm chém, nổ súng thanh toán nhau thường sẩy ra, có khi gây thành án mạng.

 

    Tuấn rất ngạc nhiên khi Bắc hẹn gặp nó tại quán ca-phê Du Dương. Bắc chỉ một gã đang ngồi nhâm nhi ly cà-phê đen, phì phà điếu thuốc.

 

    Lần đầu tiên trông một gã đầu bù, mặc áo jacket thêu rồng sau lưng nổi bật dưới ánh đèn nê-ông tím ngắt, kiểu áo mấy tay cỡi mô-tô thường mặc trong mấy phim “găng tơ”, nếu Bắc không nói trước là người từng cứu chị Hoa và Micheal khỏi những nhát dao của thằng Jack thì Tuấn đã từ chối gặp mặt.

 

    Lúc đó đã tám giờ tối. Các bàn trong quán gần như đầy hết. Tiếng nhạc, tiếng game điện tử, tiếng nói rì rào tạo thành một thứ âm thanh òa ào, hỗ loạn.

 

    Thấy hai người vào, Tư Chơi mới vội đứng lên bắt tay thân mật. Tuấn vừa ngồi xuống ghế đối diện, vừa nói:

 

   – Cảm ơn anh đã giúp bà chị tôi.

 

    Tuấn phải nói thật gần, Tư Chơi mới nghe thấy. Hắn khẽ cười:

 

    – Đâu có gì anh. Bọn này đụng độ như thế là thường.

 

    Giọng nói nhẹ và yếu khiến Tuâán nghĩ ngoài cái áo ra, hắn không có vẻ gì là…dân anh chị.

 

    Bắc kêu cà-phê cho nó và nước cam cho Tuấn. Hắn nói huyên thuyên về cuộc gặp gỡ của Tư Chơi với Micheal. Tuấn thấy như vậy cũng đẹp cả hai bên.

 

    Bỗng cách xa chỗ bọn Tuấn ngồi chừng hai bàn, một thanh niên đứng vụt lên, quay lại bàn sau, nói lớn:

 

    – Mày muốn dê…girl friend của tao hả…Tao lại bắn bỏ cái mặt chó mày bây giờ chứ.

 

    Gã này mặc chiết jacket mầu đỏ sẫm, trên lưng có thêu đầu cọp bằng kim tuyến sáng lấp lánh.

 

    Cô gái, tóc cắt ngắn ngồi bên, vội kéo tay hắn:

 

    – Thôi mà…nó mới đá chân “me” chứ đã làm gì đâu.

 

   Gã thanh niên kia cũng đứng lên:

 

    – Mẹ kiếp…cái con “bitch” đó…tao…thèm…

 

   Một cái tát chớp nhoáng bay sang, kêu cái “bốp” khiến gã kia hết nói tiếp được…loạng choạng ngửa ra sau…Cùng một lúc, hai gã thanh niên khác ngồi đối diện với cô gái đền đứng lên. Thanh niên bị đánh và gã cùng bàn vội vàng đứng bật dậy. Hai bên hằm hè nhau. Có tiếng lách cách của mấy con dao tự động mở ra.

 

    Tư Chơi dời chỗ ngồi, tiến nhanh đến bên bọn thanh niên sắp ẩu đả nhau. Hắn đứng giữa, giơ hai tay ra:

 

   – Thôi mấy bạn…chuyện có gì đâu mà đã định động thủ? Đây là chỗ người ta làm ăn. Nếu không nhịn được, nên ra ngoài tiệm tốt hơn.

 

    Gã đánh người hạ hỏa, kéo tay cô bạn đứng lên, bảo các bạn:

 

   – Đếch thèm ngồi đây nữa…sang bên kia…đi.

 

    Sau câu nói, cả bọn bốn người ồn ào bỏ đi.

 

    Tên bị tát tai hậm hực, tính đuổi theo. Gã bạn không phải là nạn nhân, nên bình tĩnh hơn, đưa tay ấn vai hắn ngồi xuống, rồi gã cũng ngồi theo. Sau đó, hắn nói nhỏ với bạn chuyện gì đó khiến tên kia gật đầu, nhưng tay phải vẫn đấm xuống bàn một cách bực tức. Hắn lấy trong túi áo ra chiếc điện thoại cầm tay, bấm số, nói một lúc, rồi cất lại vào túi. Hai đứa uống vội ly nước trước mặt, rồi cùng đứng lên ra về.

 

    Tư Chơi thấy câu chuyện đã kết thúc, quay trở lại bàn mình. Hắn lấy thuốc, châm lửa rít mấy hơi liền.

 

    Tuấn thấy cũng không nên ở đây lâu, nên nói:

 

    – Anh Tư Chơi lúc nào rảnh tới tôi chơi nhé…bây giờ…

 

    Bắc hiểu ý, gật đầu:

 

    – Tuấn nó bận học final, để lúc khác mình nói chuyện lâu hơn nhé.

 

    Tư Chơi gật đầu:

 

   – Phải đấy, Bắc đưa anh Tuấn về đi. Rảnh thì quay lại…Tao còn một ít nữa…chưa về được.

 

    Tuấn không hiểu chuyện, nhưng Bắc biết Tư Chơi có hẹn…trao “drugs” cho “khách hàng”, lên lắc đầu:

 

    – Tao không trở lại đâu…

 

    Tuấn ra khỏi tiệm cà-phê cảm thấy khoan khoái. Cái không khí ngột ngạt, xô bồ bên trong đó nó không quen, nhất là khói thuốc lá phải hít vào đến ngộp thở.

 

    Ngày hôm sau, báo chí địa phương đăng tin một thanh niêm mặc áo jacket thêu đầu hổ bị bắt chết bởi mấy tay súng vừa shotgun, vừa tiểu liên AK tại một tiệm billard trên phố vào lúc hai giờ sáng. Cảnh sát cũng đã tìm ra manh mối vụ thảm sát bắt đầu từ tiệm cà-phê Du Dương vào buổi tối. Có điều báo chí cho đây là một vụ thanh toán lầm đối tượng…vì họ nói thanh niên bị giết là một người đàng hoàng, sau buổi làm shift đêm, tan sở lúc mười hai giờ khuya, ghé lại tiệm billard chơi thì bị bọn kia nhìn lầm.

 

    Dù lầm hay không, chuyện này cũng làm cho mọi gia đình người Việt trong vùng phải suy nghĩ, phải thảo luận với các con lớn trong nhà về những sinh hoạt bên ngoài gia đình, nhất là nên tránh xa những nơi có thể là chỗ đụng độ giữa các băng đảng hoặc bọn bụi đời.

 

    Ít ngày sau, Tuấn có dịp gặp lại Tư Chơi tại phòng chữa răng của Micheal. Tư Chơi không ngờ hắn có chiếc răng sâu, mấy hôm rồi hành nó quá, nên đến nhờ Micheal chữa dùm. Gặp nhau tại phòng đợi, Tuấn cảm thấy Tư Chơi biết nhiều chuyện, nhưng sợ cảnh sát bắt ra làm chứng rầy rà…lại lây sang chuyện khác thì rất phiền. Cuối cùng, để Tuấn yên tâm, hắn nói:

 

    – Tuấn à…tui không thích cái trò…đấùm đá vô duyên đó đâu. Mình đã làm…gì…thì cũng phải làm cho ra chuyện…chứ đâu dính tới mấy cái lẻ tẻ trò con nít…ghen tương, tự ái vặt đó.

 

    Tuấn nghe Tư Chơi nói…như một nhân vật trong truyện kiếm hiệp của Kim Dung…Với một anh bụi đời thì có chuyện gì “vĩ đại” hơn chuyện tự ái, tranh gái, giật mối làm ăn. Tuy nhiên, Tuấn cũng chẳng để tâm…vì nghĩ mình không có liên hệ gì mật thiết cho lắm với đời sống hay sinh hoạt của hắn về bàn vào. Tuy nhiên Tuấn nhận ra…gã du đãng này vẫn còn phân biệt được điều nên hay không nên làm. Khởi đầu từ đó, nếu

 

có hoàn cảnh tốt, gã cũng có thể trở nên con người lương thiện. Vì có người ruột thịt máu mủ cần giúp đỡ, nên gã cố gắng giữ mình…không để liên lụy vào những vụ phạm pháp. Muốn thoát ly hoàn cảnh hiện tại và trở lại sống một cuộc đời lương thiện, cần phải có người giúp đỡ…hoặc gã trúng số độc đắc!

 

    Tư Chơi tâm sự:

 

    – Anh Tuấn ạ, tôi chỉ mong có dịp kiếm được kha khá một chút để về Việt Nam sống với gia đình. Ở đây…cô đơn, suốt đời làm du đãng…cũng khổ tâm lắm. Tôi đã trót nói dối với mẹ tôi là tôi làm nghề điện tử, lương mỗi tháng ngàn rưởi! 

 

     Sở dĩ Tuấn không thân thiện được với Tư Chơi vì Tuấn nghe nói gã thường bán lậu bạch phiến cho học sinh…việc này…vừa là một việc phi pháp đối với xã hội, vừa trực tiếp đầu độc giới trẻ, hủy hoại tương lai của chúng, trong đó phần đông là thanh thiếu niên nam nữ Việt nam. Công việc này tương đối nhàn hạ,ï lại dễ kiếm tiền. Nhưng trách Tư Chơi như thế cũng tội, vì không làm vậy, gã lấy gì sống. Vả lại gã còn phải thêm tiền gửi về nuôi mẹ già em dại còn ở quê nhà nữa! Vì có người ruột thịt máu mủ cần giúp đỡ, nên gã cố gắng giữ mình để tránh vướng mắc vào vòng lao lý. Nghe Hoa nói Michael muốn giúp đỡ Tư Chơi để nó có thể dứt bỏ được cuộc sống hiện tại để trở lại trường học là chuyện rất may cho gã. Tuy nhiên Micheal và Hoa chưa nói với Tư Chơi vì sự đi lại giữa đôi bên chưa đủ thân tình, khiến gã có thể từ chối việc giúp đỡ đó.

 

    Micheal có vẻ vui khi thấy Tư Chơi đến phòng răng của anh. Sau khi trám cái răng sâu cho gã, Michael còn

 

đưa thêm bàn chải, thuốc đánh răng, dặn hắn kỹ càng về vệ sinh răng miệng. Michael tiễn Tư Chơi ra về với nụ cười cởi mở:

 

    – Tuần sau chú trở lại theo hẹn để chữa tiếp nghe…Hôm nay mới trám tạm thời thôi.

 

    Sau khi nhận cái các ghi buổi hẹn tới từ cô tiếp viên, Tư Chơi lí nhí chào Micheal và Tuấn ra về.

 

    Sau khi khép cửa lại, Michael sẽ bảo Tuấn:

 

  – Trông nó nhút nhát vậy mà khi đánh nhau với thằng Jack, nó nhanh nhẹn, nghề như mấy võ sĩ. Anh hy vọng sẽ giúp trở lại trường học.

 

    Tuấn gật đầu:

 

    – Nếu thế, anh phải tính đi…vì đời sống của nó…rất là bấp bênh, tù tội hay bị thanh toán lúc nào không hay.

 

    Micheal ra hiệu để Tuấn vào phòng khám răng, hai người vừa đi, Michael vừa nói:

 

   – Mấy đứa như thế hay tự ái vặt…chắc phải nhờ em hay chị Hoa giúp anh giải thích lợi hại cho nó.

 

   – Nó vường vấn đề tiền bạc nuôi mấy người ở Việt Nam…

 

   – Chuyện đó, anh cũng tính rồi…yên tâm đi.           

 

    Tuấn thấy Michael là người tốt, rất xứng đôi với chị mình, nên gật gật đầu tán thưởng những việc Michael định làm.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

KIẾM MẠNG-TAO LOAN 2-CHƯƠNG I

 

KIẾM MẠNG tức TAO LOẠN II

CHƯƠNG I

Trời đang có cơn giông…Gió ào ào thổi làm rung động mấy lớp cửa chùa. Cảnh vật đột nhiên tối xầm lại.

Vừa thắp xong hàng nến trên bàn thờ Phật, chú Tịnh vội tránh sang một bên vì thấy thày Chân Giác đang lễ dưới bồ đoàn. Bỗng ngoài sân trước tiền điện có tiếng la thất thanh:

– Thày…Thày…

Chân Giác đại sư hốt hoảng cắm vội mấy nén nhang vào bát, lật đật ra ngoài. Không biết có chuyện  gì chẳng lành đã xẩy ra, chú Tịnh cũng vội vã theo sau ngài. Hai thày trò ra đến hàng hiên thì thấy Công Chúa Mai Lan đang ngất xỉu bên thềm.

Và Công Chúa ngã bệnh từ ngày đó.

Trong suốt thời gian trị bệnh và dưỡng bệnh tại Yên Vân am, Mai Lan được bên Chân Giác đại sư thông báo mọi diễn tiến cuộc khởi nghĩa của Giản Định Đế. Nhưng vì là người lo việc đưa tin và nhận tin bằng chim thư, chú sa di Tịnh được biết rằng chỉ những tin tốt đẹp mới đưa sang Yên Vân am mà thôi. Có những lúc , quả thật tiếng trống chiến thắng của nhà Hậu Trần “vang” tới tận Yên Tử bằng vào sự vô cùng xôn xuyến của giặc Minh chiếm đóng vùng này. Một trận Bồ Cô. nơi Giản Định Đế tự cầm chịch trống, thúc đại quân đánh tan cánh viện binh của Mộc Thạnh, chém đầu Lã Nghị khiến cả Kinh Bắc đều hân hoan vui mừng. Nhưng cũng từ ngày đó, các chùa trên Yên Tử Sơn bị kiểm soát gắt gao hơn. Mai Lan cũng muốn làm một chuyến xuôi Nam, nhưng mọi người đều can ngăn, vì bệnh tình của nàng chưa bình phục hẳn, tóc rụng chưa kịp mọc dài. Hơm nữa, do thua trận, quân giặc trở nên vô cùng hung bạo, mọi trục giao thông đều bị canh phòng cẩn mật.

Những giây phút chiến thắng chưa được bao lâu, Chân Giác đại sư nhận được mật hàm về việc Giản Định Đấ bất ngờ giết hại đại tướng quân Đậng Tất và quân sư Nguyễn Cảnh Chân khiến lực lượng kháng chiến bị chia rẽ nậng nề. Đặng Dung và Nguyễn Cảnh Dị thấy phụ thân mình bị sát hại một cách oan uổng như thề, nên đã mang bản bộ binh mã bỏ vào Chi La, phù Trần Quý Khoách lên ngôi, tức Trùng Quang nhà Hậu Trần. Một thời gian sau, cũng may là được Đặng Dung gửi tin về cho biết đã thống nhất hai lực lượng kháng chiến bằng cách ép Giản Định Đế về làm Thái Thượng Hoàng. Tuy vậy, sự đoàn kết cần phải có trong lúc này củng đã bị mẻ nặng nề.

Những biến cố đó khiến Chân Giác đại sư vô cùng buồn bã. Trước một lực lượng xâm lăng mạnh mẽ của quân Minh, với những tướng tài như Trương Phụ, Mộc Thạnh, Hoàng Phúc mà quân kháng chiến lại chia rẽ. nghi lỵ nhau quả là một điều  bất lợi cho đại cuộc. Những tin tức này, chú Tịnh biết chắc là không sang tới Yên Vân am. Nhất là sau đó, liên tiếp những tin thua trận của Trần Gia tới tấp theo ngày tháng đưa về khiến Chân Giác đại sư buồn rầu đến ngã bệnh, nằm liệt giường.

Ngày sầu thảm nhất của Yên Tử Sơn là hôm nhận được tin Giản Định Thái Thượng Hoàng bị Trương Phụ bắt được tại Mỹ Lương. Chân Giác đại sư đã thổ huyết, ngất đi cả mấy ngày trời. Sau cùng Mai Lan được ngài mời sang, kể rõ mọi chuyện. Công Chúa khóc nức nở, nhưng nàng cũng không trách đại sư trước đây đã giấu nàng nhiều chuyện. Vì thực ra, nàng có biết cũng không thể làm gì thay đổi được cục diện. Một đàng là lỗi của Giản Định Đế giết hại Đặng Tất, một đàng Đặng Dung và Nguyễn Cảnh Dị  vì tình riêng mà bỏ đi. Dung và Dị làm như thế cũng đã nể mặt nàng và Giản Định Đế lắm rồi. Nếu là phường tiểu nhân, hai người thí vua trước để trả thù nhà, sau đó mới kéo quân đi thì ai có thể ngăn cản nổi? Mai Lan chỉ thắc mắc một điều là tại sao Gỉản Định Đế lại có thể làm một việc hồ đồ như vậy…? Muốn đi cứu Thái Thượng Hoàng thì được biết ngài đã bị giặc giải về Kim Lăng mất rồi…Muốn vào nam với lự lượng kháng chiến cũng không kịp vì sau khi Gỉn Định Thượng Hoàng bị bắt, quân Việt đã thiệt hại nặng nề, gần như tan rã nên Đặng Dung đã rút về chiến khu vùng Nghệ An.

Sau lần thất bại này của quân kháng chiến Việt, Trương Phụ đã dùng chính sách vừa dụ dỗ, vừa ra tay sát hại những người vì lòng ái quốc không chịu theo chúng. Làng mạc có kháng chiến quân ần núp đều bị tàn phá. Phụ nữ bị hãm hiếp, trẻ con bị trôi sông, thanh niên bị thảm sát…xác chết đầy đồng. Lời dụ dỗ của Trương Phụ vì thế đã làm xiêu lòng bao kẻ ham sống, sợ chết, những phuờng ham bả vinh thân phì gia mà quên đi tình tự dân tộc…khiến việc tàn sát, bóc lột lương dân càng trở nên tàn bạo hơn.

Không bao lâu, tin cuối cùng rồi cũng đã tới, quân kháng chiến đã thực sự bị tiêu diệt do sự phản bội của tên Việt gian Phan Liêu. Cha tên này vốn là một tướng lãnh của ta, ra hàng , nhưng không may bị chết,Trương Phụ lấy lòng hắn bằng chức tri phủ Nghệ An. Vì muốn lập công, Phan Liêu đã mang tất cả tình hình và nơi trú quân của ta ở Hóa Châu báo với giặc. Vì thế, Trương Phụ đã hoạch định việc tấn công toàn bộ quân kháng chiến. Vua Trùng Quang, Đặng Dung, Nguyễn Cảnh Dị đều bị giặc bắt.

Tin này đã làm mọi người đều khóc. Nhưng Mai Lan lại không ngạc nhiên, vì nàng đã tiên đoán được sự thất bại của bên mình. Yên Tử Sơn cho người đi dò la đường giải tù binh của Trương Phụ, rồi hoạch định kế sách giải cứu tù nhân. Toàn bộ lực lượng còn lại trên Yên Tử Sơn đều tham gia. Ngoải Mai Lan, Cúc, cô thể nữ và Lê Lai, người đệ tử thứ ba của nàng, Vô Lưọng đại sư điều động tất cả các sư và sa di lên đường quyết chiến. Nhưng gần một tháng sau, thày trò Vô Lượng đại sư trở về cho biết Vua và các đại tướng quân đều đã tuẫn tiết nên kế hoạch cứu tù bị hủy bỏ. Chân Giác đại sư có hỏi về thày trò Mai Lan công chúa thì được biết thuyền của nàng đã xuôi nam. Mấy tháng sau, Chân Giác đại sư hóa, trao trách nhiệm quản chùa cho chú Tịnh…vì ngoài chú ra, tại chùa không còn vị sư nào, tất cả đã ra đi theo tiếng gọi của non sông.

Thế mà đã ba năm qua, kể từ ngày công chúa Mai Lan trở về Yên Tử Sơn, rồi lại ra đi…chú Tịnh bây giờ không còn là một sa di coi sóc chim thư nũa, mà là Như Giác đại sư chủ trì, nhưng tăng chúng Yên Tử Sơn mười phần chỉ còn một.

Đêm nay, đứng nhìn mảnh trăng thượng tuần nhợt nhạt treo bên viên đình, Như Giác đại sư mường tượng hình ảnh ngày nào, Chân Giác đại sư, Thuần Giác đại sư và Mai Lan công chúa còn ngồi trong viên đình bàn định kế hoạch vào Trường An, những khuôn mặt rạng rỡ của đám thanh niên đang sẵn sàng ra đi vì nghĩa vụ đối với dân tôc Đại Việt anh hùng…Bất giác đại sư buông tiếng thở dài não nuột. Người thấy nơi đây thực quạnh quẽ. Trong chùa chỉ còn mình đại sư và vài chú sa di…bao kẻ đã ra đi không một trở về.

Như Giác lững thững đi quanh vườn hoa, lòng bùi ngùi khi nghĩ đến tương lai đất nước, đến sự suy tàn của Yên Tử Sơn mà không ngăn được giòng lệ.

Bỗng Như Giác đại sư giật mình…Dưới ánh trăng mờ, một bóng người áo trắng xuất hiện lừng lững trước mặt. Một phản ứng tự nhiên, ông chắp tay tụng:

– Mô Phật…

Người lạ tiến lại gần, hơi nghiêng mình đáp lễ.

Như Giác đại sư ngạc nhiên khi nhận ra đó chính là soái tướng của quân Minh triều cả vùng đông bắc này: Bạch tướng quân. Như Giác biết ông này khi còn là một sa di, và chưa từng hội kiến. Tuy nhiên, đức độ và lòng khoan dung của vị tướng quân này đối với bản tự, Như Giác cũng từng biết. Nhưng lần gặp gỡ bất ngờ đêm nay không khỏi khiến cho đại sư bối rối:

– Bạch tướng quân, không biết trước ngài quang lâm để nghiênh đón, thực thất lễ…

Như Giác vừa nói, vừa tránh sang một bên như nhường bước. Viên tướng quân họ Bạch khoát tay từ chối:

– Xin đại sư đừng khách sáo…Bản tướng đêm nay đến đây có chút chuyện muốn thưa với ngài…

Giọng hòa hoãn của Bạch tướng quân khiến Như Giác lấy lại nình tĩnh:

– Chẳng hay tướng quân có điều gì chỉ giáo?

Bạch tướng quân bỗng hỏi:

–  Yên Tử Sơn còn bao nhiêu tăng chúng?

Câu hỏi bất ngờ khiến Như Giác đại sư chưa biết trả lời thế nào…Nói thực ư…nói dối ư? Cả hai đối với ông lúc này đều khó…

–  Thưa…

Sự lúng túng của Như Giác không qua được mắt của Bạch tướng quân, ông ta khẽ cười:

–  Xin đại sư yên tâm…tôi hỏi thế, nhưng cũng biết một cách đại khái rồi.

Như Giác thấy không tiện nói khác sự thực:

–  Thưa, chẳng nói tướng quân cũng thừa biết…Tính cả chín ngôi chùa của chúng tôi hiện nay không quá ba mươi người lớn bé, già trẻ…

Đột nhiên viên tướng Minh khẽ thở dài:

– Vậy…họ đã ra đi mà chẳng mấy ai trở về…!

Câu than của Bạch tướng quân khiến Như Giác tỉnh ngộ. Thì ra viên tướng này đã không lạ gì những chuyến đi lén lút của bên mình từ mấy năm qua, ông ngập ngừng hỏi:

– Sao dạo đó tướng quân không ngăn cản chúng tôi?

– Tôi tôn trọng lý tưởng cao đẹp của quý vị.

Câu trả lời làm Như Giác vô cùng sửng sốt, không nói nên lời.

Hai người đạ đi gần đến viên đình. Như Giác nói:

– Nếu không vội, xin mời tướng quân vào trong nghỉ chân để bần tăng được hân hạnh hầu chuyện.

Bạch tướng quân theo vào, tự nhiên ngồi xuống ghế đá, nói:

– Ngày Chân Giác đại sư về Tây Phương, bản tướng không tới phúng viếng được, thật đáng tiếc.

– Xin cảm ơn tướng quân có lòng với sư phụ tôi.

Viên tướng Minh nhìn Như Giác, nói:

– Đại sư là lớp người còn quá trẻ của Phật Giáo An-Nam mà đã phải gánh vác trọng trách này…bản tướng thực bội phục.

Như Giác biết ông ta muốn nói cái địa vị chủ trì bổn tự của mình, nói:

– Bần tăng không dám nhận lời khen của tướng quân, bất quá…

Viên tướng như không nghe thấy câu đáp lễ đại đại sư, ông ta nhìn ra xa, khẽ thở dài:

– Còn Mai Lan công chúa…chắc nàng cũng không trở về đây nữa…

Như Giác giật mình, chưa biết nói sao, chỉ hỏi bâng quơ:

– Tướng quân biết công chúa chúng tôi?

Viên tướng như nói một mình:

– Từ ngày đó, tôi chẳng được gặp lại nàng một lần…Tôi đã hỏi thăm về nàng từ những người ở thôn dưới núi. Tôi thực vô duyên.

Như Giác đại sư cũng biết được câu chuyện đụng độ giữa hai người năm nào, nên không biết nói sao, chỉ ngồi im lặng, chăm chắm nhìn khách, lòng thực bâng khuâng.

Bỗng Bạch tướng quân đứng dậy, nói:

– Đại sư, tôi sắp về bản quốc. Mai này, khi tôi không còn ở đây, mọi chuyện cần phải thận trọng…Phật Giáo của cả hai nước chúng ta đều đang gặp ách nạn…

Như Giác không hiểu hết lời khách, nói mau:

– Tướng quân về kỳ này chắc được thăng quan…bần đạo xin chia vui cùng tướng quân.

Bạch tướng quân lắc đầu, hạ thấp giọng:

– Đại sư lầm rồi…tôi hồi hương để xin từ quan.

– Từ quan?

– Phải. Cõi đời ta bà này tôi đã nếm qua. Ngày xưa, Đức Phật Thích Ca mới chỉ thấy được cảnh nghèo khó, lầm than của những người bình thường…trong một quốc gia thái bình, một dân tộc an cư, lạc nghiệp…mà ngài còn xót xa đến nỗi từ bỏ cả ngai vàng để đi tìm sự giải thoát cho đời. Huống chi ngày nay, tôi được mục kích những cảnh thống khổ của cả một dân tộc trong cảnh nước mất, nhà tan. Tôi đã thấy tương lai đen tối của Phật Giáo không những riêng An-Nam mà cả của Trung Quốc nữa…Vì thế, tôi đã quyết định trở về quê hương từ quan, xuống tóc!

Như Giác như không tin ở tai mình, vội hỏi lại:

– Xuông tóc?

– Vâng. Tôi không nói dối đại sư đâu. Tôi hy vọng sau này, nếu có dịp may sang đây nữa, tình thế giũa chúng ta sẽ khác đêm nay…

Câu nói thực mơ hồ, nhưng Như Giác cũng hiểu được thiện ý của người:

– Bần tăng cũng mong như thế.
Bạch tướng quân thong thả rời viên đình. Như Giác đi bên cạnh, lòng rất hoang mang, chẳng lẽ Phật đang trước mặt…Điều nhận xét đó có quá đáng không? Yên Tử ngày nay đã bắt đầu suy tàn, nhưng lời nói của Bạch tướng quân là những lời an ủi vô cùng quí giá.
Bạch tướng quân dừng bước, quay sang Như Giác, ôn tồn nói:
– Tình thế đã vậy, đại sư cấn phải thực mềm mỏng để giữ cơ đồ Yên Tử Sơn. Tôi đã định gặp Vô Lượng đại sư, nhưng ngài đang bệnh, rất khó khăn thông cảm được lời tôi nói. Thôi, xin cáo biệt…Nếu sau này công chúa của Trần gia có về Yên Tử, xin cho tôi gửi lời thăm hỏi và từ biệt nàng…
Dứt lời, một thoáng, bóng viên tướng Minh đã khuất sau tàng cây mờ tối.
Như Giác đại sư ngần ngơ nhìn theo…
Bóng trăng đã khuất sau núi đồi, không gian trờ nên u tối, tịch mịch. Như Giác thở dài, trở vào trong chùa mà lòng vô cùng xao xuyến.

Hết Chương Một
Xin hẹn sẽ tiếp.
(Còn tiếp)

09;’./09IO9O/,…

/